10 Datos sobre los mamíferos que todo el mundo debería saber

Los mamíferos varían en tamaño, desde la gran ballena azul hasta los pequeños roedores.  Viven en el mar, en los trópicos, en el desierto e incluso en la Antártida. Sin embargo, a diferencia de los demás, los mamíferos tienen en común una serie de importantes características físicas y de comportamiento.

01 Existen aproximadamente 5.000 especies de mamíferos

Los conteos definitivos son difíciles de realizar, ya que algunos mamíferos están al borde de la extinción, mientras que otros están aún por descubrir, pero actualmente hay unas 5.500 especies de mamíferos identificadas, agrupadas en aproximadamente 1.200 géneros, 200 familias y 25 órdenes. Esos números pueden parecer grandes, pero en realidad son diminutos en comparación con las aproximadamente 10.000 especies de aves, 30.000 especies de peces y cinco millones de especies de insectos vivos en la actualidad.

 

02 Todos los mamíferos alimentan a sus crías con leche

Todos los mamíferos poseen glándulas mamarias, que producen la leche con la que las madres mantienen a sus recién nacidos. Sin embargo, no todos los mamíferos están equipados con pezones; el ornitorrinco y el equidna son monotremas que nutren a sus crías mediante "parches" mamarios que se filtran lentamente en la leche. Los monotremas son también los únicos mamíferos que ponen huevos; todos los demás mamíferos dan a luz a crías vivas, y las hembras están equipadas con placentas.

03 Todos los mamíferos tienen pelo

Todos los mamíferos tienen pelo, que evolucionó durante el período Triásico como una forma de retener el calor corporal, pero algunas especies son más peludas que otras. Técnicamente, todos los mamíferos tienen pelo en algún momento de su ciclo vital; por ejemplo, los embriones de ballena y marsopa sólo tienen pelo durante un breve período de tiempo, mientras gesticulan en el útero. El título de El mamífero más peludo del mundo es objeto de debate: algunos pregonan el Buey Almizclero, mientras que otros insisten en que los leones marinos empacan más folículos por pulgada cuadrada de piel.

 

04 Los mamíferos evolucionaron de "reptiles similares a mamíferos"

Hace unos 230 millones de años, durante el período Triásico tardío, una población de terapeutas ("reptiles similares a mamíferos") se dividió en los primeros mamíferos verdaderos (un buen candidato para este honor es Megazostrodon). Irónicamente, los primeros mamíferos evolucionaron casi exactamente al mismo tiempo que los primeros dinosaurios; durante los siguientes 165 millones de años, los mamíferos fueron desterrados a la periferia de la evolución, viviendo en árboles o excavando bajo tierra, hasta que la extinción de los dinosaurios finalmente les permitió tomar el protagonismo.

 

05 Todos los mamíferos comparten el mismo plan corporal básico

Todos los mamíferos comparten algunas peculiaridades anatómicas clave, que van desde los aparentemente menores (los tres pequeños huesos del oído interno que transportan el sonido del tímpano) hasta los que obviamente no son tan menores. Quizás el más significativo es el área neocortical del cerebro, que explica la inteligencia relativa de los mamíferos en comparación con otros tipos de animales, y los corazones de cuatro cámaras de los mamíferos, que bombean eficazmente sangre a través de sus cuerpos.

06 Algunos científicos dividen a los animales en "metaterianos" y "euterianos".

Aunque la clasificación precisa de los mamíferos es todavía objeto de disputa, es obvio que los marsupiales (mamíferos que incuban a sus crías en bolsas) son diferentes de los placentarios (mamíferos que incuban a sus crías enteramente en el útero). Una manera de explicar esta división es dividir a los mamíferos en dos clados evolutivos: Eutherians ("bestias verdaderas") que incluyen todos los mamíferos placentarios, y Metatherians ("sobre las bestias") que divergieron de Eutherians alguna vez durante la Era Mesozoica e incluye todos los marsupiales vivos.

 

07 Los mamíferos tienen metabolismos de sangre caliente

La razón por la que todos los mamíferos tienen pelo es que todos los mamíferos tienen metabolismos endotérmicos o de sangre caliente. Los animales endotérmicos generan su propio calor corporal a partir de procesos fisiológicos internos, a diferencia de los animales de sangre fría (ectotérmicos), que se calientan o enfrían en función de la temperatura del entorno en el que viven. En los animales de sangre caliente, el pelo cumple la misma función que una capa de plumas en las aves de sangre caliente: ayuda a aislar la piel y a evitar que el calor vital se escape.

 

08 Los mamíferos son capaces de tener un comportamiento social avanzado

Gracias en parte a sus cerebros más grandes, los mamíferos tienden a ser más avanzados socialmente que otros tipos de animales. Ejemplos de comportamiento social incluyen el comportamiento de las manadas de ñus, la destreza de caza de las manadas de lobos y la estructura dominante de las comunidades de simios. Sin embargo, esto es una diferencia de grado, y no de clase: las hormigas y las termitas también muestran un comportamiento social (que, sin embargo, parece ser completamente instintivo), e incluso algunos dinosaurios vagaban por las llanuras del Mesozoico en manadas.

09 Los mamíferos muestran un alto nivel de cuidado parental

Una diferencia importante entre los mamíferos y otras familias de vertebrados importantes, como los anfibios, los reptiles y los peces, es que los recién nacidos necesitan al menos un poco de atención paterna para prosperar. Dicho esto, sin embargo, algunos bebés mamíferos están más indefensos que otros: un recién nacido humano moriría sin el cuidado de sus padres, mientras que muchos animales que se alimentan de plantas (como los caballos y las jirafas) son capaces de caminar y buscar comida inmediatamente después de nacer.

 

10 Los mamíferos son animales notablemente adaptables

Una de las cosas más asombrosas de los mamíferos son los diferentes nichos evolutivos en los que se han extendido a lo largo de los últimos 50 millones de años. Hay mamíferos nadadores (ballenas y delfines), mamíferos voladores (murciélagos), mamíferos trepadores (monos y ardillas), mamíferos madrigueros (topos y conejos), e innumerables otras variedades. Como clase, de hecho, los mamíferos han conquistado más hábitats que cualquier otra familia de vertebrados; por el contrario, durante sus 165 millones de años en la tierra, los dinosaurios nunca llegaron a ser completamente acuáticos ni aprendieron a volar.

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