Gatos con dientes de sable

A pesar de la forma en que han sido retratados en las películas, los gatos con dientes de sable no solo eran grandes felinos con enormes dientes frontales. Todo el estilo de vida de los gatos con dientes de sable (y sus primos cercanos, los dientes de cimitarra, los dientes de sable y los dientes de sable "falsos") giraba en torno al uso de sus caninos para herir y matar presas, la mayoría de las veces mamíferos herbívoros gigantes , pero también los primeros homínidos. y otros grandes felinos. (Vea una galería de fotos y perfiles de gatos con dientes de sable y una lista de 10 felinos recientemente extintos).

Ahora necesitamos prescindir de un par de otros conceptos erróneos. Primero, al gato prehistórico más famoso, Smilodon, a menudo se le conoce como el tigre dientes de sable, pero la palabra "tigre" en realidad se refiere a un género específico y moderno de gato grande. Más apropiadamente, Smilodon debería llamarse un gato con dientes de sable, al igual que sus grandes colmillos contemporáneos de los períodos Terciario y Cuaternario. Y segundo, como suele ocurrir en la naturaleza, el plan de la cabeza del diente de sable evolucionó más de una vez, y no solo en los gatos, como veremos más adelante.

¿Gatos con dientes de sable, verdaderos o falsos?

Los primeros carnívoros que razonablemente podrían describirse como "dientes de sable" fueron los mamíferos primitivos, vagamente parecidos a gatos que vivieron hace unos 35 millones de años, durante la época del Eoceno tardío. Tan estrechamente relacionados con las hienas primitivas como lo fueron con los primeros gatos, los nimravidas no eran técnicamente felinos, pero los géneros como Nimravus y Hoplophoneus (en griego, "asesino armado") todavía contaban con algunos caninos impresionantes.

Por razones técnicas (que involucran principalmente las formas de sus oídos internos), los paleontólogos se refieren a las nimvravidas como dientes de sable "falsos", una distinción que tiene menos sentido cuando se echa un vistazo al cráneo de Eusmilus. Los dos caninos frontales de este nimravid del tamaño de un leopardo eran casi tan largos como su cráneo completo, pero su estructura delgada y con forma de daga coloca a este carnívoro firmemente en la familia de gatos "dientes de daga" ("dirk" es la antigua palabra escocesa para "daga").

Confusamente, incluso algunos felinos primitivos se clasifican como dientes de sable "falsos". Un buen ejemplo es el bien llamado Dinofelis ("gato terrible"), cuyos caninos un poco cortos y romos, aunque más grandes que los de cualquier gato grande vivo en la actualidad, no merecen su inclusión en el verdadero campo de dientes de sable. Aun así, Dinofelis era una amenaza continua para otros mamíferos de su época, incluido el temprano homínido Australopithecus (que puede haber figurado en el menú de la cena de este gato).

La exclusión de los "verdaderos" gatos con dientes de sable tiene más sentido en el caso de Thylacosmilus. Este fue un marsupial que crió a sus crías en bolsas, estilo canguro, en lugar de un mamífero placentario como sus "verdaderos" primos dientes de sable. Irónicamente, Thylacosmilus se extinguió hace aproximadamente dos millones de años cuando su hábitat sudamericano fue colonizado por verdaderos dientes de sable que emigraban desde las llanuras de América del Norte. (Thylacoleo,

un mamífero depredador de sonido similar, no era técnicamente un gato, pero era igual de peligroso).

 

Los reyes de los gatos con dientes de sable - Smilodon y Homotherium

Smilodon (y no, su nombre griego no tiene nada que ver con la palabra "sonrisa") es la criatura que la gente tiene en mente cuando dice "tigre dientes de sable". Este carnívoro de colmillos largos era más corto, más robusto y más pesado que el típico león de hoy en día, y debe su fama al hecho de que miles de esqueletos de Smilodon han sido extraídos de La Brea Tar Pits en Los Ángeles (no es de extrañar que Hollywood ha inmortalizado los "tigres dientes de sable" en innumerables películas de hombres de las cavernas. Si bien Smilodon probablemente consumió algún homínido ocasional, la mayor parte de su dieta consistía en los herbívoros grandes y lentos que se agolpaban en las llanuras de América del Norte y del Sur.

Smilodon disfrutó de un largo tiempo en el sol prehistórico, persistiendo desde la época del Plioceno hasta alrededor del 10.000 a. C., cuando los humanos primitivos cazaban la población en extinción (o, posiblemente, ¡extinguían a Smilodon al cazar sus presas hasta la extinción!). El único otro gato prehistórico que coincidió con el éxito de Smilodon fue el Homotherium , que se extendió a lo largo de amplias franjas de territorio (Eurasia y África, así como en América del Norte y del Sur) y fue quizás incluso más peligroso. Los caninos de Homotherium eran más elegantes y afilados que los de Smilodon (razón por la cual los paleontólogos lo llaman un gato "con dientes de cimitarra"), y tenía una postura encorvada, parecida a una hiena. (Homotherium puede haberse parecido a las hienas en otro aspecto: hay evidencia de que cazó en manadas,Mamuts lanudos)

 

Los estilos de vida de los gatos con dientes de sable

Como se mencionó anteriormente, los caninos gigantes de gatos con dientes de sable (verdaderos, falsos o marsupiales) existieron por razones más que estrictamente ornamentales. Cuando la naturaleza evoluciona una característica específica varias veces, puede estar seguro de que tiene un propósito definido, por lo que la evolución convergente de los dientes de sable en varios tipos de carnívoros apunta a una explicación más funcional.

Según las investigaciones actuales, parece que los gatos más grandes de dientes de sable (como Smilodon, Homotherium y Thylocasmilus)) se abalanzaron repentinamente sobre sus presas y cavaron en sus caninos, luego se retiraron a una distancia segura mientras el desafortunado animal vagaba en círculos y se desangraba hasta morir. Parte de la evidencia de este comportamiento es estrictamente circunstancial (por ejemplo, los paleontólogos rara vez encuentran dientes de sable rotos, un indicio de que estos caninos eran una parte crucial del armamento del gato), y algunos son más directos: los esqueletos de varios animales han sido Encontrado teniendo heridas de punción de Smilodon o Homotherium. (Los científicos también han descubierto que Smilodon tenía brazos inusualmente poderosos, que solía mantener presionadas a la presa, minimizando así la posibilidad de romper esos dientes de sable tan importantes).

Quizás el hecho más sorprendente de los gatos con dientes de sable es que no eran exactamente demonios de velocidad. Mientras que los guepardos modernos pueden alcanzar velocidades máximas de 50 millas por hora más o menos (al menos por ráfagas cortas), las patas relativamente gruesas y musculosas y las gruesas formaciones de los gatos más grandes de dientes de sable indican que eran cazadores oportunistas, que saltan a la presa desde el Ramas bajas de árboles o ejecutando saltos cortos y atrevidos desde la maleza para cavar en sus colmillos mortales.

 

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