¿Qué papel juegan los manatíes en el ecosistema?

Los manatíes son mamíferos acuáticos que pueden vivir en agua salada y dulce. El bioma del manatí incluye ríos, bahías, estuarios y pantanos costeros de lento movimiento, prefiriendo permanecer en aguas de aproximadamente 7 pies de profundidad. El hábitat y rango del manatí norteamericano va desde Florida y el Golfo de México hasta las aguas de la costa de Massachusetts.

Los manatíes se parecen a una morsa en algunos aspectos, pero son parientes del elefante. Los manatíes son una especie en peligro de extinción y se estima que no quedan más de 3.000 individuos en estado silvestre.

Bioma y hábitat

Los manatíes son herbívoros, lo que significa que sólo consumen vegetación. Su papel en el ecosistema es como comedores de plantas, ya que se alimentan de más de 60 especies de vegetación acuática en las aguas en las que viven. Como animales acuáticos, el bioma del manatí sólo se encuentra en biomas marinos y de agua dulce.

Las especies de manatíes se encuentran en las aguas costeras del sur de los Estados Unidos, especialmente en las aguas de Florida. Otras especies de manatíes se encuentran en partes limitadas del interior de África oriental y en América del Sur.

También son especies migratorias. Esto significa que, durante los meses más fríos, los manatíes en aguas de Norteamérica se encuentran principalmente en Florida. En los meses más cálidos, usted puede encontrar manatíes en aguas de la costa de Texas, Georgia, Carolina del Sur e incluso en aguas tan lejanas como Massachusetts.

Cadena alimenticia y función ecológica del manatí

Los manatíes son esencialmente 100 por ciento herbívoros. Los moluscos ocasionales y otros tipos de criaturas marinas pueden ser consumidos accidentalmente por el manatí mientras se alimenta, pero no persiguen activamente ningún pez u otros animales u organismos marinos o de agua dulce.

Lo que comen

Los manatíes pueden pesar más de mil libras y se sabe que comen hasta un 15 por ciento de su propio peso corporal en plantas cada día. Los manatíes son el equivalente acuático de los ciervos, pasando muchas de sus horas de vigilia pastando. Esto los convierte en un consumidor primario, ya que sólo comen plantas similares:

  • Hierba de tortuga
  • Plantas de arroz
  • Hojas de mangle
  • Hierba de manatí
  • Algas
  • Hidrila

Lo que los consume

Los manatíes tienen muy pocos depredadores naturales en su ecosistema. Los tiburones, caimanes, cocodrilos y orcas son las únicas criaturas lo suficientemente grandes como para manejar a un manatí, pero los ataques de estos depredadores son raros. Son lo suficientemente grandes como para ser dejados solos por casi todos los demás animales que encuentran, excepto por el hombre.

Han sido cazados hasta el borde de la extinción por la gente por su carne y sus huesos y son extremadamente vulnerables a ser golpeados por las hélices de los barcos, que matan a varios cada año. También son propensos a quedar atrapados en redes de pesca, botes y otros dispositivos humanos acuáticos.

Efectos sobre el hábitat y la población del manatí

Los manatíes pueden tener un impacto en el ecosistema cuando regresan repetidamente a los mismos lechos de pastos marinos y pastos. Los manatíes se alimentan con mayor frecuencia en los bordes de los lechos de pasto marino y recuerdan dónde se encuentran estas fuentes de alimento cuando se mueven de un lugar a otro. Aunque no hay pruebas documentadas, la constante "siega" de estos pastos marinos puede perjudicarlos a largo plazo.

Los manatíes a menudo se ven afectados por la destrucción humana de sus hábitats, así como por colisiones con embarcaciones, quedando atrapados o atrapados en líneas o redes de pesca, y por la interacción humana que cambia sus patrones de reproducción, alimentación y natación.

Otros datos sobre el manatí

Los manatíes son animales de larga vida si se les permite. Un manatí en un acuario de Florida nació a finales de la década de 1940 y tiene más de 60 años. Los manatíes no toleran el agua fría ni el clima y se limitan a aguas más cálidas. Uno fue visto tan al norte como Cape Cod en Massachusetts, pero normalmente no residen más al norte que Virginia. Migran de vuelta a las cálidas aguas de los estados de la Florida y la Costa del Golfo en el invierno.

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