Xiphactinus

Nombre:

Xiphactinus (combinación de latín y griego para "rayo de espada"); se pronuncia zih-FACK-tih-nuss

Hábitat:

Aguas poco profundas de América del Norte, Europa occidental y Australia

 

Período Histórico:

Cretácico Superior (90-65 millones de años atrás)

 

Tamaño y peso:

Cerca de 20 pies de largo y 500-1,000 libras

 

Dieta:

Pescado

Características distintivas:

Tamaño grande; cuerpo delgado; dientes prominentes con mordida inferior distintiva

Acerca de Xiphactinus

Con 6 metros de largo y hasta media tonelada, Xiphactinus era el pez óseo más grande del Cretácico, pero estaba lejos de ser el depredador principal de su ecosistema norteamericano, como lo demuestra el hecho de que se han descubierto ejemplares de los tiburones prehistóricos Squalicorax y Cretoxyrhina que contienen restos de Xiphactinus. Sin embargo, en la era mesozoica era un mundo de peces que se comían a los peces, por lo que no debe sorprenderle saber que se han descubierto numerosos fósiles de Xiphactinus que contienen restos parcialmente digeridos de peces más pequeños. (Encontrar un pez dentro de un pez dentro de un tiburón sería una verdadera trifecta fósil!

Uno de los fósiles más famosos de Xiphactinus contiene los restos casi intactos de un oscuro pez cretácico de 10 pies de largo llamado Gillicus. Los paleontólogos especulan que el Xiphactinus murió justo después de tragar el pescado, posiblemente porque su presa muerta logró perforar su estómago en un desesperado intento de fuga, como el espeluznante extraterrestre de la película Alien. Si esto es realmente lo que pasó, Xiphactinus sería el primer pez que se sabe que murió de indigestión aguda.

Una de las cosas extrañas de Xiphactinus es que sus fósiles han sido descubiertos en casi el último lugar que cabría esperar, el estado de Kansas, un estado sin salida al mar. De hecho, durante el período Cretácico tardío, gran parte del medio oeste americano estaba sumergido bajo un cuerpo de agua poco profundo, el Mar Interior Occidental. Por esta razón, Kansas ha sido una rica fuente fósil de todo tipo de animales marinos de la Era Mesozoica, no sólo peces gigantes como Xiphactinus, sino también varios reptiles marinos, incluyendo plesiosaurios, pliosaurios, ictiosaurios y mosasaurios.

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