¿En qué consiste el método de las múltiples hipótesis de trabajo?

El método científico que se nos enseña en la escuela se simplifica: la observación lleva a la hipótesis, a la predicción, a la experimentación. Es fácil de enseñar y se presta a ejercicios sencillos en el aula. Pero en la vida real, este tipo de proceso mecánico sólo es válido para problemas como resolver un crucigrama o probar una tarjeta de circuito. En la ciencia real, donde se desconoce mucho -sin duda en geología- este método no lleva a ninguna parte.

Cuando los geólogos salen al campo se enfrentan a una floreciente y zumbante confusión de afloramientos dispersos, complicados por fallas, movimientos de tierra, cobertura vegetativa, cuerpos de agua y terratenientes que pueden o no dejar que los científicos deambulen alrededor de sus propiedades. Cuando buscan petróleo o minerales enterrados, tienen que dar sentido a los registros de pozos y perfiles sísmicos dispersos, tratando de encajarlos en un modelo poco conocido de la estructura geológica regional. Cuando investigan el manto profundo, deben hacer malabarismos con la información fragmentaria de los datos sísmicos, las rocas erupcionadas desde grandes profundidades, los experimentos con minerales a alta presión, las mediciones de la gravedad y mucho, mucho más.

El método de las múltiples hipótesis de trabajo

Un geólogo en 1890, Thomas Chrowder Chamberlin, describió por primera vez el tipo especial de trabajo intelectual necesario, llamándolo el método de múltiples hipótesis de trabajo. Lo consideró el más avanzado de los tres "métodos científicos":

  • Teoría dominante: El "método de la teoría dominante" comienza con una respuesta preparada a la que el pensador se apega, buscando sólo hechos que confirmen la respuesta. Se adapta al razonamiento religioso y legal, en gran parte, porque los principios subyacentes son claros: la bondad de Dios en un caso y el amor a la justicia en el otro. Los creacionistas de hoy en día también confían en este método, comenzando de manera legal desde los cimientos de las Escrituras y buscando confirmar los hechos en la naturaleza. Pero este método es incorrecto para la ciencia natural. En la elaboración de la verdadera naturaleza de las cosas naturales, debemos investigar los hechos naturales antes de crear teorías sobre ellos.

Hipótesis de trabajo: El "método de la hipótesis de trabajo" comienza con una respuesta tentativa, la hipótesis, y busca hechos para intentar contrarrestarla. Esta es la versión de libro de texto de la ciencia. Pero Chamberlin observó "que una hipótesis de trabajo puede degenerar con la mayor facilidad en una teoría dominante". Un ejemplo de la geología es la hipótesis de los penachos de manto, que es citada como un axioma por muchos geólogos, aunque una crítica enérgica está empezando a poner el "trabajo"de nuevo en ella. La tectónica de placas es una hipótesis de trabajo saludable, que hoy se extiende con plena conciencia de sus incertidumbres.

  • Múltiples hipótesis de trabajo: El método de las múltiples hipótesis de trabajo comienza con muchas respuestas tentativas y la expectativa de que ninguna respuesta única puede ser toda la historia. De hecho, en geología una historia es lo que buscamos, no sólo una conclusión. El ejemplo utilizado por Chamberlin fue el origen de los Grandes Lagos: Ciertamente, los ríos estaban involucrados, a juzgar por las señales; pero también lo estaba la erosión por los glaciares de la edad de hielo, la flexión de la corteza debajo de ellos, y posiblemente otras cosas. Descubrir la historia real significa sopesar y combinar diferentes hipótesis de trabajo. Charles Darwin, 40 años antes, había hecho precisamente esto al concebir su teoría de la evolución de las especies.

El método científico de los geólogos es recopilar información, mirarla fijamente, intentar muchas suposiciones diferentes, leer y discutir los documentos de otras personas y buscar a tientas su camino hacia una mayor certeza, o al menos encontrar las respuestas con las mejores probabilidades. Esto se parece más a los problemas reales de la vida real, donde mucho es desconocido y variable: planificar una cartera de inversiones, elaborar reglamentos, enseñar a los estudiantes.

El método de las múltiples hipótesis de trabajo merece ser conocido más ampliamente. En su artículo de 1890, Chamberlin decía: "Confío, por lo tanto, en que la aplicación general de este método a los asuntos de la vida social y cívica eliminaría los malentendidos, los juicios erróneos y las tergiversaciones que constituyen un mal tan omnipresente en nuestras atmósferas sociales y políticas, fuente de sufrimientos inconmensurables para las mejores y más sensibles almas".

El método de Chamberlin sigue siendo un elemento básico de la investigación geológica, al menos en la mentalidad de que siempre debemos buscar mejores respuestas y evitar enamorarnos de una hermosa idea. La vanguardia actual en el estudio de problemas geológicos complejos, como el calentamiento global, es el método de construcción de modelos. Pero el enfoque anticuado y de sentido común de Chamberlin sería bienvenido en más lugares.

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