¿Qué es un volante de inercia?

Un típico volante de inercia en un motor de bombeo de gas. El volante de inercia es la mayor de las dos ruedas negras con el borde negro pesado en el centro. Este es uno de los muchos motores fascinantes que puedes ver en Think Tank, el museo de la ciencia en Birmingham, Inglaterra.

Un volante de inercia es esencialmente una rueda muy pesada que requiere mucha fuerza para girar. Puede ser una rueda de gran diámetro con radios y una llanta de metal muy pesada, o podría ser un cilindro de menor diámetro hecho de algo como un compuesto de fibra de carbono. De cualquier manera, es el tipo de rueda que tienes que empujar muy fuerte para que gire. Al igual que un volante de inercia necesita mucha fuerza para arrancar, también necesita mucha fuerza para detenerlo. Como resultado, cuando gira a alta velocidad, tiende a querer seguir girando (decimos que tiene una gran cantidad de momento angular), lo que significa que puede almacenar una gran cantidad de energía cinética. Puede pensarlo como un tipo de "batería mecánica", pero está almacenando energía en forma de movimiento (energía cinética, en otras palabras) en lugar de la energía almacenada en forma química dentro de una batería eléctrica tradicional.

Los volantes de inercia vienen en todas las formas y tamaños. Las leyes de la física (que se explican brevemente en el cuadro a continuación, pero puede omitirlas si no está interesado o si ya las conoce), nos dicen que las ruedas pesadas y de gran diámetro almacenan más energía que las ruedas más pequeñas y ligeras, mientras que los volantes de inercia que giran más rápido almacenan mucha más energía que aquellos que giran más lentamente.

Los volantes de inercia modernos son un poco diferentes de los que fueron populares durante la Revolución Industrial. En lugar de llantas de acero pesadas y anchas con llantas de acero aún más pesadas, los volantes de inercia del siglo XXI tienden a ser más compactos y están hechos de fibra de carbono o materiales compuestos, a veces con llantas de acero, que pueden resultar tan pesadas como una cuarta parte.

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