¿Por qué las hojas cambian de color en el otoño?

Aunque el otoño puede haberse transformado en la temporada de especias de la calabaza, todavía somos fanáticos de las simples caminatas de otoño por la naturaleza - y del hermoso follaje otoñal.

Desde el punto de vista biológico, el otoño representa un cambio importante para las plantas. Los días se acortan -lo que significa que hay menos luz solar para la energía- y los árboles caducos (los que pierden sus hojas en el invierno) necesitan empezar a prepararse para los meses helados que se avecinan.

Ese cambio fisiológico es la razón por la que las hojas cambian de color y, en última instancia, se caen. Esto es lo que está pasando.

Pero retrocedamos: ¿Por qué exactamente las hojas son verdes en primer lugar?

En una palabra: clorofila.

Puede que ya sepas que las plantas generan energía a través de la fotosíntesis. Durante ese proceso, pequeños orgánulos llamados cloroplastos, que están llenos de clorofila, absorben la luz del sol y desencadenan una reacción en cadena. En última instancia, la fotosíntesis produce glucosa, un azúcar que la planta puede utilizar como combustible.

Aunque la clorofila absorbe gran parte de la luz del sol, también refleja algo de luz en el medio ambiente. Para ser exactos, refleja luz verde - por eso las hojas que están llenas de clorofila se ven verdes.

Entonces, ¿por qué el cambio de color?

¿Recuerdas que dijimos que los días más cortos son uno de los mayores cambios en otoño? Bueno, esas puestas de sol tempranas significan que las plantas no tienen tanto tiempo para hacer fotosíntesis. Así que las plantas se han adaptado para responder a los días más cortos y a las temperaturas más bajas del otoño, y comienzan a descomponer la clorofila para prepararse para los meses más fríos.

Como resultado, las hojas no están llenas de tanta clorofila que se verán verdes. En su lugar, comenzará a ver algunos de los otros pigmentos en la hoja. Los pigmentos llamados carotenos, por ejemplo, hacen que las hojas se vean rojas y anaranjadas, mientras que los llamados xantofilas se ven amarillos.

Los diferentes tipos de árboles tienen su propia mezcla de pigmentos. Es por eso que el arce en su jardín delantero puede volverse rojo brillante, mientras que la ceniza de la calle se vuelve amarilla. Los robles tienden a tener una mezcla de tantos pigmentos que ningún color sobresale, por lo que sus hojas se vuelven marrones.

De hecho, puede eliminar la clorofila de las hojas fácilmente en casa, para que pueda ver qué otros pigmentos se esconden en las hojas de los árboles que rodean su vecindario. Aquí está cómo hacerlo.

Pero espere - Otros factores también afectan el color

¿Alguna vez has notado que algunos años las hojas se ven absolutamente brillantes, mientras que otras son un poco, bueno, agradables? Esto se debe a que la temperatura y las condiciones climáticas afectan la apariencia de los colores brillantes del otoño.

Los días cálidos y soleados permiten que las hojas produzcan más azúcar de lo habitual, y utilizan esa energía para producir más pigmentos. Por lo tanto, las hojas pueden lucir especialmente brillantes después de unos días de clima soleado y cálido. La escarcha, por otro lado, tiende a hacer que los rojos sean menos intensos - así que, si hay una ola de frío repentina, es posible que vea que las hojas empiezan a verse opacas.

Incluso los microcambios en las condiciones alrededor del árbol pueden afectar cuando éste cambia de color. Los árboles que crecen en las tierras bajas de los bosques - que tienden a estar expuestos a más aire fresco por la noche, ya que el aire frío se hunde y el aire caliente sube - cambian de color más rápidamente que los árboles en las tierras altas. Y los árboles de la ciudad, rodeados por el aire más cálido de un entorno urbano, pueden tardar más en girar.

Y aquí está la razón por la que las hojas se caen

Los árboles sin hojas pueden no verse tan bien como los colores del otoño. Pero desde una perspectiva científica, la forma en que se caen las hojas sigue siendo bastante buena. Todo se reduce a una capa especializada de células, llamada capa de abscisión, que anclan cada tallo de la hoja a la rama.

A medida que los días se acortan, las plantas comienzan a cortar la "circulación" hacia la capa, privándola lentamente de alimento y agua. Una vez que se corta el suministro de alimentos, la capa comienza a secarse y la hoja se cae.

El tiempo que tardan las hojas en caer depende del clima, y si no es un gran año para los colores del otoño, las hojas pueden empezar a caer a los pocos días de cambiar de color. Así que no espere - ¡salga y disfrute del follaje otoñal mientras pueda!

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