¿Cómo se datan las cosas antiguas?

Hasta este siglo, la datación relativa era la única técnica para identificar la edad de un objeto verdaderamente antiguo. Examinando la relación del objeto con las capas de depósitos en el área, y comparando el objeto con otros encontrados en el sitio, los arqueólogos pueden estimar cuándo llegó el objeto al sitio. Aunque todavía muy utilizado, la datación relativa es ahora aumentada por varias técnicas modernas de datación.

La datación por radiocarbono consiste en determinar la edad de un antiguo fósil o espécimen midiendo su contenido de carbono-14. El carbono-14, o radiocarbono, es un isótopo radioactivo natural que se forma cuando los rayos cósmicos en la atmósfera superior golpean las moléculas de nitrógeno, que luego se oxidan para convertirse en dióxido de carbono. Las plantas verdes absorben el dióxido de carbono, por lo que la población de moléculas de carbono-14 se repone continuamente hasta que la planta muere. El carbono 14 también se transmite a los animales que se comen esas plantas. Después de la muerte, la cantidad de carbono-14 en el espécimen orgánico disminuye muy regularmente a medida que las moléculas se descomponen. El carbono 14 tiene una vida media de 5.730 ± 40 años, lo que significa que cada 5.700 años aproximadamente el objeto pierde la mitad de su carbono 14.

Muestras de los últimos 70.000 años hechas de madera, carbón, turba, hueso, cuerno o uno de muchos otros carbonatos pueden fecharse usando esta técnica.

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