Cómo las condiciones del aire afectan el calor o el frío de las gotas de lluvia

Si alguna vez te has preguntado por qué el hecho de estar empapado en una tormenta te hace sentir frío, no es sólo porque la precipitación humedezca tu ropa y tu piel, sino también por la temperatura del agua de lluvia.

En promedio, las gotas de lluvia tienen temperaturas entre 32 F (0 C) y 80 F (27 C). El que una gota de lluvia esté más cerca del extremo frío o caliente de ese rango depende de una serie de cosas, incluyendo qué temperatura comienza en lo alto de las nubes y cuáles son las temperaturas del aire en la atmósfera superior donde esas nubes están flotando. Como puede imaginarse, ambas cosas varían de un día para otro, de una estación a otra y de un lugar a otro, lo que significa que no hay una temperatura "usual" para las gotas de lluvia.

Las temperaturas en la atmósfera interactúan con las gotas de lluvia, desde su nacimiento en lo alto de una nube hasta su objetivo final -tú y la tierra- afectando drásticamente la temperatura de estas gotas de agua.

Comienzos fríos y descensos fríos

Sorprendentemente, la mayor parte de las lluvias en el mundo comienzan con la nieve en lo alto de las nubes, ¡incluso en un caluroso día de verano! Esto se debe a que las temperaturas en las partes superiores de las nubes están muy por debajo del punto de congelación, a veces tan bajas como -58 F. Los copos de nieve y los cristales de hielo que se encuentran en las nubes a estas temperaturas y alturas frías se calientan y se funden en agua líquida a medida que pasan por debajo del nivel de congelación, luego salen de la nube madre y entran en el aire más caliente debajo de ella.

A medida que las gotas de lluvia derretidas continúan descendiendo, pueden enfriarse por evaporación en un proceso que los meteorólogos llaman "enfriamiento evaporativo", en el que la lluvia cae en un aire más seco, haciendo que el punto de rocío de ese aire aumente y que su temperatura baje.

El enfriamiento por evaporación es también una de las razones por las que las lluvias se asocian con el aire más frío, lo que explica por qué los meteorólogos a veces afirman que está lloviendo o nevando en lo alto de la atmósfera superior y que pronto lo hará por la ventana cuanto más tiempo ocurra esto, más se humedecerá y enfriará el aire cerca del suelo, permitiendo que la precipitación caiga a la superficie.

Las temperaturas del aire sobre el suelo afectan la temperatura final de la gota de lluvia

En general, a medida que la precipitación se acerca al suelo, el perfil de temperatura de la atmósfera -el rango de temperaturas del aire por el que pasa la precipitación- desde alrededor del nivel de 700 milibares hasta la superficie determina el tipo de precipitación (lluvia, nieve, aguanieve o lluvia helada) que alcanzará el suelo.

Si esta temperatura está por encima del punto de congelación, la precipitación será, por supuesto, lluvia, pero el grado de calor sobre el punto de congelación determinará el grado de enfriamiento de las gotas de lluvia una vez que lleguen al suelo. Por otro lado, si la temperatura está por debajo del punto de congelación, la precipitación caerá en forma de nieve, aguanieve o lluvia helada, dependiendo de cuánto más bajo que el punto de congelación sea el rango de temperaturas del aire.

Si alguna vez ha experimentado una lluvia cálida al tacto, es porque la temperatura de la lluvia está por encima de la temperatura actual del aire de la superficie. Esto ocurre cuando las temperaturas de 700 milibares (3.000 metros) de profundidad son bastante cálidas, pero una capa poco profunda de aire más frío cubre la superficie.

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