¿Por qué el helado causa congelación cerebral?

Es verano. Hace calor afuera. Eres sexy. Enfriarse con una indulgencia helada parece una gran idea. Pero mientras te metes ese yogur helado en la garganta, algo muy desagradable sucede: el temido "dolor de cabeza de helado". ¿Por qué sorber granizados, comer helado o inhalar hielo italiano puede causar tan malvados e intensos estallidos de dolor de cabeza?

Un número sorprendente de estudios científicos han analizado la causa y la prevalencia del fenómeno (incluyendo al menos uno en el que se pedía a los escolares que se sirvieran helado en nombre de los descubrimientos científicos). La teoría predominante es que la sensación de dolor de cabeza por el helado es el resultado de que los alimentos fríos entran en contacto con un área llena de nervios en el paladar. Uno de los nervios de esta región, el "nervio trigémino", es el nervio craneal más grande. Sus tres ramas trabajan juntas para sentir y comunicar información entre el cerebro y las diferentes áreas de la parte frontal de la cabeza, incluyendo los dientes, la lengua y el paladar.

Aunque es el paladar el que está expuesto al frío, el dolor de comer helado rápido se manifiesta, obviamente, en la cabeza. Existen algunas teorías que involucran al trigémino que explican la sensación. Se dice que el dolor de cabeza de un helado es un ejemplo de dolor referido. En otras palabras, en lugar de sentir las consecuencias del frío en el lugar de contacto, el dolor se manifiesta en otras partes a lo largo de la vía nerviosa, generalmente como un dolor intenso en la frente, aunque algunas personas también experimentan dolor en las sienes u otras partes de la cabeza.

Otra idea que se menciona a menudo es que el nervio trigémino siente la sensación de frío que entra en contacto con el paladar y - en un esfuerzo por aumentar el flujo sanguíneo al cerebro y mantenerlo caliente - reacciona dilatando los vasos sanguíneos en la cabeza. Se cree que este intento demasiado entusiasta de calentar el cerebro altera el flujo sanguíneo, causando un dolor de cabeza pulsante.

Comer el helado demasiado rápido aumenta la incidencia de dolores de cabeza, según un estudio de 2002 sobre los dolores de cabeza de helado en los estudiantes de secundaria publicado en el British Medical Journal. Los investigadores sugirieron que lamer el helado lentamente podría ayudar a detener la ola de dolor inducido por el frío, pero no siempre.

Afortunadamente, los dolores de cabeza de helado no duran mucho tiempo - generalmente de 10 a 30 segundos - pero su dolor puede ser impresionante. Algunas investigaciones sugieren que las personas que son propensas a las migrañas también son más susceptibles a los dolores de cabeza de helado. Interesantemente, la migraña y las cefaleas en racimo parecen ser causadas por una activación similar, aunque probablemente provocada de manera diferente, del nervio trigémino que puede causar dolor en otras regiones de la cabeza. Esto significa que para aquellos de nosotros que nunca hemos experimentado el dolor abrasador de las migrañas o las cefaleas en racimo, un dolor de cabeza de helado puede ser lo más cercano que tengamos.

Por lo menos un médico ha llegado a proponer la imposición de dolores de cabeza de helado obligatorios a los estudiantes de medicina como parte del plan de estudios de la escuela de medicina. "Creo que todos los médicos y los médicos en formación se beneficiarían y deberían experimentar el exquisito dolor de cabeza de helado para ayudarles a entender, sentir empatía y apreciar la urgencia de una profilaxis y tratamiento suficientes del dolor de sus pacientes de cefaleas en racimo", escribió el Dr. Eric Lewin Altschuler, médico e investigador de la Universidad de Medicina y Odontología de Nueva Jersey, en un artículo de 2006 para la revista Medical Hypotheses.

Hasta ahora, el jurado aún no ha decidido sobre la necesidad de desatar una ráfaga de Dairy Queen Blizzards en estudiantes de medicina desprevenidos. Pero si su verano incluye helado, paletas heladas, café helado, paletas heladas, helados, helados, carámbanos u otros alimentos frígidos, el mejor consejo disponible, por ahora, es comer despacio.

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