Pasado y presente - La historia y la evolución de los robots

La palabra “robot” evoca una serie de imágenes para la mayoría de la gente, desde R2D2 y C3PO de la fama de Star Wars, hasta el hiper-masculino Arnold Schwarzenegger en la serie Terminator o el Rover Sojourner, que exploró el paisaje Marciano como parte de la misión del Mars Pathfinder.

Algunas personas también tienen la noción de que los robots pronto tendrán pensamientos autónomos y eventualmente se apoderarán del mundo. Hay otros que piensan que pronto estaremos a merced de estos robots, debido a nuestra creciente dependencia de ellos para realizar nuestras tareas diarias. Estas nociones ocurren enteramente debido a la falta de conciencia. Un robot es cualquier máquina capaz de llevar a cabo una serie compleja de acciones de forma automática, especialmente una que puede ser programada por un ordenador.

Puede ser un simple brazo (usado en cirugía), un avión espía, o incluso los vehículos guiados automatizados que se utilizan para transportar materiales en una fábrica. Todo entra dentro de la categoría denominada “robótica”. Además, un robot no tiene que estar necesariamente en forma humanoide. 

Desde un simple pájaro mecánico hasta soldados robots, la robótica ha recorrido un largo camino. Veamos cómo las máquinas que básicamente forman la columna vertebral del mundo de hoy llegaron a existir y evolucionaron a lo largo de los años.

En 1921, Karel Capek, un dramaturgo checo, inventó una persona inteligente, creada artificialmente, a la que llamó “robot”.  Aunque el término nació hace menos de un siglo, los robots ya estaban en uso en el año 350 a.C. 

Comienzos

En el año 350 a.C., el matemático griego Archytas construyó un pájaro mecánico llamado “El Palomo”, que fue propulsado con la ayuda de vapor.

Uno de los primeros ejemplos de robótica utilizada en la vida cotidiana fue el uso de relojes de agua egipcios, en los que se utilizaban figuras humanas para hacer sonar las campanas horarias. Medía el tiempo como resultado de la fuerza del agua que caía a través de él a un ritmo constante.

En el siglo XIV, Leonardo Da Vinci diseñó un hombre mecánico que parecía un caballero blindado. Los mecanismos dentro del caballero blindado fueron diseñados para hacer que el caballero se moviera como si hubiera una persona real dentro.

Después de unos tres siglos, un inventor francés llamado Jacques de Vaucanson comenzó a construir autómatas (un dispositivo mecánico móvil hecho a imitación de un ser humano).  Construyó tres de ellos en total. El primero era un flautista que podía tocar doce canciones, seguido por el segundo, que tocaba una flauta y un tambor o pandereta, y el tercer autómata, que era un pato que movía, graznaba, agitaba sus alas e incluso comía y digería comida. Tenía un diseño muy inteligente, ¡teniendo en cuenta que todavía era el siglo XVII!

El esquema del pato de Jacques de Vaucanson.

El primer robot moderno se fabricó en 1810. Era un soldado con un fuelle automático (un dispositivo con una bolsa de aire que emite una corriente de aire cuando se aprieta junto con dos manijas, utilizado para soplar aire en un incendio) que podía hacer sonar una trompeta. El creador fue Friedrich Kauffman de Dresde, Alemania,

Avances posteriores

En el año 1898, Nikola Tesla construyó un barco robot teledirigido y lo demostró en el Madison Square Garden.

En 1932, el primer verdadero juguete robot fue producido en Japón. Llamado “Lilliput”, era un juguete de cuerda que caminaba. Lilliput estaba hecho de hojalata y tenía sólo 15 cm de altura.

El año 1936 trajo una gran revolución en las matemáticas. Este fue el año en que Alan Turing inventó el famoso concepto de una computadora teórica llamada Turing Machine.

