¿El cuerpo sigue vivo después de muerte cerebral?

Una niña de 13 años de edad en California continúa con un respirador después de haber sido declarada con muerte cerebral por los médicos. Aunque una persona con muerte cerebral no está legalmente viva, ¿qué parte del cuerpo seguirá trabajando con la ayuda de la tecnología y durante cuánto tiempo?

Jahi McMath de Oakland, California, fue declarado muerto cerebral el mes pasado después de experimentar una complicación extremadamente rara de la cirugía de amígdalas. Los miembros de la familia de Jahi han luchado para mantener a su hija en un ventilador, pero un juez ha ordenado que la máquina se apague la próxima semana.

Se considera que una persona tiene muerte cerebral cuando ya no tiene actividad neurológica en el cerebro o en el tronco encefálico, lo que significa que no se envían impulsos eléctricos entre las células cerebrales. Los médicos realizan varias pruebas para determinar si alguien tiene muerte cerebral, una de las cuales verifica si el individuo puede iniciar su propia respiración, un reflejo muy primitivo llevado a cabo por el tronco encefálico, señaló la Dra. Diana Greene-Chandos, profesora asistente de cirugía neurológica y neurología del Centro Médico Wexner de la Universidad Estatal de Ohio. "Es lo último que queda", dijo Greene-Chandos.

En los Estados Unidos y en muchos otros países, una persona está legalmente muerta si pierde permanentemente toda la actividad cerebral (muerte cerebral) o todas las funciones respiratorias y circulatorias. En el caso de Jahi, tres médicos han concluido que tiene muerte cerebral.

Sin embargo, el sistema eléctrico intrínseco del corazón puede mantener el órgano latiendo por un corto tiempo después de que una persona muere con muerte cerebral; de hecho, el corazón incluso puede latir fuera del cuerpo, señaló Greene-Chandos. Pero sin un ventilador para mantener la sangre y el oxígeno en movimiento, este latido se detendría muy rápidamente, por lo general en menos de una hora, aseguró Greene-Chandos.

Con apenas un ventilador, algunos procesos biológicos -incluidas las funciones renales y gástricas- pueden continuar durante una semana, aseguró Greene-Chandos.

Kenneth Goodman, director del Programa de Bioética de la Universidad de Miami, destacó que tales funciones no significan que la persona esté viva. "Si tienes muerte cerebral, estás muerto, pero [con la tecnología], podemos hacer que el cuerpo haga algunas de las cosas que solía hacer cuando estabas vivo", dijo Goodman.

Sin el cerebro, el cuerpo no secreta las hormonas importantes necesarias para mantener los procesos biológicos - incluyendo las funciones gástricas, renales e inmunológicas - funcionando por períodos de más de una semana. Por ejemplo, la hormona tiroidea es importante para regular el metabolismo corporal, y la vasopresina es necesaria para que los riñones retengan agua.

La presión arterial normal, que también es crítica para las funciones corporales, a menudo no se puede mantener sin medicamentos para la presión arterial en una persona con muerte cerebral, señaló Greene-Chandos.

Una persona con muerte cerebral tampoco puede mantener su propia temperatura corporal, así que el cuerpo se mantiene caliente con mantas, una temperatura ambiente alta y, a veces, fluidos intravenosos calientes, señaló Greene-Chandos.

El cuerpo de una persona con muerte cerebral por lo general no se mantiene por mucho tiempo, aseguró Greene-Chandos. Los médicos a veces proporcionan apoyo (en forma de ventilador, hormonas, líquidos, etc.) durante varios días si los órganos se van a utilizar para la donación, o si la familia necesita más tiempo para despedirse, señaló Greene-Chandos.

Si se cumplen todos los criterios para la muerte cerebral, "entonces está bastante claro que no queda nada y que estamos apoyando al cuerpo", dijo Greene-Chandos.

Greene-Chandos dijo que el caso de Jahi es trágico, y como madre, ella tiene el corazón roto por la familia.

Hay muy poca investigación sobre cuánto tiempo se puede mantener el cuerpo de una persona con muerte cerebral. La discusión de la muerte cerebral se remonta a la década de 1950 en Francia con seis pacientes que se mantuvieron "vivos" entre dos y 26 días sin flujo sanguíneo al cerebro. Esto generó la idea de que "tal vez haya una segunda manera de morir, porque estos pacientes eventualmente morirán", dijo Greene-Chandos. (Anteriormente, una persona se consideraba muerta sólo cuando sus latidos cardíacos y su respiración se detenían.)

Hoy en día, con ventiladores, aumento de la presión arterial y hormonas, el cuerpo de una persona con muerte cerebral podría, en teoría, mantenerse en funcionamiento durante mucho tiempo, tal vez indefinidamente, señaló Greene-Chandos. Pero con el tiempo, agregó Greene-Chandos, el cuerpo de una persona con muerte cerebral se vuelve cada vez más difícil de mantener, y el tejido tiene un alto riesgo de infección.

La familia de Terri Schiavo, que luchó para mantener a su hija con daño cerebral con soporte vital durante 15 años, ha dicho que están tratando de ayudar a trasladar a Jahi a otro centro de apoyo a largo plazo. A diferencia de Jahi, Terri Schiavo no tenía muerte cerebral, sino un estado vegetativo en el que tenía cierta actividad cerebral.

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