Es cierto que las abejas son inteligentes, pero ten cuidado

En 1988, dos entomólogos, Joe Lewis y Jim Tumlinson, se unieron a un proyecto que, por primera vez, descubrió la capacidad de un insecto para aprender a través de la asociación.

En ese momento, no solo era una novela, sino que también era una revelación total. Un insecto, en este caso, la avispa parásita (Microplitis croceipes), que se alimenta y eventualmente mata ciertas plagas agrícolas, podría aprender de la manera más básica. Piensa en los perros de Pavlov, excepto los más pequeños y ruidosos.

A partir de ese estudio y otra investigación similar, por la Agencia de Proyectos de Investigación Avanzada de la Defensa (DARPA) y el Proyecto de Sensor de Insectos Stealthy en el Laboratorio Nacional de Los Álamos, por dos, hemos avanzado hasta el punto en que las abejas ahora se han olido con éxito. Minas terrestres enterradas en croacia.

Eso está muy lejos de ese enero, hace unos 30 años, cuando Lewis y Tumlinson publicaron sus hallazgos en la revista Nature para asombro de muchos.

"Hablas de entrenar a un insecto, punto", dice Lewis. "Tienes el aspecto. Los ojos comienzan a estrecharse. Simplemente no tiene sentido".

Enseñar a una abeja (o avispa)

La idea detrás del aprendizaje asociativo es bastante simple, incluso si nadie soñó hace décadas que los insectos podrían hacerlo.

Con los perros de Pavlov, cuando un estímulo externo, una campana a menudo se cita, se asociaba con la comida, los perros salivaban. Los perros aprendieron, intuitivamente, que la campana significaba que la comida venía.

Para las avispas de Lewis-Tumlinson, varios olores que las avispas normalmente no reconocían (como la vainilla y el chocolate) se mezclaron con algo que estaba asociado con las plagas que estas avispas parásitas intentaban hacer sus huéspedes. Después de un tiempo muy corto, las avispas asociaron la vainilla (o lo que sea) con los insectos que querían atacar y volaron hacia el olor. Tomó menos de cinco minutos entrenar a las avispas, que, como las abejas y los perros, tienen sentidos olfativos miles de veces más poderosos que un humano.

A medida que continuaban los estudios, nuevos investigadores relacionaron el olor de varios compuestos químicos en explosivos con los alimentos. Hoy, una abeja entrenada por solo dos días puede asociar el olor de los explosivos con la comida y buscar ese olor.

Dos grandes ventajas para entrenar insectos para rastrear olores en lugar de, digamos, un perro: aprenden más rápido y hay mucho más que enseñar.

 

No puedes ponerle una correa a una abeja

Liberar un enjambre de avispas o abejas en un campo de batalla, o incluso un prado ahora tranquilo en Croacia que puede estar lleno de minas, tiene sus desafíos, por supuesto. El seguimiento de los insectos es lo más importante entre ellos. Es imposible, como señala Tumlinson, poner fichas en cada uno de ellos. Y no puedes, como dice Lewis, poner una correa a una abeja.

Aún así, a través de dispositivos como drones y cámaras web y algo que los primeros investigadores llamaron "Wasp Hound", los científicos pueden rastrear los movimientos de los insectos, en al menos pequeñas cantidades. Lewis Wasp Hound, aproximadamente del tamaño de una moneda grande, contiene cinco avispas, una cámara diminuta y un ventilador de computadora que extrae aire a través de un pequeño agujero en la parte inferior del dispositivo. Cuando el Hound se acerca al olor del objetivo, las avispas "se agrupan alrededor de ese pequeño agujero como cerdos en un abrevadero", dice Lewis.

Otro problema que enfrentan los investigadores es la escala. Entrenar una avispa o una abeja a la vez puede ser laborioso. Los científicos han ideado métodos para entrenar más que eso. Pero los insectos, como algunas personas, aprenden a ritmos diferentes, por lo que el aprendizaje masivo no es tan preciso.

Además, el mal tiempo o cualquier cosa que interrumpa la capacidad de olfatear de los insectos puede causar dificultades. La investigación continúa.

 

Volver a lo básico

Tumlinson y Lewis: Tumlinson es profesor de entomología en Penn State, Lewis, profesor retirado y entomólogo de investigación en el Departamento de Agricultura de los EE. UU. En Tifton, Georgia; nunca imaginó que las abejas detuvieran bombas. Estaban buscando formas de controlar las plagas biológicamente, en lugar de con pesticidas. Y, de hecho, fueron muy exitosos en eso.

Junto con el científico británico John Pickett, Lewis y Tumlinson ganaron el Premio Wolf de Agricultura 2008, considerado por muchos como un tipo de Premio Nobel en el campo. Desde el anuncio oficial en el sitio web de la Fundación Wolf, se les otorgó el premio " por sus notables descubrimientos de los mecanismos que gobiernan las interacciones planta-insecto y planta-planta. Sus contribuciones científicas sobre ecología química han fomentado el desarrollo de un manejo integrado de plagas y avances agrícolas significativamente avanzados. Sostenibilidad ".

Si su trabajo con el tiempo ayudará a formar la base de un uso generalizado y práctico de abejas y avispas para detectar bombas o drogas, aún está por verse. Incluso ellos tienen algunas dudas.

"Puedes entrenar insectos para encontrar una mina. Eso no es un problema. Pero luego los sueltas en el campo para encontrar una mina. ¿Cómo los rastreas?" Tumlinson dice. "A menos que a alguien se le ocurra un pequeño chip para poder rastrearlo con algún medio electrónico, no veo cómo en el mundo se pueden usar".

Lewis dice: "Para pasarlo del laboratorio al campo real, hay que ampliarlo y refinarlo. Pero podemos ver claramente que puede ser práctico en el desarrollo. Es técnicamente factible. Todo se basa en una ciencia válida. La capacidad está allí. Se trata de la demanda y de la infraestructura para eso”.

Ese es un reto para la próxima generación de científicos e investigadores. Las avispas y las abejas todavía estarán alrededor.

 

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