¿Qué tan inteligentes son los elefantes?

Los elefantes naturalmente entienden cuando prestar un tronco de ayuda de la misma manera que la gente sabe cuándo echar una mano, mostrando un nivel complejo de cooperación confirmado sólo en humanos y nuestros parientes más cercanos hasta ahora.

Los elefantes son ampliamente considerados como poseedores de cerebros avanzados, mostrando niveles de inteligencia vistos sólo en humanos, delfines, chimpancés y otros capaces de formas más elevadas de pensamiento. Por ejemplo, los elefantes se reconocen en espejos, aprendiendo que tales reflejos son imágenes de sí mismos y no de otros, comportamiento aparentemente único de especies que muestran empatía y socialidad complejas.

Aun así, hay muy poca investigación para ver cuán inteligentes son los elefantes, debido en gran parte a su enorme fuerza. Sin embargo, los científicos han adaptado un experimento que se usa comúnmente con primates para probar la comprensión de los elefantes de la cooperación y descubrieron que la aprobaron con creces.

"Es una gran tarea originalmente diseñada para chimpancés por un grupo de investigación en Japón. Parece simple, pero en realidad requiere bastante comprensión", dijo el investigador Joshua Plotnik, psicólogo comparativo de la Universidad de Cambridge en Inglaterra y jefe de investigación de elefantes de la Fundación del Elefante Asiático del Triángulo Dorado en Chiang Saen, Tailandia.

Prestar un baúl

Los científicos trabajaron con 12 elefantes asiáticos en el Thai Elephant Conservation Center en Lampang, Tailandia, en una tarea en la que los animales tenían que coordinar sus esfuerzos para que cada uno pudiera conseguir un sabroso cubo de maíz. Cuando un par de elefantes tiraron de dos extremos de la misma cuerda simultáneamente, una mesa con el maíz se deslizó a su alcance. Sin embargo, si un extremo de la cuerda fue tirado antes o sin el otro, la cuerda se deslizó de la mesa y los elefantes no obtuvieron nada.

El objetivo de estos experimentos es averiguar qué es lo que los animales entienden exactamente sobre sus parejas y los requisitos de la cooperación.

"La cooperación en sí misma no es muy singular: las especies, desde las abejas hasta los leones, cooperan de diversas maneras, pero lo que estos animales 'comprenden' sobre cómo funciona la cooperación es discutible", añadió Plotnik. "Para muchas especies, la cooperación probablemente no requiere mucha cognición, ya que gran parte del comportamiento está preprogramado."

Si los elefantes no cooperaban y ambos tiraban de la cuerda al mismo tiempo, se perdían un bocadillo de maíz delicioso.

Los paquidermos aprendieron primero a tirar de la mesa solos. Luego se les dio la oportunidad, con una sola cuerda enhebrada a través y alrededor de la mesa, de tirar con un compañero. Los elefantes aprendieron rápidamente a coordinar sus esfuerzos.

"Encontramos que los elefantes esperaban en el extremo de la cuerda hasta 45 segundos - entendieron que tirar sin la pareja no ganaría ninguna recompensa", dijo Plotnik. "Es mucho tiempo para que un animal inhiba su tracción cuando sabe que la buena comida está fuera de su alcance."

Los investigadores también encontraron que los elefantes no tiraban de la cuerda si su pareja no tenía acceso al cordón. En vez de eso, se retiraron de la mesa.

"En la naturaleza, los elefantes son conocidos por sus notables muestras de ayuda, empatía y compasión", dijo Plotnik. "Son un animal muy social, así que esta demostración de cooperación compleja encaja bien con lo que sabemos de sus vidas naturales."

Comportamiento social de los elefantes

Aunque tal tarea parece simple, puede resultar difícil para muchos animales, dijo Plotnik. Cuando son probados de manera similar, los cuervos y sus parientes, cuya investigación demuestra cada vez más que son extraordinariamente inteligentes, no esperan a su pareja.

"Este es el primer estudio sobre el comportamiento social de los elefantes en un entorno controlado", dijo Plotnik. "Por lo que sé, ni los perros ni los delfines han sido probados en esta tarea, aunque hay algunos resultados interesantes sobre las hienas, que parecen mostrar cierta comprensión de la necesidad de socios en la cooperación".

Curiosamente, dos de los elefantes idearon diferentes maneras de resolver este problema. Una elefanta de 5 años de edad llamada Neua Un pisó la cuerda para evitar que se escapara, obligando a su pareja a hacer todo el trabajo para recuperar la mesa. Otro elefante, un varón de 18 años llamado JoJo, no se acercó a la cuerda y luego esperó a un compañero como los demás, sino que esperó a un compañero y luego se acercó a la cuerda.

"El comportamiento de los elefantes es flexible, lo que significa que los elefantes no emplearon simplemente la estrategia sobre la cual habían sido entrenados", dijo Plotnik. "Las especies inteligentes deben aprender a adaptarse a sus entornos cambiantes, resolver problemas, cooperar - todo esto requiere una gran flexibilidad en el comportamiento."

Cómo estudiar criaturas gigantes

Trabajar con elefantes es emocionante y frustrante, dijo Plotnik.

"Este trabajo, desde la planificación hasta la finalización, duró un año y medio", señaló. "Son extremadamente inteligentes y potentes, por lo que la creación de un aparato que fuera a la vez seguro y robusto fue un reto. Una de las cosas más importantes cuando se trabaja con elefantes domesticados es buscar consejo y colaboración con los elefantes 'mahouts' - estos tipos viven y respiran elefantes, y conocen el comportamiento de los elefantes mejor que nadie. Su conocimiento nos ayudó a construir un aparato robusto en un ambiente selvático que aún estaba dentro de nuestros requisitos para un experimento riguroso y controlado".

"Es tan difícil y peligroso trabajar con elefantes que casi no hay estudios de su inteligencia, como los que Josh ha realizado en Tailandia", dijo el investigador Frans de Waal de la Universidad de Emory. "Apenas sabíamos qué esperar. ¿Se prestarían atención los animales unos a otros y se darían cuenta de que se trata de una tarea cooperativa? Pero lo hicieron tan bien como lo hacen los chimpancés en situaciones similares. No es de extrañar que los elefantes sean considerados como uno de los animales más inteligentes".

Muchas organizaciones de elefantes en Tailandia están tratando desesperadamente de llamar la atención sobre la difícil situación del elefante, una especie cuyo número en la naturaleza está disminuyendo rápidamente. Plotnik señaló que probablemente quedan menos de 2.500 en la selva tailandesa. "Como amantes de los animales", dijo, "estamos interesados en llamar la atención sobre las causas de la conservación, y los elefantes son enormes".

"En todo el sudeste asiático, hay conflictos entre humanos y elefantes como resultado de la disminución del hábitat natural: los elefantes atacan los cultivos para obtener alimentos, lo que crea un grave problema para los elefantes y los agricultores locales", explicó Plotnik. "Se necesita mayor atención para entender el comportamiento de los elefantes, de manera que se pueda desarrollar un enfoque más integral para protegerlos que tome en cuenta tanto las necesidades de los humanos como las de los elefantes".

Los científicos detallaron sus hallazgos en línea en la revista Proceedings of the National Academy of Sciences del 7 de marzo.

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