¿Las personas pueden envenenarse por la exposición indirecta al polonio 210?

El jueves 23 de noviembre, el ex espía ruso Alexander Litvinenko murió en un hospital de Londres por envenenamiento por radiación. Los médicos determinaron que se le había administrado una dosis letal del isótopo radioactivo polonio-210., que encontraron en su orina antes de morir. Desde entonces, las autoridades han encontrado rastros de radiación, en la mayoría de los casos atribuidos abiertamente a polonio 210, en al menos 10 lugares que la víctima visitó después de que comenzó a sentirse enfermo el 1 de noviembre. Los sitios incluyen la casa de Litvinenko, un restaurante, un hotel, la suite de oficina de una empresa de seguridad y la oficina de uno de los amigos de Litvinenko. Además, los científicos han encontrado rastros de radiación en dos aviones de British Airways que habían volado rutas entre Londres y Moscú en las semanas previas a la muerte de Litvinenko. Ondas de preocupación se han extendido por Gran Bretaña: ¿Las decenas de miles de personas que estuvieron en esos edificios o en esos aviones en el último mes corren el riesgo de envenenamiento por radiación?

El polonio-210 es un isótopo del elemento polonio y es altamente radioactivo. En cantidades mínimas, parece ser bastante inofensivo: Ocurre naturalmente en el medio ambiente en el mineral de uranio, así como en nuestros cuerpos y en ciertos alimentos en cantidades mínimas. También encontrará polonio-210 en los cigarrillos y otros productos de tabaco, aunque no está claro qué parte del isótopo está allí. En la década de 1980, el cirujano general estadounidense C. Everett Koop atribuyó el 90 por ciento de las muertes relacionadas con el hábito de fumar a la radiación en lugar de al alquitrán.

Sin embargo, el tipo de envenenamiento experimentado por Alexander Litvinenko requiere una dosis mucho más alta de la que encontraría en cualquiera de estos lugares: al menos unos pocos microgramos, según el científico Nick Priest, quien una vez trabajó con la Autoridad de Energía Atómica del Reino Unido. Que unos pocos microgramos sea una dosis grande y letal de polonio-210 es un testimonio de su extrema radioactividad. Se propaga a través del cuerpo muy rápidamente, atacando a las células y destruyendo órganos. También tiene una vida media muy corta, lo que dificulta su detección después de que se produce la intoxicación.

Si bien varios miles de británicos, en su mayoría personal hospitalario que trataron a Litvinenko, los miembros de la tripulación de British Airways y las personas que estuvieron en contacto con él justo antes de que se enfermara, han sido remitidos a pruebas, la mayoría de los expertos dicen que el riesgo de contaminación por exposición indirecta al polonio -210 es muy, muy bajo. El polonio 210 emite radiación alfa, que tiene un rango muy corto. Los rayos alfa pueden ser detenidos por una hoja de papel. Ni siquiera pueden penetrar en una capa de piel, por lo que las personas que estaban simplemente en la misma habitación que Litvinenko o que se frotaron contra él no tienen riesgo de envenenamiento por radiación. Según los médicos, el único caso de contacto simple que resultaría en la transferencia de polonio-210 de una persona a otra sería si la persona envenenada estuviera cubierta con su propio sudor., vómito, heces u orina y chocó contra la herida abierta de otra persona. Aparte de eso, la inhalación e ingestión de la sustancia real, ya sea en forma pura o en los fluidos corporales de una persona envenenada, son las únicas formas de envenenamiento por radiación del polonio-210. Según el secretario de Interior del Reino Unido, John Reid, todos los análisis de radiación al 30 de noviembre dieron negativo.

Parece muy improbable que alguien más hubiera sido envenenado por estar cerca de Litvinenko o en uno de los espacios cerrados que se encuentran contaminados con radiación traza. No solo los rayos alfa de polonio 210 son muy fáciles de bloquear, sino que se necesitan más que pequeñas cantidades de polonio 210 para dañar a alguien.

En dosis letales, sin embargo, el polonio-210 es poderoso. Según fuentes del Laboratorio Nacional de Los Álamos, es 250 mil millones de veces más mortal que el cianuro de hidrógeno. Litvinenko murió a las pocas semanas de sentirse enfermo, y los médicos no pudieron hacer nada para salvarlo.

El misterio del asesinato de Litvinenko ha llegado hasta el Kremlin: antes de su muerte, Litvinenko acusó al presidente ruso Vladmir Putin de haberlo envenenado. El ex agente de inteligencia fue un duro crítico de un gobierno ruso y se dice que estuvo investigando el asesinato de la periodista rusa Anna Politkovskaya, también una crítica abierta del gobierno. El gobierno ruso niega rotundamente cualquier participación en el envenenamiento. Pero muchos expertos dicen que no es fácil conseguir cantidades letales de polonio-210 a menos que tenga acceso a un reactor nuclear, lo que hace que el gobierno y el personal militar sean más sospechosos que su ciudadano promedio. Esta rareza, sin embargo, puede ser desmentida por los anuncios de ciertas compañías que dicen vender isótopos radiactivos como el polonio 210 por aproximadamente $ 70 en línea. 

 

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