¿Cuánta orina de ballena hay en el océano?

Si te gusta nadar, hacer snorkel, surfear o bucear en el océano, en algún momento te habrás preguntado en qué parte de lo que estabas flotando se originó en el cuerpo de un animal marino.

El océano es el hogar de millones de especies conocidas -alrededor de 2,2 millones, según un estudio publicado en agosto de 2011 en la revista PLOS Biology- que se traduce en un número incalculable de criaturas, grandes y pequeñas, desde el zooplancton microscópico hasta enormes mamíferos marinos que pesan cientos de miles de libras.

Sin embargo, el océano no es sólo su hogar, sino también su retrete. Puede ser un poco desalentador contemplar las grandes cantidades de desechos que expulsan diariamente al agua de mar las diversas criaturas del océano, pero la orina y las heces también son reinversiones ricas en nutrientes que se consumen y reciclan constantemente, manteniendo la salud general de los ecosistemas oceánicos y desempeñando un papel importante en el apoyo a las redes alimentarias.

Esto es particularmente cierto en lo que respecta a las ballenas.

Los mayores contribuyentes

Según Joe Roman, biólogo conservacionista de la Universidad de Vermont que estudia los mamíferos marinos y su impacto en los ecosistemas oceánicos, no debería sorprender que las ballenas, que son algunos de los animales más grandes de los mares, contribuyan de manera especialmente generosa a la sopa química del océano. Sin embargo, identificar las cantidades exactas de residuos que producen es un reto, dijo Roman.

"No es fácil medir cuánto excreta una ballena en un día", dijo. Roman explicó que los científicos pueden estimar las cantidades de desechos de ballenas observando las cifras de otros grandes animales marinos, como las focas o los delfines, que pueden mantenerse en cautiverio, midiendo cuánto expulsan y luego aumentando esa cifra. No es una relación directa con lo que puede producir una vejiga o un intestino del tamaño de una ballena, dijo, pero proporciona una idea general.

Según un estudio publicado en 2003 en el Canadian Journal of Zoology, la ballena sei, miembro de la familia de las ballenas barbadas, puede medir hasta 60 pies (18 metros) de largo y pesar hasta 100.000 libras. (45.000 kilogramos), tiene una producción diaria estimada de orina de 166 galones (627 litros). Un rorcual común, que puede llegar a medir 26 m (85 pies) de largo y pesar hasta 160,000 lbs. (72,575 kg), produce cerca de 257 galones (974 litros) de orina en un día, encontró el estudio.

Roman dijo que, en raras ocasiones, los biólogos marinos han visto ballenas orinando en la superficie del océano, enviando géiseres al aire mientras están boca arriba.

"Pero aún no sabemos cómo cobrarla", agregó.

Plumas de nutrientes

La caca de ballena, por otro lado, es algo más fácil de ver en el agua y es más fácil de probar, una hazaña que típicamente se logra con las redes de plancton, dijo Roman. Explicó que las ballenas tienden a hacer sus necesidades en la superficie antes de sumergirse profundamente en la alimentación, liberando nubes fecales masivas conocidas como plumas nutritivas, que tienen un color distintivo y "un olor fuerte".

"Es energéticamente caro bucear", dijo Roman. "Así que apagan muchos de sus órganos internos cuando se zambullen, para convertirse en máquinas de alimentación. Cuando salen a la superficie, ahí es donde digieren y ahí es donde liberan orina y heces".

Y eso genera una bonanza altamente nutritiva para numerosos animales que habitan en el océano, agregó, proveyéndoles de nitrógeno, fósforo y hierro.

Organismos diminutos como el fitoplancton y las algas - miles de especies, dijo Roman - utilizan los nutrientes de la orina y la caca de ballena para crecer. Pero esto no termina ahí. El fitoplancton es consumido por el zooplancton más grande, que luego es consumido por los peces, que eventualmente pueden ser consumidos por las ballenas.

Y las ballenas están haciendo algo más que liberar nutrientes, los están redistribuyendo. Al alimentarse en las profundidades y aliviarse en la superficie, están conectando a los animales marinos que viven en la superficie con nutrientes que están fuera del alcance en las profundidades del océano.

No desperdiciar, no querer

Estas infusiones de desechos de ballenas revigorizan las áreas donde los nutrientes se han agotado, dijo Roman, y son críticas para preservar la salud general de los ecosistemas marinos. En un estudio publicado en julio de 2014 en la revista Frontiers in Ecology and the Environment, Roman y sus colegas se refieren a las ballenas barbadas y a los cachalotes como "ingenieros de ecosistemas", describiendo el papel crítico que juegan en este ciclo y reportando que la disminución de las poblaciones de ballenas podría tener un impacto desastroso en los innumerables organismos que dependen de sus plumas de nutrientes para sobrevivir.

"Algunas publicaciones afirman que las ballenas compiten con la gente por los peces, y que, si los sacrificamos, habrá más peces para nosotros", dijo Roman. "Pero nuestra investigación muestra que se puede tener más ballenas y más peces, porque estas ballenas están liberando nutrientes que las sostienen. Tener muchos mamíferos marinos hará que el océano sea más productivo y más resistente", dijo.

Y hablando de peces: Su pis y caca, aunque no se producen en las mismas cantidades prodigiosas que las de las ballenas (al menos, no todas a la vez), también desempeñan un papel importante en la salud de la vida marina y los ecosistemas oceánicos.

 En el killifish turquesa, una dieta de caca - y microbios - producida por killifish más joven puede ayudar a retrasar el proceso de envejecimiento en los peces más viejos. La caca de pez también ayuda a la anguila -un tipo de hierba marina que se encuentra en los océanos de todo el mundo- a reproducirse, distribuyendo sus semillas a grandes distancias, según un estudio publicado en 2013 en la revista Marine Ecology. Y una sustancia calcárea en la caca de los peces llamada carbonato de calcio podría incluso ayudar a reducir la cantidad de dióxido de carbono en el agua de mar, y podría desempeñar un papel importante en el ciclo del carbono de la Tierra, informaron los científicos en 2009 en la revista Science.

En cuanto al pis, los investigadores han descubierto que una dosis generosa de pis de pescado rico en fósforo proporciona a los corales un cóctel nutritivo que estimula su crecimiento.

 

Aunque no sea posible calcular la cantidad de orina que producen todas las criaturas de los océanos del mundo, es evidente que los productos de desecho animal están siendo utilizados de manera adecuada. Pero si todavía está preocupado por la cantidad de agua que podría estar nadando en la playa este verano, sólo piense en el volumen de agua que compone el océano: alrededor de 321 millones de millas cúbicas (1.300 millones de kilómetros cúbicos), según el Servicio Geológico de los Estados Unidos (U.S. Geological Survey).

Comparado con eso, incluso miles de galones de orina de ballena es sólo una gota en el balde.

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