¿Por qué hay flujo nasal cuando comes comida picante?

Uh-oh. A juzgar por tu reacción, ese pedazo de comida india que acabas de morder no era un vegetal inofensivo, sino un bhut jolokia, el pimiento picante más picante del mundo, según Guinness World Records.

¿Lagrimeo en los ojos? ¿Boca en llamas? ¿Surgimiento de la nariz? No te preocupes. Hay maneras de disminuir, tal vez incluso evitar, las próximas seis a ocho horas de relativa agonía, pero primero tal vez le gustaría saber por qué la comida picante hace que su nariz se inunde como el río Brahmaputra durante la temporada de monzones.

El distintivo picante de los pimientos picantes deriva de la sustancia química capsaicina, que causa una sensación de ardor al entrar en contacto con los tejidos corporales.

Qué causa la quemadura

Las plantas de Capsicum producen capsaicina en sus frutos, que son chiles, para defenderse de los mamíferos hambrientos. Sus cualidades irritantes son tan pronunciadas que los aerosoles de pimienta hechos con ella son más debilitantes que el gas lacrimógeno, según el informe del Parlamento Europeo sobre la evaluación de las opciones científicas y tecnológicas.

Sin embargo, la capsaicina es sólo el más conocido de los irritantes de los alimentos picantes. Otro, el isotiocianato de alilo, es un aceite que da sus frutos a rábanos, rábano picante, wasabi y mostaza. Los fabricantes también lo utilizan como ingrediente en insecticidas y fungicidas.

¿Qué tiene que ver todo esto con tu nariz que gotea? La capsaicina y el isotiocianato de alilo irritan las membranas mucosas, protegiendo los pulmones y varias aberturas y cavidades del cuerpo de agentes infecciosos como hongos, bacterias y virus.

Las membranas mucosas en su nariz producen moco nasal, mejor conocido por los niños en todas partes como moco, que atrapa los alérgenos, el polvo en el aire y otros indeseables, manteniéndolos fuera de su sistema respiratorio. Cuanto más irritadas estén sus membranas nasales, más moco producirán como defensa.

Qué hacer

Si está fuera de su alcance y busca la mejor manera de vencer el calor, omita el agua y la cerveza y, en su lugar, busque la leche. La capsaicina tiene una cualidad aceitosa que impide que se disuelva en el agua, así que incluso el beber directamente del grifo no le hará ningún bien, y la cerveza contiene muy poco alcohol para tener más efecto que el agua.

La leche, por otro lado, apaga el fuego de la capsaicina con bastante eficacia, según una investigación publicada en la revista Physiology & Behavior. Contiene una proteína llamada caseína, que es una molécula lipofílica ("amante de la grasa") que abraza las moléculas de capsaicina y las elimina, de manera muy similar a los detergentes que eliminan la grasa.

De acuerdo con esa misma investigación, una reacción química con la sacarosa (azúcar de mesa) también puede sofocar el chisporroteo de la capsaicina, así que, si no hay leche a mano, pruebe una solución de 10 por ciento de azúcar en un vaso de agua fría.

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