El misterio de los lobos negros de Norteamérica

A pesar de su nombre, los lobos grises (Canis lupus) no siempre son sólo grises. Estos cánidos también pueden tener pelos negros o blancos; los que tienen pelos negros se denominan, lógicamente, lobos negros.

Las frecuencias de los diferentes tonos y colores de pelo que prevalecen en una población de lobos a menudo varían según el hábitat. Por ejemplo, las manadas de lobos que viven en la tundra abierta están compuestas en su mayoría por individuos de color claro; los abrigos pálidos de estos lobos les permiten mezclarse con su entorno y ocultarse cuando persiguen al caribú, su presa principal. Por otro lado, las manadas de lobos que viven en los bosques boreales contienen proporciones más altas de individuos de color oscuro, ya que su hábitat oscuro permite que los individuos de color más oscuro se mezclen.

De todas las variaciones de color del Canis lupus, los individuos negros son los más intrigantes. Los lobos negros son tan coloridos debido a una mutación genética en su gen K locus. Esta mutación causa una condición conocida como melanismo, una mayor presencia de pigmentación oscura que hace que un individuo sea de color negro (o casi negro). Los lobos negros también son intrigantes debido a su distribución; hay muchos más lobos negros en Norteamérica que en Europa. 

Para entender mejor los fundamentos genéticos de los lobos negros, un equipo de científicos de la Universidad de Stanford, UCLA, Suecia, Canadá e Italia se reunió recientemente bajo la dirección del Dr. Gregory Barsh de Stanford; este grupo analizó las secuencias de ADN de 150 lobos (aproximadamente la mitad de los cuales eran negros) del Parque Nacional de Yellowstone. Terminaron armando una sorprendente historia genética, que se remonta a decenas de miles de años atrás, cuando los primeros humanos criaban caninos domésticos en favor de variedades más oscuras.

Resulta que la presencia de individuos negros en las manadas de lobos de Yellowstone es el resultado de un profundo apareamiento histórico entre perros domésticos negros y lobos grises. En un pasado lejano, los humanos criaron perros en favor de individuos más oscuros y melanísticos, aumentando así la abundancia de melanismo en las poblaciones de perros domésticos. Cuando los perros domésticos se cruzaron con lobos salvajes, también ayudaron a reforzar el melanismo en las poblaciones de lobos.

Desentrañar el profundo pasado genético de cualquier animal es un asunto delicado. El análisis molecular proporciona a los científicos una forma de estimar cuándo podrían haber ocurrido cambios genéticos en el pasado, pero por lo general es imposible fijar una fecha firme para tales eventos. Basándose en análisis genéticos, el equipo del Dr. Barsh estimó que la mutación del melanismo en los cánidos surgió en algún momento entre hace 13.000 y 120.000 años (siendo la fecha más probable la de hace unos 47.000 años). Dado que los perros fueron domesticados hace unos 40.000 años, esta evidencia no confirma si la mutación del melanismo surgió primero en los lobos o en los perros domésticos.

Pero la historia no termina ahí. Debido a que el melanismo es mucho más frecuente en las poblaciones de lobos de Norteamérica que en las poblaciones de lobos europeos, esto sugiere que el cruce entre las poblaciones de perros domésticos (ricos en formas melanísticas) probablemente ocurrió en Norteamérica. Usando los datos recopilados, el coautor del estudio, el Dr. Robert Wayne, ha fechado la presencia de perros domésticos en Alaska hace unos 14,000 años. Él y sus colegas están ahora investigando los restos de perros antiguos de esa época y lugar para determinar si (y hasta qué punto) el melanismo estaba presente en esos perros domésticos antiguos.

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