¿Por qué los perros comen caca?

El comer caca en los perros es un hábito común y -para disgusto de sus dueños- entusiasta, pero ¿qué los impulsa a hacer caca?

Los científicos recientemente excavaron en los patrones de los caninos que consumen basura y sacaron a relucir una respuesta.

Resulta que no es suficiente con cualquier caca vieja. Para las crías que buscan caca, la frescura fecal es un factor. Y esta predilección por la caca podría ser un comportamiento que se originó en los antepasados de los lobos de los perros, y está relacionado con la prevención de parásitos, según un nuevo estudio.

También conocida como coprofagia, el consumo de caca está ampliamente distribuido en el árbol genealógico de los mamíferos. El comportamiento -que también se encuentra en roedores, conejos, castores, elefantes y primates no humanos, por nombrar sólo algunos- se considera generalmente como una segunda oportunidad para que un animal extraiga nutrientes de su dieta. Se ha descubierto que los perros domésticos, que también pueden ser ávidos comedores de caca, recurren al consumo de caca debido a deficiencias nutricionales en sus dietas causadas por el hambre o las enfermedades, según ha sugerido una investigación anterior.

Sin embargo, eso no explica por qué los perros sanos desarrollarían un gusto por los desechos. Los cachorros pueden aprender este comportamiento de sus madres, que lamen a sus bebés cuando son muy pequeños para fomentar la eliminación y limpiarlos después. Pero la mayoría de los perros tienden a salir de esta etapa juvenil de comer caca a los 9 meses de edad, según el American Kennel Club.

Lo que hace que este comportamiento sea aún más desconcertante es que los perros generalmente se distancian de sus propios excrementos y de los de otros perros, informaron los investigadores en el nuevo estudio. Esta evasión podría deberse a los hábitos de los lobos ancestrales de eliminar fuera de sus guaridas, tal vez para reducir el riesgo de infección por parásitos que se encuentran en sus heces, sugirieron los investigadores.

Más fresco es mejor

Para llegar al fondo de por qué los perros comen heces, los científicos llevaron a cabo dos encuestas en línea, recopilando alrededor de 3.000 respuestas de propietarios de perros en los EE.UU. y Canadá. Una encuesta investigó los hábitos de los perros que comían caca y los perros que no, mientras que la otra se dirigía sólo a los que comían caca, para recopilar datos sobre la frecuencia, la persistencia del comportamiento y el tipo de caca que más les atraía.

Alrededor del 16 por ciento de los encuestados que respondieron a la primera encuesta dijeron que habían observado que su perro comía caca, y que el festín de heces no parecía estar relacionado con una conducta generalmente compulsiva o deficiencias dietéticas. Curiosamente, el 82 por ciento de los que comen caca sólo consumían caca que no tenía más de dos días, informaron los autores del estudio.

En la segunda encuesta, los que sólo comen caca, el 38 por ciento de los perros comía caca semanalmente, y el 62 por ciento tomaba muestras de caca diariamente. Y el 85 por ciento prefirió su caca fresca, de menos de dos días.

Esta preferencia surgió en ambas encuestas y podría ser una pista importante sobre los orígenes del comportamiento de comer caca, que se relaciona con un comportamiento adaptativo practicado por los antepasados de los perros domésticos, los lobos, informaron los autores del estudio.

Los lobos expulsan los huevos de los parásitos intestinales tales como tenías, lombrices, oxiuros y aletas en sus heces, y estos huevos típicamente no se desarrollan en una forma larval infecciosa durante varios días. Al comer caca fresca que se encuentra en o cerca de las áreas de su guarida, los lobos podrían realizar un tipo de tareas domésticas que reduce el riesgo de infección parasitaria, explicaron los investigadores en el estudio. 

Sin embargo, esta hipótesis sobre los orígenes del consumo de caca en los perros no se basa en el comportamiento observado en los lobos, "y debería considerarse tentativa", escribieron los autores del estudio.

Otra conclusión insatisfactoria para los dueños de perros descontentos es que los hábitos de comer popó de los perros son difíciles de cambiar, encontraron los científicos. Descubrieron que los perros a los que les gustaban las heces no se disuadían fácilmente, e independientemente del método que probaran los dueños (aditivos alimentarios, castigo por comer caca o recompensas por dejar la caca sola), su tasa de éxito reportada era de 0 a 4 por ciento.

Los hallazgos aparecen en la edición en línea del 12 de enero de la revista Veterinary Medicine and Science.

 

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