Una guía para las esponjas de mar

Cuando miras una esponja, la palabra animal  podría no ser lo primero que se te ocurra, pero las esponjas de mar son animales. Existen más de 5,000 especies de esponjas y la mayoría vive en el ambiente marino, aunque también hay esponjas de agua dulce.

Las esponjas se clasifican en el phylum Porifera. La palabra porífera viene del latín porus (poro) y ferre (oso), que significa "portador de poros". Esta es una referencia a los numerosos orificios (poros) en la superficie de la esponja. Es a través de estos poros que la esponja extrae el agua de la que se alimenta.

 

Descripción

Las esponjas vienen en una amplia variedad de colores, formas y tamaños. Algunos, como la esponja de hígado, parecen una costra baja en una roca, mientras que otros pueden ser más altos que los humanos. Algunas esponjas están en forma de incrustaciones o masas, algunas son ramificadas y otras, como la que se muestra aquí, parecen jarrones altos.

Las esponjas son animales multicelulares relativamente simples. No tienen tejidos ni órganos como los que tienen algunos animales, pero tienen células especializadas para realizar las funciones necesarias. Cada una de estas células tiene un trabajo: algunas están a cargo de la digestión, otras reproducen, otras aportan agua para que la esponja pueda filtrar el alimento y otras se usan para deshacerse de los desechos.

El esqueleto de una esponja se forma a partir de espículas, que están hechas de sílice (un material similar al vidrio) o materiales calcáreos (calcio o carbonato de calcio), y espongina, una proteína que soporta las espículas. Las especies de esponjas pueden identificarse más fácilmente al examinar sus espículas bajo un microscopio.

Las esponjas no tienen un sistema nervioso, por lo que no se mueven cuando se tocan.

Clasificación

  • Reino: Animalia
  • Phylum: Porifera
  • Clases:
    • Calcarea (esponjas calcáreas)
    • Demospongiae (esponjas cachondas)
    • Hexactinellida (esponjas de vidrio)
    • Homoscleromorpha (Incluye alrededor de 100 especies de esponjas incrustantes)
    • Porifera incertae sedis (Esponjas cuya clasificación aún no se ha definido)

 

Hábitat y distribución

Las esponjas se encuentran en el fondo del océano o se unen a sustratos como rocas, corales, conchas y organismos marinos.

Las esponjas varían en el hábitat desde áreas intermareales poco profundas y arrecifes de coral hasta las profundidades marinas.

 

Alimentación

La mayoría de las esponjas se alimentan de bacterias y materia orgánica al extraer agua a través de los poros llamados ostia (singular: ostium), que son aberturas a través de las cuales el agua ingresa al cuerpo. Forrando los canales en estos poros están las células del collar. Los collares de estas células rodean una estructura similar a un vello llamado flagelo. Los flagelos baten para crear corrientes de agua. La mayoría de las esponjas se alimentan de pequeños organismos que vienen con el agua. También hay algunas especies de esponjas carnívoras que se alimentan utilizando sus espículas para capturar presas como los pequeños crustáceos.

El agua y los desechos salen del cuerpo a través de poros llamados oscula (singular: osculum).

 

Reproducción

Las esponjas se reproducen tanto sexual como asexualmente. La reproducción sexual se produce por la producción de óvulos y espermatozoides. En algunas especies, estos gametos son del mismo individuo, en otras, individuos separados producen óvulos y espermatozoides. La fertilización se produce cuando los gametos son introducidos en la esponja por las corrientes de agua. Se forma una larva y se asienta sobre un sustrato donde se adhiere al resto de su vida. En la imagen que se muestra aquí, puedes ver una esponja de desove.

La reproducción asexual se produce al nacer, lo que ocurre cuando se rompe una parte de una esponja o se contrae una de las puntas de sus ramas, y luego esta pequeña pieza se convierte en una nueva esponja. También pueden reproducirse asexualmente mediante la producción de paquetes de células llamadas gemmules.

 

Predadores de esponja

En general, las esponjas no son muy sabrosas para la mayoría de los otros animales marinos. Pueden contener toxinas y su estructura de espículas probablemente no los hace muy cómodos de digerir. Dos organismos que comen esponjas, sin embargo, son las tortugas carey y las nudibranquios. Algunos nudibranquios incluso absorberán la toxina de una esponja mientras la come y luego la usarán en su propia defensa.

 

Esponjas y humanos

Los seres humanos han usado durante mucho tiempo esponjas para bañarse, limpiar, hacer manualidades y pintar. Debido a esto, las industrias de recolección de esponjas se desarrollaron en algunas áreas, incluyendo Tarpon Springs y Key West, Florida.

 

Ejemplos de esponjas

Hay miles de especies de esponjas, por lo que es difícil enumerarlas todas aquí, pero aquí hay algunas:

  • Esponja de estufa
  • Florero de esponja
  • Tubo de ramificación de esponja

 

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