¿Cómo tienen sexo las ballenas azules?

La ballena azul es el animal más grande que se conoce que ha vivido en la Tierra, con un peso de 150.000 kilogramos (330.000 libras) y una extensión de hasta 33 metros (108 pies). A pesar del tamaño de la ballena, los científicos tienen problemas para localizar y estudiar el cetáceo en la inmensidad del océano, lo que deja muchas preguntas sobre la historia de vida del mamífero, en particular sobre su apareamiento y su comportamiento de cortejo.

Las ballenas azules (Balaenoptera musculus) se encuentran en todo el mundo, con diferentes poblaciones regionales que forman distintas subespecies. Los científicos creen que alcanzan la madurez sexual entre los 5 y 15 años de edad, y tienen un período de gestación que dura de 10 a 12 meses. El apareamiento y el nacimiento tienen lugar durante el invierno, aunque los animales no parecen tener un caldo de cultivo establecido, dijo Richard Sears, investigador de cetáceos del Estudio de Cetáceos de la Isla de Mingan.

Una ballena azul brota de la isla de Moresby, Columbia Británica, Canadá. La vida sexual de estas ballenas sigue siendo misteriosa, ya que los científicos nunca han documentado el apareamiento de estas criaturas.

A diferencia de otras ballenas barbadas, o de aquellas que usan las llamadas placas de barbas para filtrar pequeños trozos de alimento del agua de mar, las ballenas azules típicamente viajan solas. Pero a finales de julio y principios de agosto, comienzan a formar parejas, donde un macho sigue a una hembra durante semanas y semanas. "Creo que este emparejamiento es algo así como salir con alguien", dijo Sears, añadiendo que el sexo entre la pareja no es una conclusión predecible.

A veces un segundo macho se acerca a la pareja, en cuyo momento el trío despega en una especie de carrera a lo largo de la superficie del agua. No está claro quién inicia la carrera, pero es posible que la hembra lo haga para ver qué macho está en mejor forma física, señaló Sears. Durante la carrera, la escolta inicial de la hembra debe mantenerse a la par de su posible pareja, al tiempo que evita los avances del otro macho - esto a veces resulta en contacto físico entre los machos, incluyendo cortes en la cola y golpes en la cabeza.

Se sabe que las ballenas azules producen vocalizaciones, que probablemente tengan "algún tipo de función reproductiva", dijo Catherine Berchok, investigadora de cetáceos de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica. Berchok grabó una vez a dos machos que se llamaban en voz alta durante 10 minutos mientras seguían a una hembra, aunque estas "llamadas de contacto" normalmente no duran ni de cerca tanto tiempo. Los machos también tienen una especie de canción que puede usarse para cortejar a las hembras, dijo.

Sin embargo, los científicos no saben cómo elige una hembra a su pareja.

El apareamiento de la ballena azul nunca ha sido documentado, dijo Sears. Como con otras ballenas, es probablemente un encuentro muy breve, con el macho insertando su pene en la vagina de la hembra por menos de un minuto.

Curiosamente, se sabe que las ballenas jorobadas, que están estrechamente relacionadas con las ballenas azules, hacen tríos, con dos machos penetrando a una hembra al mismo tiempo. No se sabe si las ballenas azules realizan actos sexuales similares.

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