¿Qué es una imagen por resonancia magnética (IRM)?

La imagen por resonancia magnética (IRM), también conocida como imagen por resonancia magnética nuclear, es una técnica de exploración para crear imágenes detalladas del cuerpo humano.

El escáner utiliza un fuerte campo magnético y ondas de radio para generar imágenes de partes del cuerpo que no se pueden ver tan bien con rayos X, tomografías computarizadas o ultrasonido. Por ejemplo, puede ayudar a los médicos a ver dentro de las articulaciones, cartílagos, ligamentos, músculos y tendones, lo que lo hace útil para detectar diversas lesiones deportivas.

La IRM también se usa para examinar las estructuras internas del cuerpo y diagnosticar una variedad de trastornos, como derrames cerebrales, tumores, aneurismas, lesiones de la médula espinal, esclerosis múltiple y problemas de los ojos o del oído interno, según la Clínica Mayo. También se utiliza ampliamente en la investigación para medir la estructura y función del cerebro, entre otras cosas.

"Lo que hace que la IRM sea tan poderosa es que usted tiene un tejido blando realmente exquisito y detalles anatómicos", dijo el Dr. Christopher Filippi, radiólogo de diagnóstico del Hospital Universitario de North Shore, en Manhasset, Nueva York. El mayor beneficio de la IRM en comparación con otras técnicas de imagenología (como las tomografías computarizadas y los rayos X) es que no hay riesgo de exposición a la radiación, dijo Filippi.

Qué se puede esperar

Durante una IRM, se le pedirá a la persona que se acueste en una mesa móvil que se deslizará dentro de una abertura de la máquina en forma de dona para escanear una porción específica de su cuerpo. La máquina en sí generará un fuerte campo magnético alrededor de la persona y las ondas de radio se dirigirán al cuerpo, según la Clínica Mayo.

Una persona no sentirá el campo magnético ni las ondas de radio, de manera que el procedimiento en sí es indoloro. Sin embargo, puede haber muchos ruidos fuertes durante la exploración (¡puede sonar como un mazo!), por lo que a menudo se le dan a la gente auriculares para escuchar música o tapones para ayudar a bloquear el sonido. Un técnico también puede darle instrucciones durante la prueba.

A algunas personas se les puede dar una solución de contraste por vía intravenosa, un tinte líquido que puede resaltar problemas específicos que de otra manera podrían no aparecer en el examen.

A los niños pequeños, así como a las personas que se sienten claustrofóbicas en lugares cerrados, se les pueden administrar medicamentos sedantes para ayudarles a relajarse o quedarse dormidos durante la exploración, ya que es importante permanecer lo más quietos posible para obtener imágenes claras. El movimiento puede desdibujar las imágenes.

Algunos hospitales podrían tener una máquina de IRM que está abierta en los lados en lugar del tubo tipo túnel que se encuentra en una máquina tradicional. Esta puede ser una alternativa útil para las personas que tienen miedo de los espacios confinados.

El examen en sí puede tomar de 30 a 60 minutos, en promedio, según la Academia Estadounidense de Médicos de Familia (American Academy of Family Physicians).

Un radiólogo examinará las imágenes y enviará un informe a su médico con los resultados de la prueba.

Cómo funciona

El cuerpo humano es principalmente agua. Las moléculas de agua (H2O) contienen núcleos de hidrógeno (protones), que se alinean en un campo magnético. Un escáner de IRM aplica un campo magnético muy fuerte (alrededor de 0.2 a 3 teslas, o aproximadamente mil veces la fuerza de un imán típico de la nevera), que alinea los "giros" de protones.

El escáner también produce una corriente de radiofrecuencia que crea un campo magnético variable. Los protones absorben la energía del campo magnético y dan vueltas. Cuando el campo se apaga, los protones regresan gradualmente a su giro normal, un proceso llamado precesión. El proceso de retorno produce una señal de radio que puede ser medida por los receptores en el escáner y convertida en una imagen, explicó Filippi.

Los protones en diferentes tejidos del cuerpo vuelven a sus giros normales a diferentes velocidades, por lo que el escáner puede distinguir entre varios tipos de tejido. La configuración del escáner se puede ajustar para producir contrastes entre diferentes tejidos corporales. Se utilizan campos magnéticos adicionales para producir imágenes tridimensionales que pueden verse desde diferentes ángulos. Hay muchas formas de IRM, pero la IRM de difusión y la IRM funcional (IRMf) son dos de las más comunes.

Resonancia magnética

Esta forma de IRM mide cómo las moléculas de agua se difunden a través de los tejidos corporales. Ciertos procesos de enfermedades, como un accidente cerebrovascular o un tumor, pueden restringir esta difusión, por lo que este método a menudo se usa para diagnosticarlos, dijo Filippi. La IRM de difusión solo ha existido por alrededor de 15 a 20 años, agregó.

IRM funcional

Además de las imágenes estructurales, la IRM también se puede utilizar para visualizar la actividad funcional en el cerebro. La IRM funcional, o IRMf, mide los cambios en el flujo sanguíneo a diferentes partes del cerebro.

Se utiliza para observar las estructuras cerebrales y para determinar qué partes del cerebro están manejando funciones críticas. La IRM funcional también se puede usar para evaluar el daño de una lesión en la cabeza o la enfermedad de Alzheimer. IRMf ha sido especialmente útil en neurociencia: "Realmente ha revolucionado la forma en que estudiamos el cerebro", dijo Filippi.

Seguridad de la IRM

A diferencia de otras formas de imagen como las radiografías o las tomografías computarizadas, la IRM no utiliza radiación ionizante. La IRM se está utilizando cada vez más para obtener imágenes de los fetos durante el embarazo, y no se han demostrado efectos adversos en el feto, dijo Filippi.

Aun así, el procedimiento puede tener riesgos y las sociedades médicas no recomiendan el uso de la IRM como la primera etapa del diagnóstico.

Debido a que la IRM usa imanes fuertes, cualquier tipo de implante metálico, como un marcapasos, articulaciones artificiales, válvulas cardíacas artificiales, implantes cocleares o placas metálicas, tornillos o barras, representan un peligro. El implante puede moverse o calentarse en el campo magnético.

Varios pacientes con marcapasos que se sometieron a un escáner de imagen por resonancia magnética han muerto, a los pacientes siempre se les debe preguntar sobre cualquier implante antes de ser escaneados. Sin embargo, hoy en día muchos implantes son "seguros para la IRM", dijo Filippi.

El movimiento constante de los campos magnéticos puede producir ruidos fuertes o pitidos, por lo que se necesita protección auditiva durante el escaneo.

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