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¿Por qué se atraen las polillas a las luces artificiales?

¿Por qué se atraen las polillas a las luces artificiales?

El viejo dicho "como una polilla a una llama" describe a alguien con una atracción inquebrantable pero autodestructiva. En lo que se refiere a las personas, la motivación subyacente de tal comportamiento generalmente puede identificarse, ya sea por codicia, lujuria o la emoción de la persecución.

No es así con las polillas. Hay un puñado de teorías sobre por qué los insectos se suicidan en picadas para encender velas y luces artificiales. Pero, tal vez sorprendentemente, eso es todo lo que son - conjeturas. Y tampoco son particularmente buenos.

Algunos entomólogos creen que las polillas se acercan a fuentes de luz no naturales porque las luces se apagan de sus sistemas de navegación internos. Las polillas no evolucionaron alrededor de luces brillantes, después de todo; evolucionaron en un momento en que toda la luz en la Tierra provenía únicamente del lejano sol, la luna y las estrellas. En un comportamiento llamado orientación transversal, algunos insectos navegan volando en un ángulo constante con relación a una fuente de luz distante, como la luna.

Pero alrededor de las luces hechas por el hombre, como una fogata o la luz de su porche, el ángulo de la fuente de luz cambia a medida que una polilla vuela. Esto lo confunde. "La idea es que queden deslumbrados por la luz y de alguna manera se sientan atraídos", dijo Jerry Powell, entomólogo de la Universidad de California en Berkeley, quien se especializa en polillas.

Sin embargo, esta teoría tiene algunos problemas. Las bombillas pueden ser nuevas en escalas de tiempo evolutivas, pero las fogatas han existido por cerca de 400,000 años. ¿La selección natural no habría matado a las polillas cuyo instinto les dice que se vayan kamikaze cada vez que se sienten cegados por la luz?

Además, las polillas ni siquiera pueden usar la navegación transversal. "Tengo dudas de la idea de que estén usando la luz de la luna como dispositivo de orientación en primer lugar", dijo Powell a los pequeños misterios de la vida. "Eso probablemente solo lo hagan las especies que migran; en ese proceso podrían usar la luna de alguna manera. Pero eso no explicaría por qué el 50 o 70 por ciento de las polillas que son pequeñas y no migran también usarían la luz de la luna para navegar."

Una teoría completamente diferente fue presentada por primera vez en la década de 1970 por Philip Callahan, un entomólogo que trabajaba con el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos. Callahan descubrió que el espectro de luz infrarroja emitido por la llama de una vela contiene algunas de las mismas frecuencias de luz que emiten las feromonas de las polillas o las hormonas sexuales. Callahan había descubierto previamente que las feromonas son luminiscentes, brillan muy débilmente.

En resumen, las polillas macho se sienten atraídas por las velas bajo la falsa creencia de que son hembras que envían señales sexuales. "La polilla macho se siente muy atraída y muere al intentar aparearse con la llama de la vela", escribió Callahan en un artículo de 1977 en Applied Optics.

Esta hipótesis también tiene sus agujeros. Según Powell, la luz ultravioleta es mucho más atractiva para los insectos de varios tipos, incluidas las polillas, que la luz infrarroja. Y no hay razón para que la luz UV recuerde a las polillas el sexo; no contiene las mismas longitudes de onda que sus feromonas brillantes.

Los entomólogos han descubierto que las polillas se sienten menos atraídas por las luces artificiales durante la semana de la luna llena que durante la semana de la luna nueva, y esta observación generó otra teoría. "La gente solía decir que no se capturan muchas polillas con lámparas UV en el momento de la luna llena porque todos vuelan hacia la luna", dijo Powell. "Pero eso es ridículo, porque no pueden continuar con sus ciclos de vida si vuelan a la luna".

Y, de hecho, la noción se ha demostrado incorrecta. "Un estudio realizado en Escandinavia descubrió que no es que no les atraigan tanto las luces cuando la luna es brillante, sino que no están tan activos durante ese tiempo porque la luz no se cae tanto en la noche. ," él dijo. Generalmente, explicó, el anochecer y la oscuridad desencadenan la actividad de las polillas.

Así que ninguna hipótesis sostiene el agua. ¿Por qué una polilla es "como una polilla a una llama?" Por ahora, la pregunta debe seguir siendo uno de los pequeños misterios más grandes de la vida.

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Creado por SuperredTV el 10/5/2018.