¿Sabes cómo vuelan los halcones peregrinos tan rápido?

Caminando por una calle de la ciudad de Nueva York, lo último que puede esperar es que un torpedo caiga hacia usted desde lo alto del edificio Empire State. Sin embargo, mientras observa distraídamente cómo las palomas picotean el atún desechado de alguien en centeno, una racha de gris y blanco que se aproxima apenas le da el tiempo suficiente para cubrirse en un banco cercano. Las palomas que picotean no tienen tanta suerte, y el torpedo, que ahora parece tener un pico y garras, vuela a un rascacielos cercano, una paloma a cuestas, para disfrutar de su merienda.

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A estas alturas, probablemente te darás cuenta de que el destello de las plumas fue uno de los halcones peregrinos que ahora llaman hogar a las bulliciosas ciudades como Nueva York. Sin embargo, confundir a estas aves con torpedos de movimiento rápido es fácil de hacer, considerando que las aves que alguna vez estuvieron en peligro de extinción pueden alcanzar velocidades de más de 200 mph (320 kph) cuando bucean por presas. Estos muchachos podrían darle a Dale Earnhardt Jr. una carrera por su dinero, no se necesitan paradas en boxes.

Cuando a muchas personas se les pide que nombren al animal más rápido del mundo, inmediatamente piensan en el guepardo. Pero si miraran al cielo, encontrarían un acróbata aéreo que puede alcanzar velocidades más de tres veces más rápidas. Con sus poderosos músculos pectorales, su larga envergadura y su forma aerodinámica, los halcones peregrinos están realmente diseñados para la velocidad; NASCAR no podría haberlos diseñado mejor.

Encontrados en todos los continentes excepto en la Antártida, los halcones peregrinos son las aves más extendidas en el mundo, ausentes solo en islas aisladas y en montañas altas, desiertos expansivos y selvas. Aunque puede ser difícil ubicar a uno sentado, se puede identificar por sus espaldas de color gris azulado y alas largas y puntiagudas de color similar, así como las manchas blancas y negras en sus vientres. También tienen rayas negras en contraste con sus caras blanquecinas, que se asemejan a bigotes.

Tan rápidos como son, los halcones peregrinos apenas podrían superar (o sobrevolar) los peligros del dicloro-difenil-tricloroetano (DDT). Comenzando en la década de 1940 y durando hasta principios de la década de los 70, toda la población de halcones peregrinos en Estados Unidos experimentó drásticos descensos debido al uso generalizado de este pesticida mortal, que causó que sus cáscaras de huevos se debilitaran y rompieran y llevó a los halcones peregrinos a morir antes de la eclosión. Para 1975, solo quedaban 324 parejas anidadas conocidas, o parejas de apareamiento. Gracias a la acción rápida y al Acta de Especies en Peligro de Extinción, los peregrinos están volviendo a la salud y su número ahora es de aproximadamente 2,000 a 3,000 parejas reproductoras.

 

Velocidad del halcón peregrino

No hay duda al respecto: las aves son máquinas voladoras. Han desarrollado una serie de adaptaciones, muchas de las cuales se han ganado una reputación como acróbatas aéreos. Sus huesos livianos y huecos, plumas aerodinámicas, a las curvas y músculos fuertes del pecho son solo algunas de las herramientas que ayudan a dar velocidad a las aves.

Debido a las muchas variaciones y gradaciones diferentes de estos rasgos, cada una de las más de 10,000 especies de aves tiene su propio estilo (o especialidad) de volar. Algunos son planeadores, y otros son flappers; algunos alcanzan velocidades de jet, mientras que otros navegan por las nubes. El ave promedio viaja un respetable 19 a 37 mph (30 a 60 kph), pero el halcón peregrino vuela a velocidades entre 40 y 60 mph (64 y 97 kph), y eso es solo un calentamiento. Cuando realmente significa negocio, el halcón peregrino puede superar en más de tres veces esa.

¿Qué permite que un peregrino vuele mucho más rápido que, por ejemplo, una paloma? Todo se reduce a la anatomía.

En lo que respecta a la velocidad del halcón peregrino, una gran ventaja es el tamaño de su quilla. La quilla de un pájaro se encuentra en su esternón o esternón. Como el lugar de apego para los músculos principales del vuelo, determina la capacidad de vuelo del ave. Los halcones peregrinos tienen músculos de vuelo especialmente poderosos que impulsan sus alas a velocidades vertiginosas.

Junto a esos grandes músculos de vuelo hay otra ventaja: alas puntiagudas con plumas delgadas, rígidas y sin ranuras, que crean la silueta aerodinámica del cuerpo de un peregrino. Cuando algunas aves se lanzan contra el aire en vuelo, experimentan arrastre debido al viento que tira de sus plumas sueltas o alas anchas. Eso puede no ser una preocupación si lo único que quieres hacer es hacer un lollygag en el chorro, pero si ves una comida sabrosa, como una paloma, en el suelo, te alegrarás de que tu cuerpo pueda cortar el aire Sin encontrar resistencia.

Por supuesto, ser capaz de volar rápido no significa nada si su corazón y pulmones no pueden mantenerse al día. Ahí es donde entra en juego la aptitud aeróbica del peregrino. Un ave obtiene su poder de vuelo de la actividad metabólica en sus fibras musculares. Las fibras musculares rojas, diseñadas para aumentar el consumo de oxígeno, permiten a las aves metabolizar eficientemente la energía y mantener un vuelo prolongado, mientras que las fibras musculares blancas se fatigan con bastante rapidez. Los halcones peregrinos no solo tienen una gran cantidad de fibras musculares rojas, sino que sus corazones grandes y fuertes, así como los pulmones y sacos de aire altamente eficientes mantienen sus músculos alimentados con oxígeno. Otras aves ni siquiera pueden respirar cuando vuelan a velocidades la mitad de rápidas.

Vivir en lo alto de acantilados o edificios tampoco afecta su acumulación de velocidad, ya que los objetos, naturalmente, ganan velocidad y levantan (a partir del viento ascendente), a medida que descienden. Si se zambullía en un edificio a media milla del suelo, probablemente también obtendría un buen clip. Si puedes agarrar una paloma jugosa al final de esa inmersión y volar de regreso a tu nido y comer algo, es una historia completamente diferente.

 

 

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