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¿Qué está pasando con el permafrost?

¿Qué está pasando con el permafrost?

El permafrost se está derritiendo debido al aumento de la temperatura de la Tierra, que la mayoría de los científicos atribuyen al cambio climático. El suelo estacionalmente congelado se descongela y vuelve a congelarse cada año, cubriendo alrededor del 58 por ciento de la tierra en el Hemisferio Norte que rodea el Círculo Polar Ártico.

Existen regiones masivas de permafrost en la meseta tibetana, el Ártico canadiense, Siberia y el estado de Alaska, así como en partes de Groenlandia. Las zonas septentrionales de Alaska contienen permafrost continuo, hasta el 80 por ciento de las tierras del estado, mientras que partes del interior de Alaska experimentan una congelación esporádica del suelo. Incluso grandes partes del territorio continental de los Estados Unidos experimentan cada año terreno estacionalmente congelado.

¿Qué es el permafrost?

Debajo de la superficie del suelo en áreas del Hemisferio Norte cerca del Círculo Polar Ártico, una capa gruesa de suelo permanece permanentemente congelada durante todo el año; esto se denomina permafrost en áreas donde el suelo permanece congelado durante un mínimo de dos años seguidos. En este momento, el permafrost cubre cerca de 9 millones de millas cuadradas de tierra en el hemisferio norte. La profundidad a la que se congela el suelo depende de las condiciones climáticas de cada estación invernal. Casi el 80 por ciento del estado de Alaska tiene permafrost bajo la superficie de la tierra.

El permafrost, el Océano Ártico y el cambio climático

Los científicos postulan que hace 55 millones de años, durante el Máximo Térmico Paleoceno-Eoceno, la Tierra se calentó repentinamente en 5 grados centígrados (un cambio de grado de aproximadamente 9 grados Fahrenheit). Ahora calculan que ocurrió debido a la repentina liberación de cantidades masivas de gases de efecto invernadero, o dióxido de carbono y metano, almacenados en los suelos permanentemente congelados de la Tierra por la vida vegetal muerta y podrida.

Una vez que el permafrost se derritió hace 55 millones de años, el dióxido de carbono y el metano fueron liberados a la atmósfera, creando el efecto invernadero que atrapó los rayos del sol en la atmósfera y provocó el aumento de las temperaturas globales. Las áreas del fondo marino en el Ártico y la Antártida también están permanentemente congeladas.

Fusión del permafrost y la erosión

El derretimiento del permafrost provoca la erosión del suelo a lo largo de las zonas costeras y en otras vías fluviales, lagos y ríos. Para los habitantes de Alaska, las casas, las carreteras, los edificios y los oleoductos están amenazados cuando el suelo comienza a descongelarse. Lo que antes ofrecía una base sólida sobre la que construir, ahora se ha vuelto blando e inestable.

A lo largo de las regiones costeras, la tierra blanda y blanda que quedó a su paso después del deshielo se desliza hacia el mar, amenazando los hogares, las comunidades y el sustento de muchos de los habitantes nativos de Alaska que viven en las costas de los ríos y el océano. El deshielo del permafrost causa daños a las pistas de aterrizaje de aviones, carreteras, ferrocarriles y otras infraestructuras.

El permafrost y el depósito de carbono

El metano es un gas de efecto invernadero natural que se forma a medida que se descompone la vida vegetal y animal a base de carbono. El metano atrapado en el suelo se libera a medida que el permafrost se descongela y se descompone. Los científicos estiman que el norte congelado contiene como mínimo 1.672 Petagramos de carbono almacenado, con un Petagrama que equivale a 1.000 millones de toneladas métricas.

A medida que este depósito de carbono se descongela, se suma y complica el calentamiento global inducido por el hombre, alimentado por la quema de combustibles fósiles y la continua liberación de gases de efecto invernadero a la atmósfera. A medida que el permafrost se derrite y los gases atrapados en el agua se liberan y contribuyen a este efecto, el calentamiento global se acelera.

El permafrost y las enfermedades de los zombis

En el verano de 2016, después de que una ola de calor en Siberia descongelara los cadáveres de renos muertos por ántrax, varias personas se infectaron con la enfermedad. A medida que los cadáveres se descongelaban, más esporas de ántrax también lo hacían y se propagaban por la tundra, enfermando a varias personas y matando a un niño de 12 años. Las personas que murieron de viruela e incluso de la cepa de la gripe de 1918, que mató a más de 50 millones de personas, permanecen enterradas en áreas de la tundra congelada. Si sus restos se descongelan, algunas personas temen las enfermedades que podrían volver a ocurrir, como el brote de ántrax, aunque los científicos dicen que el ántrax permanece en el suelo en todo el mundo, y que los brotes ocurren debido a ello todo el tiempo.

Aunque algunas enfermedades pueden surgir de la tundra congelada, muchas no lo hacen porque no pueden sobrevivir al ser congeladas, incluso después de que los científicos han tratado de revivirlas en un laboratorio, reportó la Radio Pública Nacional en enero de 2018. De las enfermedades que han vuelto a aparecer, la mayoría se tratan con éxito, como en el caso de un investigador que contrajo el dedo de la foca, una enfermedad bacteriana de un cazador de focas a la que estuvo expuesto cuando trabajaba con la descongelación de cadáveres de foca.

Monitoreo del permafrost

Múltiples agencias alrededor del mundo monitorean actualmente el deshielo del permafrost en el Norte congelado. En 2005, el Programa de Monitoreo de Capas Activas del Permafrost comenzó en Alaska, el cual agregó estaciones de monitoreo en todo el estado, en su mayoría en lugares remotos. Las estaciones recogen datos que incluyen los cambios de temperatura y el estado de las capas activas de permafrost.

Los participantes en el estudio incluyen parques nacionales y muchas de las escuelas en todo el estado de Alaska. Una vez que alguien recopila los datos, otra persona los envía a múltiples bases de datos científicas, incluyendo el Centro Nacional de Datos sobre Nieve y Hielo ubicado en Boulder, Colorado, donde los científicos estudian los cambios que están ocurriendo y distribuyen los resultados a otras personas que esperan encontrar soluciones al creciente problema.

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Creado por SuperredTV el 10/5/2018.