10 datos interesantes sobre el tritio

El tritio es el isótopo radioactivo del elemento hidrógeno. Tiene muchas aplicaciones útiles. He aquí algunos datos interesantes sobre el tritio:

El tritio es un elemento importante en las reacciones de fusión nuclear.

  1. El tritio también se conoce como hidrógeno-3 y tiene un símbolo de elemento T o 3H. El núcleo de un átomo de tritio se llama tritón y consta de tres partículas: un protón y dos neutrones. La palabra tritio viene del griego la palabra "tritos", que significa "tercero". Los otros dos isótopos de hidrógeno son el protión (la forma más común) y el deuterio.
  2. El tritio tiene un número atómico de 1, al igual que otros isótopos de hidrógeno, pero tiene una masa de aproximadamente 3 (3.016).
  3. El tritio se descompone mediante la emisión de partículas beta, con una vida media de 12,3 años. La descomposición beta libera 18 keV de energía, donde el tritio se descompone en helio-3 y una partícula beta. A medida que el neutrón se transforma en protón, el hidrógeno se transforma en helio. Este es un ejemplo de la transmutación natural de un elemento en otro.

  1. Ernest Rutherford fue el primero en producir tritio. Rutherford, Mark Oliphant y Paul Harteck prepararon el tritio a partir del deuterio en 1934, pero no pudieron aislarlo. Luis Álvarez y Robert Cornog se dieron cuenta de que el tritio era radioactivo y aislaron con éxito el elemento.
  2. Las cantidades de rastros de tritio ocurren naturalmente en la Tierra cuando los rayos cósmicos interactúan con la atmósfera. La mayor parte del tritio disponible se obtiene mediante la activación neutrónica del litio 6 en un reactor nuclear. El tritio también se produce por la fisión nuclear de uranio-235, uranio-233 y polonio-239. En los Estados Unidos, el tritio se produce en una instalación nuclear en Savannah, Georgia. Cuando se publicó un informe en 1996, sólo se habían producido 225 kilogramos de tritio en los Estados Unidos.
  3. El tritio puede existir como un gas inodoro e incoloro, como el hidrógeno ordinario, pero el elemento se encuentra principalmente en forma líquida como parte del agua triciada o T2O, una forma de agua pesada.
  4. Un átomo de tritio tiene la misma carga eléctrica neta de +1 que cualquier otro átomo de hidrógeno, pero el tritio se comporta de manera diferente a los otros isótopos en reacciones químicas porque los neutrones producen una fuerza nuclear atractiva más fuerte cuando otro átomo se acerca. En consecuencia, el tritio es más capaz de fusionarse con átomos más ligeros para formar átomos más pesados.

  1. La exposición externa al gas de tritio o al agua tritiada no es muy peligrosa porque el tritio emite una partícula beta de tan baja energía que la radiación no puede penetrar en la piel. Sin embargo, el tritio plantea algunos riesgos para la salud si se ingiere, inhala o entra en el cuerpo a través de una herida abierta o una inyección. La vida media biológica oscila entre 7 y 14 días, por lo que la bioacumulación de tritio no es una preocupación significativa. Debido a que las partículas beta son una forma de radiación ionizante, el efecto de salud esperado de la exposición interna al tritio sería un riesgo elevado de desarrollar cáncer.
  2. El tritio tiene muchos usos, incluyendo la iluminación autoamplificada, como componente en armas nucleares, como etiqueta radioactiva en trabajos de laboratorio de química, como trazador para estudios biológicos y ambientales, y para fusión nuclear controlada.
  3. Los altos niveles de tritio fueron liberados al medio ambiente por los ensayos de armas nucleares en las décadas de 1950 y 1960. Antes de las pruebas, se estima que sólo 3 a 4 kilogramos de tritio estaban presentes en la superficie de la Tierra. Después de las pruebas, los niveles subieron un 200-300%. Gran parte de este tritio se combinó con oxígeno para formar agua tritiada. Una consecuencia interesante es que el agua triatada podría ser rastreada y utilizada como una herramienta para monitorear el ciclo hidrológico y cartografiar las corrientes oceánicas.

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