¿Es efectivo el reciclaje?

Algunas personas odian el reciclaje; ¡la mera mención de esto hace que su sangre hierva! Afirman que es una pérdida de tiempo, dinero, esfuerzo y energía, con material supuestamente reciclado que a menudo se tira o se envía por todo el mundo a los países en desarrollo. Según este punto de vista, el reciclaje es un ejemplo de ambientalismo de "sentirse bien": algo que la gente hace principalmente para sentirse mejor, y que puede tener un efecto dudoso o incluso negativo sobre el planeta. En 1996, el periodista John Tierney resumió las dudas de mucha gente -y despeinó un montón de plumas ecológicas- cuando escribió, en el New York Times, que "el reciclaje puede ser la actividad más derrochadora de la América moderna: un desperdicio de tiempo y dinero, un desperdicio de recursos humanos y naturales". Como era de esperar, los ecologistas y los campeones del reciclaje refutan enérgicamente esta afirmación.

Es muy fácil encontrar estadísticas de diferentes países sobre los beneficios del reciclaje. Por ejemplo, la EPA de los Estados Unidos ha resumido el lado positivo del reciclaje en una sola frase: "En 2006, los estadounidenses reciclaron el 32,5 por ciento de los residuos sólidos municipales, lo que impidió la liberación de 52 millones de toneladas métricas de carbono equivalente, lo que equivale a sacar de la carretera a 41,2 millones de automóviles". Pero a menudo no se sabe con certeza si estas estadísticas tienen en cuenta la energía consumida (y las emisiones de carbono producidas) durante la recolección y el procesamiento del reciclaje. ¿Qué pasa si el proceso de reciclaje produce más emisiones de carbono de las que ahorra? ¿Qué pasa si cuesta más recoger los materiales de lo que te pagan por reciclarlos? Obviamente es de vital importancia considerar estas cosas.

Estudios de reciclaje

Se han realizado algunos estudios sobre la eficacia del reciclaje. En 2010, la agencia de asesoramiento sobre residuos y envases del gobierno del Reino Unido, Wrap, llevó a cabo un análisis detallado de la eficacia del reciclaje. Comparó siete tipos de eliminación (reciclaje, vertedero, incineración, etc.) para siete tipos diferentes de materiales comúnmente reciclados (papel, vidrio, plásticos, etc.). En casi todos los casos, la reutilización o el reciclaje era la mejor opción, aunque es una solución mucho más eficaz para algunos materiales que para otros; en un pequeño número de casos, por ejemplo, en el caso del papel usado de baja calidad, el informe sugería que la incineración con recuperación de energía podría ser una mejor opción.

¿Pero el reciclaje no consume energía? ¿Qué hay de todo el combustible necesario para conducir esos camiones de reciclaje llevando periódicos viejos de un lugar a otro? Incluso teniendo esto en cuenta, hay un beneficio neto del reciclaje en comparación con los vertederos o la incineración. Según la Estrategia de Residuos de 2007 del Gobierno del Reino Unido: "Se estima que el reciclaje actual en el Reino Unido de papel, vidrio, plásticos, aluminio y acero ahorra más de 18 millones de toneladas de dióxido de carbono al año al evitar la producción de materia prima". [4]

La economía -las condiciones del mercado de productos básicos- también juega un papel vital en la evaluación del reciclaje. Cuando los mercados son boyantes y la gente está dispuesta a pagar más por la chatarra o los residuos de vidrio, el reciclaje es obviamente más rentable que cuando los precios son bajos.

En última instancia, la conclusión es que rara vez es mejor tirar algo que reutilizarlo o reciclarlo.

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