Con la llegada de las computadoras programables en la década de 1940, los primeros robots reales comenzaron a tomar forma. Los primeros robots tal y como los conocemos hoy en día fueron creados por George Devol en la década de 1950. Inventó y patentó un manipulador reprogramable (básicamente un robot) llamado Unimate. Desafortunadamente, no pudo venderlo. En la década de 1960, Joseph Engleberger compró la patente Unimate y la modificó para convertirla en un robot industrial, vendiéndola bajo la etiqueta “Unimation”. Era un brazo robótico programable que se instaló siete años después, en la línea de montaje de New Jersey General Motors. Este brazo realizaba tareas peligrosas y repetitivas en la línea de montaje. Por sus esfuerzos y éxito, Engleberger es conocido en la industria como “el padre de la robótica”.

En 1966, el Stanford Research Institute creó Shakey, el primer robot móvil de propósito general capaz de razonar sobre sus propias acciones. Mientras que otros robots tendrían que ser instruidos en cada paso individual para completar una tarea más grande, Shakey podría analizar los comandos y descomponerlos en trozos básicos por sí mismo. Estas acciones implicaban viajar de un lugar a otro, encender y apagar los interruptores de la luz, abrir y cerrar las puertas, subir y bajar de objetos rígidos y empujar objetos móviles alrededor.

Tres años más tarde, Victor Scheinman, un estudiante de Ingeniería Mecánica que trabajaba en el Laboratorio de Inteligencia Artificial de Stanford (SAIL), creó el Brazo Stanford. El diseño del brazo se convirtió en un estándar para el diseño de los futuros brazos robóticos. De hecho, todavía se utiliza hoy en día.

En 1974, abrió su propia empresa que produjo el Brazo de Plata. Este brazo era capaz de ensamblar piezas pequeñas utilizando sensores táctiles.

En 1985, el primer robot, llamado Puma350, se utilizó en el campo médico para la cirugía. Su propósito era orientar una aguja para una biopsia cerebral bajo guía de tomografía computarizada. Se interrumpió más tarde debido a problemas de seguridad.

Más tarde, en 1992, el Dr. John Adler inventó el concepto de CyberKnife, un robot que toma imágenes de un paciente con rayos X para buscar tumores en el cuerpo.

1997 fue quizás uno de los años más importantes para la robótica. Fue el año de la misión del Mars Pathfinder. El rover rover rover Marte Sojourner fue liberado en la superficie de Marte y su trabajo era transmitir datos a la Tierra desde el suelo Marciano.

En el año 1999, Sony lanzó AIBO, un perro robótico con la capacidad de aprender, entretener y comunicarse con su dueño.

Con los avances tecnológicos, los robots empezaron a ser cada vez más autónomos. En 2002, se introdujo un lote de robots SDR-4C, que recordaban los rostros de la gente, bailaban al ritmo de la música disco e incluso cantaban en armonía.

Pronto, los inventores comenzaron a hacer robots más parecidos a los humanos. En los últimos años, características como los tejidos de piel artificial, las emociones, la autoconciencia y el pensamiento autónomo se han incorporado en los robots. Robothespian es una de esas máquinas que es capaz de entretener y comunicarse con la gente. Es totalmente interactivo y multilingüe.

En 2015, Nadine, el robot más parecido a un humano jamás fabricado, fue creado por la Universidad Tecnológica de Nanyang. Actualmente opera como recepcionista universitario. Los científicos todavía están trabajando en nuevas tecnologías que proporcionarán cuidado de niños y ofrecerán amistad a las personas mayores solitarias.

Quizás el mayor logro de la robótica son los trajes robóticos llamados HAL (híbrido de miembro asistivo). El HAL lee las señales cerebrales y ayuda a las personas que tienen problemas de movilidad, lo que lo hace extremadamente útil para las personas con discapacidad y los ancianos.

Los robots están haciendo más bien que mal en términos de mejorar nuestra calidad de vida. Unos años más tarde, al igual que los teléfonos móviles, los robots podrían convertirse en una parte integral de nuestras vidas. La pregunta es.... ¿es eso lo que realmente queremos?

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