Por qué todos estamos locos

La selección natural quiere que seamos locos, al menos un poco. Aunque la verdadera locura debilitante no es la intención de la naturaleza, muchos problemas de salud mental pueden ser subproductos del cerebro humano sobrefuncional, afirman algunos investigadores.

A medida que los humanos mejoraban sus técnicas de recolección, caza y cocina, el tamaño de la población aumentaba y los recursos se limitaban (en parte porque cazábamos o comíamos algunas especies hasta su extinción). Como resultado, no todo el mundo podía comer lo suficiente. Las relaciones de cooperación eran fundamentales para garantizar el acceso a los alimentos, ya sea a través de la agricultura o de una caza más estratégica, y era poco probable que sobrevivieran las personas con habilidades sociales contundentes, explicó David C. Geary, autor de "The Origin of Mind" (El origen de la mente) (APA, 2004), e investigador de la Universidad de Missouri.

Y así, se desplegó una diversidad de nuevas habilidades mentales y discapacidades.

La naturaleza de la alegría

Podría parecer como si el hombre moderno hubiera evolucionado para ser feliz y armonioso. Pero a la naturaleza le importan los genes, no la alegría, apuntó Geary.

Las enfermedades mentales dificultan a uno de cada cuatro adultos en Estados Unidos cada año, según el Instituto Nacional de Salud Mental. Y esto no cuenta para los que tenemos cambios de humor más moderados.

Para explicar nuestra susceptibilidad a una salud mental deficiente, Randolph Nesse en "The Handbook of Evolutionary Psychology" (Wiley, 2005) compara el cerebro humano con los caballos de carreras: Así como la cría de caballos ha seleccionado patas largas y delgadas que aumentan la velocidad, pero son propensas a la fractura, los avances cognitivos también aumentan el estado físico, hasta cierto punto.

Tomemos las condiciones mentales comunes uno por uno.

Las personas con personalidades agresivas y narcisistas son las más fáciles de entender desde el punto de vista evolutivo; buscan el número uno. Pero incluso si 16 millones de hombres hoy en día pueden rastrear sus genes hasta Genghis Khan (la definición de uber-suceso de la naturaleza puede ser medida por su prolífica paternidad), muy pocos déspotas potenciales alcanzan tales alturas. Tal vez para frenar los impulsos egoístas, en favor de medios más probables para el éxito biológico, surgieron lubricantes sociales como la empatía, la culpa y la ansiedad leve.

Por ejemplo, el primero de nuestros antepasados en empatizar y leer las expresiones faciales tenía una ventaja sorprendente. Podrían confirmar su propio estatus social y convencer a otros de que compartan comida y refugio. Pero demasiada agudeza emocional - cuando los individuos sobre-analizan cada mueca - puede causar un nerviosismo motivacional sobre el valor social de uno para transformarse en una implacable ansiedad incapacitante.

Reflexionando sobre el futuro

Otra innovación cognitiva permitió comparar futuros potenciales. Mientras que otros animales se concentran en el presente, sólo los humanos, dijo Geary, "se sientan y se preocupan por lo que pasará dentro de tres años si yo hago eso o esto". Nuestra capacidad de pensar las cosas una y otra vez puede ser contraproducente y conducir a tendencias obsesivas.

Sin embargo, ciertos tipos de depresión, continuó Geary, podrían ser ventajosos. El letargo y el estado mental perturbado pueden ayudarnos a separarnos de metas inalcanzables, ya sea un amor no correspondido o una posición social exaltada. La evolución probablemente favoreció a los individuos que se detuvieron y reevaluaron sus ambiciones, en lugar de desperdiciar energía siendo ciegamente optimistas.

La selección natural también probablemente mantuvo la puerta abierta para trastornos como el déficit de atención. Abandonar rápidamente una situación de bajo estímulo fue más útil para los cazadores que para las recolectoras, escribe Nesse, lo que puede explicar por qué los niños son cinco veces más propensos que las niñas a ser hiperactivos.

De manera similar, en su forma más leve, el trastorno bipolar puede aumentar la productividad y la creatividad. Los individuos bipolares (y sus familiares) también suelen tener más relaciones sexuales que la gente promedio, anotó Geary.

El sexo, y la supervivencia de los hijos, es todo el punto - en lo que a la naturaleza se refiere. A veces los estados mentales desagradables conducen a un mayor éxito reproductivo, dijo Geary, "así que estos genes permanecen en la reserva genética".

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