¿Por qué los dinosaurios tenían cuellos tan largos?

¿Cómo es que el más grande de todos los dinosaurios evolucionó con cuellos más largos que cualquier otra criatura que haya vivido? Un secreto: la mayoría de los huesos del cuello hueco, dicen los investigadores.

Las criaturas más grandes que han pisado la Tierra fueron los dinosaurios de cuello largo y cola larga conocidos como saurópodos. Estos vegetarianos tenían el cuello más largo de todos los animales conocidos. Los cuellos de los dinosaurios alcanzaron los 15 metros de largo, seis veces más largos que el del actual poseedor del récord mundial, la jirafa, y por lo menos cinco veces más largos que los de cualquier otro animal que haya vivido en tierra.

"Eran realmente estúpidos, absurdamente grandes", dijo el investigador Michael Taylor, un paleontólogo vertebrado de la Universidad de Bristol en Inglaterra. "En nuestro débil y moderno mundo, estamos acostumbrados a pensar que los elefantes son tan grandes, pero los saurópodos alcanzan 10 veces el tamaño de los elefantes. Eran del tamaño de las ballenas ambulantes".

Cuellos increíbles

Para averiguar cómo pueden alargarse tanto los cuellos de saurópodos, los científicos analizaron a otras criaturas de cuello largo y compararon la anatomía de los saurópodos con la de los parientes vivos más cercanos de los dinosaurios, las aves y los cocodrilos.

"Los animales extinguidos - y los animales vivos también - son mucho más asombrosos de lo que pensamos", dijo Taylor. "Una y otra vez, la gente ha propuesto límites a posibles tamaños de animales, como la envergadura de cinco metros (16 pies) que se suponía era el límite para los animales voladores. Y una y otra vez, han sido sorprendidos. Ahora sabemos de pterosaurios voladores con una envergadura de 10 metros (33 pies). Y estos extremos se logran con una sorprendente serie de innovaciones anatómicas".

Entre los animales vivos, las jirafas toro adultas tienen los cuellos más largos, capaces de alcanzar unos 2,4 m de largo. Ningún otro ser vivo supera la mitad de esta longitud. Por ejemplo, los avestruces típicamente tienen cuellos de sólo 3 pies (1 m) de largo.

Cuando se trata de animales extintos, el mamífero terrestre más grande de todos los tiempos fue la criatura parecida al rinoceronte Paraceratherium, que tenía un cuello de unos 2,5 metros de largo. Los reptiles voladores conocidos como pterosaurios también podrían tener cuellos sorprendentemente largos, como el de Arambourgiania, cuyo cuello puede haber sobrepasado los 3 metros (10 pies).

Los cuellos de los reptiles marinos del Lago Ness, conocidos como plesiosaurios, podían alcanzar los impresionantes 7 metros (23 pies), probablemente porque el agua en la que vivían podía soportar su peso. Pero estos cuellos eran todavía menos de la mitad de la longitud de los saurópodos de cuello más largo.

Secretos de saurópodos

En su estudio, Taylor y sus colegas encontraron que los huesos del cuello de los saurópodos poseían una serie de rasgos que sustentaban cuellos tan largos. Por ejemplo, el aire a menudo constituía el 60 por ciento de los cuellos de estos animales, y algunos de ellos eran tan ligeros como los huesos de las aves, lo que facilitaba el soporte de largas cadenas de huesos. Los músculos, tendones y ligamentos también se colocaron alrededor de estas vértebras de una manera que ayudó a maximizar la palanca, haciendo más eficientes los movimientos del cuello.

Además, los torsos gigantes y las posturas de cuatro patas de los dinosaurios ayudaron a proporcionar una plataforma estable para sus cuellos. En contraste, las jirafas tienen torsos relativamente pequeños, mientras que los avestruces tienen posturas de dos patas.

Los saurópodos también tenían muchas vértebras en el cuello, hasta 19. En contraste, casi todos los mamíferos no tienen más de siete, desde ratones hasta ballenas y jirafas, lo que limita la longitud de sus cuellos. (Las únicas excepciones entre los mamíferos son los perezosos y los mamíferos acuáticos conocidos como sirenios, como los manatíes.)

Además, mientras que el pterosaurio Arambourgiania tenía una cabeza relativamente gigante con mandíbulas largas, parecidas a una lanza, que probablemente utilizaba para ayudar a capturar presas, los saurópodos tenían cabezas pequeñas y ligeras que eran fáciles de sostener. Estos dinosaurios no masticaban sus comidas, ni siquiera tenían mejillas para almacenar comida en sus bocas; simplemente se la tragaban, dejando que sus tripas la rompieran.

"Las cabezas de los saurópodos son esencialmente todas boca. La articulación de la mandíbula está en la parte posterior del cráneo, y no tenían mejillas, así que se acercaron bastante a tener las cabezas abatibles del monstruo Pac Man-Cookie", dijo el investigador Mathew Wedel de la Universidad Occidental de Ciencias de la Salud en Pomona, California.

"Es natural preguntarse si la falta de masticación no volvió a morderlos, en términos de eficiencia digestiva. Pero algunos trabajos recientes sobre la digestión en animales grandes han demostrado que después de unos 3 días, los animales han obtenido toda la nutrición que pueden de su alimento, independientemente del tamaño de las partículas.

"Y los saurópodos eran tan grandes que la comida habría pasado tanto tiempo pasando por ellos de todos modos", dijo Wedel. "Podrían dejar de masticar por completo, sin pérdida de eficiencia digestiva."

¿Para qué sirve un cuello largo?

Además, los saurópodos y otros dinosaurios probablemente podrían respirar como los pájaros, aspirando aire fresco a través de sus pulmones continuamente, en lugar de tener que exhalar antes de respirar para llenar sus pulmones con aire fresco como lo hacen los mamíferos. Esto puede haber ayudado a los saurópodos a llevar oxígeno vital por sus largos cuellos hasta los pulmones.

Los cuellos de los saurópodos alcanzaban los 15 metros de largo, seis veces más largos que los del actual poseedor del récord mundial, la jirafa.

"El problema de respirar a través de un tubo largo es algo muy difícil de hacer para los mamíferos. Sólo pruébelo con una manguera de jardín", dijo Taylor.

En cuanto a por qué los saurópodos evolucionaron con cuellos tan largos, existen actualmente tres teorías. Algunos de los dinosaurios pueden haber usado sus largos cuellos para alimentarse de hojas altas, como lo hacen las jirafas. Otros pueden haber usado sus cuellos para pastar en grandes extensiones de vegetación barriendo el suelo de lado a lado como lo hacen los gansos. Esto les ayudó a sacar el máximo provecho de cada paso, lo que sería un gran problema para criaturas tan pesadas.

Los científicos también han sugerido que los cuellos largos pueden haber sido sexualmente atractivos, por lo tanto, impulsando la evolución de cuellos cada vez más largos; sin embargo, Taylor y sus colegas no han encontrado evidencia de que este fuera el caso.

En el futuro, los investigadores planean profundizar aún más en los misterios de los cuellos de saurópodos. Por ejemplo, Apatosaurus, antes conocido como Brontosaurus, tenía "vértebras del cuello sensacionalmente extrañas", dijo Taylor. Los científicos sospechan que los cuellos de Apatosaurus fueron usados para "combate entre hombres - peleando por mujeres, por supuesto".

Taylor y Wedel detallaron sus hallazgos en línea el 12 de febrero en la revista PeerJ.

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