¿Quién posee los derechos de un esqueleto de dinosaurio?

El 4 de junio de 2018, los restos de lo que probablemente es un Allosaurus depredador se vendieron al mejor postor en la casa de subastas Aguttes en París, Francia. Casi 30 pies (9.1 metros) de largo y 70 por ciento completos, es valioso en más de un sentido. Como todos los fósiles, estos huesos son embajadores de un tiempo anterior. La criatura a la que pertenecían aspiró por última vez en Wyoming hace 150 millones de años. En aquel entonces, era un mundo diferente: la Tierra era considerablemente más cálida y la mayoría de los mamíferos eran del tamaño de un conejo o más pequeños.

 

Dinosaurios y signos de dólar

Las casas de subastas saben que hay muchos compradores que pagarán un alto precio por poseer una pieza de prehistoria rara y científicamente significativa . Aguttes vendió el esqueleto de otro dino carnívoropor $ 3.2 millones en 2016, y recientemente obtuvo $ 641,000 para un mamut lanudo completo. Esas sumas parecen un cambio de bolsillo al lado de los $ 8.36 millones que el Chicago Field Museum y varios socios corporativos (como el Walt Disney World Resort y Ronald McDonald House Charities) pagaron en 1997 por "Sue", el Tyrannosaurus rex más completo que se haya encontrado.

Terreno privado vs. Público

Antes de que pueda tener una venta, tiene que haber un vendedor. Recientemente discutimos la legalidad de la recolección de fósiles con P. David Polly, profesor de geología en la Universidad de Indiana. Además de sus deberes para con la escuela, Polly es el actual presidente de la Sociedad Internacional de Paleontología Vertebrada (SVP), que cuenta con más de 2,300 miembros.

"Las leyes que cubren los fósiles varían considerablemente de un país a otro", dice Polly en un correo electrónico. En los Estados Unidos, los fósiles que se descubren en tierras federales se consideran propiedad pública. "El gobierno federal de EE. UU. Los mantiene en fideicomiso en nuestro nombre", explica Polly. "La Ley de Preservación de Recursos Paleontológicos (PRPA), que fue aprobada por el Congreso en 2009, estipula que los fósiles de importancia científica ... solo se pueden recopilar con un permiso científico y se deben colocar en un repositorio aprobado, es decir, una colección de investigación de un Museo o universidad, donde estarán disponibles para los científicos y otras personas interesadas ". (La tierra nativa americana está exenta; según el Registro Federal, la recolección de fósiles en este suelo cae "

El acto es un poco más indulgente cuando se trata de fósiles de plantas e invertebrados comunes como los trilobites. Los ciudadanos privados pueden recolectar estos "para uso personal en cantidades razonables" en terrenos federales sin un permiso. Sin embargo, cualquier fósil tomado de una roca de propiedad federal "no puede ser intercambiado o vendido" más adelante. Tenga en cuenta que pueden aplicarse reglas especiales a ciertos restos y ubicaciones. Por ejemplo, es un delito menor recolectar madera petrificada en el Parque Nacional del Bosque Petrificado de Arizona. Si tienes alguna pregunta sobre las reglas en su área, por favor ponerse en contacto con la oficina más cercana BLM. "Algunos estados de EE. UU., Como Wyoming y California, tienen leyes similares que protegen los fósiles en tierras estatales", señala Polly.

La tierra privada es un caballo de un color muy diferente. En países como Mongolia, los fósiles de dinosaurios se consideran parte del patrimonio cultural compartido de la nación, sin importar dónde se encontraron. Como tales, no pueden venderse en mercados privados y la propiedad personal de estos restos está en contra de la ley. Pero en Estados Unidos, los fósiles descubiertos en propiedades privadas pertenecen al terrateniente.

Entonces, si usted, como residente de los Estados Unidos, encuentra un esqueleto de dinosaurio en bienes raíces que posee, puede legalmente conservarlo, venderlo o exportarlo. La pregunta es, ¿deberías?

 

¿Un golpe a la ciencia?

El dino carnívoro que cambió de manos en París se excavó en tierras privadas entre 2013 y 2015. Al enterarse de que Aguttes planeaba subastarlo, la Society for Vertebrate Paleontology escribió una carta abierta pidiendo a la organización que cancelara la venta. Aguttes lo vendió de todos modos. La identidad del comprador no se conoce, pero él o ella han declarado que los huesos se prestarán a un museo en algún momento para que los investigadores tengan la oportunidad de estudiarlos.

Para la comunidad científica del mundo, esta garantía no es suficiente. La revisión por pares es una faceta importante de la paleontología. Si un experto en dinosaurios escribe algo sobre un fósil en particular, sus colegas deben poder regresar e inspeccionar el espécimen por sí mismos. Hacerlo requiere acceso garantizado a los restos, algo que los propietarios privados de fósiles pueden optar por retener.

El contexto geológico es otra cosa a considerar. La roca en la que se encuentra un fósil es tan importante como el fósil en sí. Para averiguar qué edad tiene un espécimen o cómo se ve su entorno, necesitamos saber exactamente de dónde proviene. Es posible que los compradores privados de fósiles no puedan proporcionar esta información.

Luego está la pequeña cuestión de los presupuestos de los museos. Las universidades y los museos públicos a menudo no pueden permitirse el lujo de cumplir con algunos de los altos precios establecidos por los subastadores y los comerciantes de fósiles a raíz de la venta de Sue.

"Casi todo el mundo se ha emocionado en un momento u otro por los dinosaurios masivos que una vez caminaron por la Tierra", dice Polly. "Esa inspiración proviene directamente del hecho de que muchos de ellos fueron excavados cuidadosamente, colocados en depósitos de confianza públicos y se convirtieron en parte del registro científico. Desafortunadamente, esa misma emoción puede hacer que las personas quieran tener uno propio".

Es cierto que los vendedores de fósiles han hecho algunas contribuciones importantes a la paleontología. (Solo mire a Mary Anning , una vendedora inglesa de tesoros prehistóricos que descubrió los extintos reptiles marinos Ichthyosaurus y Plesiosaurus ) . Sin embargo, Polly y muchos de sus colegas científicos se preocupan de que los países que no se comprometen a poner sus importantes fósiles en la confianza pública "Donde cualquiera pueda estudiarlos" es perder una mina de oro de conocimiento.

"Los fósiles no son como obras de arte: no se crearon para que fueran artículos de colección de alto precio", dice, "son restos raros de nuestro pasado que son importantes para todos nosotros".

 

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