¿Cuál es la diferencia entre descarga y streaming?

Antes de seguir adelante, necesitamos saber más sobre cómo funciona Internet.

Los datos (información computarizada) se mueven eficientemente a través de Internet al ser divididos en pequeños trozos conocidos como paquetes. Cada paquete es tratado independientemente y viaja por separado, y diferentes paquetes pueden viajar por rutas muy diferentes. Imagínate a ti mismo queriendo enviar un libro de texto muy pesado a un amigo en otro país. En lugar de enviar el libro entero, lo rompes en páginas separadas, pones cada uno en su propio sobre con un sello y dirección separados, y envías todos esos sobres uno tras otro. Tu amiga puede recibirlas en momentos ligeramente diferentes, en el orden equivocado, pero puede volver a montarlas fácilmente en el libro. ¿Por qué enviarías un libro de una forma tan extraña? Resulta que Internet funciona mejor de esta manera con todo dividido en trozos pequeños y de tamaño similar (tenemos un artículo completo sobre cómo funciona Internet que explica todo esto con más detalle).

 

Cuando descargas un archivo de la manera tradicional, le estás pidiendo a otra computadora (un servidor que envía archivos a muchas personas diferentes) que te envíe millones de paquetes uno tras otro y tienes que esperar a que lleguen todos ellos antes de que puedas hacer algo con cualquiera de ellos. Con la transmisión por secuencias, usted comienza a utilizar los paquetes tan pronto como llegan suficientes de ellos. Esa es la diferencia esencial. Se puede pensar en el streaming como una reproducción durante la descarga, pero en realidad las dos cosas son diferentes en todos los sentidos:

Velocidad

  • Descarga: Impredecible: El tiempo de descarga no está relacionado con el tiempo de juego. Un álbum de música puede descargarse en 5 minutos o 5 horas dependiendo de su tamaño, su conexión a la red y el tráfico web.
  • Streaming: En tiempo real: Por lo general, un vídeo de 1 hora de duración se transmite en aproximadamente 1 hora (aunque puede haber retrasos ocasionales causados por el almacenamiento en memoria intermedia); a diferencia de la descarga, los medios de transmisión en tiempo real pueden utilizarse para la transmisión en directo de eventos a medida que éstos se producen (también conocidos como webcasting).

Calidad

  • Descarga: Utiliza la comunicación tradicional por paquetes de Internet (técnicamente conocida como TCP/IP) con un sistema que corrige automáticamente los errores. Cualquier "paquete" perdido o dañado (trozos de datos descargados) se retransmite. El archivo que eventualmente reciba en su computadora es una copia exacta del archivo que estaba en el servidor.
  • Streaming: Las pérdidas de paquetes son ignoradas (los paquetes perdidos y dañados no son reenviados), pero eso no suele importar porque el vídeo y el audio transmitidos digitalmente son convertidos de nuevo al formato analógico antes de que lo veamos o lo escuchemos. Cualquier paquete que se pierda durante el streaming simplemente añade "ruido de superficie" a un flujo de audio o degrada la calidad de imagen de un vídeo (por ejemplo, con una pixelación excesiva (donde la imagen desaparece en bloques cuadrados).

Tipo de archivo

  • Descarga: Una descarga es un único archivo con todos los datos relevantes empaquetados juntos. Así que, si estás descarga una película, todo está empaquetado en un único archivo de película con un tipo de archivo como MPEG4.
  • Streaming: Si transmite una película por secuencias, cada parte de la película (sonido, vídeo, subtítulos o lo que sea) se transmite como una secuencia separada. El reproductor de películas vuelve a ensamblar y sincroniza las secuencias a medida que llegan al equipo. En términos de ancho de banda, estas múltiples transmisiones son aditivas: si está de vuelta en la Edad Media con un módem de acceso telefónico lento de 56 Kbps, podría ver una transmisión de audio de 20 Kbps y una transmisión de vídeo de 30 Kbps juntas, pero cualquier transmisión adicional causaría pausas periódicas y almacenamiento en búfer.

Servidores

  • Descarga: Las descargas funcionan a través de los métodos tradicionales de servidor web (técnicamente conocidos como protocolos HTTP y FTP) con cualquier servidor web convencional. La misma versión de cada archivo se sirve a todos.

  • Streaming: Los streams utilizan RTSP (protocolo de streaming en tiempo real) y necesitan ejecutarse en un servidor especialmente diseñado para el streaming. Cuando vaya a una página web que ofrezca medios de transmisión por secuencias, generalmente se le redirige a un servidor de transmisión por secuencias independiente. Normalmente hay diferentes versiones de cada archivo que han sido optimizadas para diferentes velocidades de conexión (por ejemplo, una versión de baja calidad para acceso telefónico y una versión de alta calidad para banda ancha); en la práctica, se sirven diferentes archivos a diferentes personas.

Codificación/decodificación

  • Descarga: Los archivos se pueden subir instantáneamente a un servidor para su descarga inmediata.
  • Streaming: Los archivos tienen que ser comprimidos (tal vez usando fotogramas de video más pequeños o menos fotogramas por segundo) y luego codificados (convertidos en paquetes digitales discretos) antes de que puedan ser transmitidos. Las personas que ven o escuchan archivos en tiempo real deben tener instalados en sus computadoras archivos de decodificación apropiados (conocidos como códecs) para volver a convertir archivos digitales codificados y computarizados en sonidos e imágenes analógicos que los oídos y los ojos humanos puedan procesar. En la práctica, esto significa que necesita un plugin en su navegador web para manejar cualquier archivo de medios de transmisión que desee recibir (y necesitará plugins separados para QuickTime, RealPlayer, etc.).

Múltiples usuarios

  • Descarga: Cuantas más personas ("clientes") descarguen un archivo al mismo tiempo, más duro tendrá que trabajar el servidor, más lento funcionará para cada cliente y más tiempo le llevará descargar, independientemente de la velocidad de la conexión a Internet que tenga. (BitTorrent ofrece una solución a este problema.)
  • Streaming: En el streaming tradicional (unicasting), cada cliente toma un streaming separado del servidor, necesariamente, porque diferentes personas comenzarán a transmitir el mismo programa de vídeo o audio en diferentes momentos. La multidifusión es un tipo de streaming más eficiente que permite a un servidor de streaming producir un único streaming que muchas personas pueden ver o escuchar simultáneamente, por ejemplo, si muchas personas están viendo un partido de fútbol en directo en línea al mismo tiempo. Algunos reproductores multimedia utilizan automáticamente la multidifusión cuando pueden.

Estándares

  • Descarga: Los archivos descargados tienden a estar en formatos estándar (como MP3) que se reproducen fácilmente en cualquier ordenador o sistema operativo.
  • Streaming: Existen tres sistemas de streaming propietarios y rivales (más formalmente conocidos como arquitecturas-RealPlayer, Apple QuickTime y Microsoft Windows Media Player), y aunque son mucho más compatibles de lo que solían ser, no siempre es posible reproducir archivos diseñados para un reproductor en los demás.

Derechos de autor

  • Descarga: Los archivos descargados se copian, por definición, en el ordenador del espectador. Son fáciles de enviar por correo electrónico, publicar en otros sitios web y reempaquetar o revender, causando importantes problemas de derechos de autor.
  • Streaming: Los archivos transmitidos por secuencias se descargan poco a poco y se eliminan tan pronto como se reproducen. En teoría, no queda nada en el ordenador del espectador, por lo que hay menos problemas de derechos de autor. (En la práctica, se han escrito programas que pueden grabar archivos streaming.)
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