¿Para qué se utiliza el PTFE (teflón)?

El PTFE (teflón) no sólo está en su sartén, sino que también lo puede encontrar en todo tipo de lugares inesperados. El edificio de cúpula más grande del mundo, el otrora controvertido Millennium Dome de Londres (ahora llamado O2 Arena), tiene un enorme techo de carpa blanco hecho de fibra de vidrio recubierta de PTFE para mantener la lluvia alejada. El PTFE también se utiliza en partes biónicas del cuerpo como las caderas de reemplazo, donde la articulación artificial está hecha de una bola de titanio o acero fuerte y ligera que gira sin esfuerzo dentro de un zócalo de PTFE.

Muchos edificios tienen techos recubiertos de teflón. Este es el techo en forma de tienda de campaña del Aeropuerto Internacional de Denver en Denver, Colorado, Estados Unidos.

El mismo producto químico que está lubricando sus piernas podría mantenerlo limpio y seco también. Las telas de la ropa a menudo se tratan con un repelente de manchas a base de PTFE para mantener a raya el aceite, la grasa y las manchas. Debido a que el PTFE es un plástico, repele el agua, por lo que a menudo lo encontrará en paraguas y en la ropa para clima húmedo. Lo que funciona para los textiles blandos funciona igual de bien en edificios duros; los aditivos de PTFE también se utilizan en pinturas limpias y productos para el cuidado de la madera.

El Teflon® se usó en trajes espaciales como éste, pero no se inventó durante el programa espacial. Ed White, el primer astronauta estadounidense que caminaba en el espacio, dependía en gran medida de los materiales protectores de su traje y casco.

Mucha gente piensa que el PTFE fue inventado como parte del programa espacial Apolo de los años sesenta, pero en realidad se remonta a 1938. Fue entonces cuando el químico Roy Plunkett (1910-1944) hizo un poco de PTFE completamente por accidente cuando un experimento que estaba haciendo con productos químicos para refrigeradores salió mal. Al igual que muchos de los mejores inventos de la palabra, el PTFE nació como un error desesperado: una bola de sustancia viscosa blanca con la que nadie sabía qué hacer. No fue hasta las décadas de 1940 y 1950 que el "Teflon®" antiadherente, como lo llamaba DuPont, realmente despegó como un revestimiento de baja fricción. Durante la década de 1960, los científicos espaciales de la NASA se dieron cuenta de que el PTFE, que tiene una alta resistencia al calor, no reacciona con otros productos químicos y es lo suficientemente resbaladizo como para no causar abrasión, era un material protector perfecto para usar dentro de los trajes espaciales. Así nació el mito del PTFE como un derivado del programa espacial. La verdad es que el PTFE se inventó más de 30 años antes de que los astronautas se acercaran a la Luna.

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