Debes conoce a Encélado, luna de Saturno - el mejor candidato para la vida extraterrestre

Hay una luna brillante y brillante dando vueltas en Saturno que ha intrigado a los científicos durante muchos años. Se llama Encélado (pronunciado "en-SELL-uh-dus") y gracias al orbitador de la misión Cassini, el misterio de su brillante brillo puede ser resuelto. Resulta que hay un océano profundo escondido bajo la corteza helada de este pequeño mundo. La corteza tiene unos 40 kilómetros de espesor, pero está dividida por profundas grietas sobre el polo sur, lo que permite que las partículas de hielo y el vapor de agua salgan al espacio.

 

El término para esta actividad es "criovolcanismo", que es vulcanismo, pero con hielo y agua en lugar de lava caliente. El material de Encélado es arrastrado hasta el anillo E de Saturno, y los científicos sospecharon que eso estaba sucediendo incluso antes de tener evidencia visual. Es una actividad fascinante para un mundo que sólo tiene 500 kilómetros de ancho. No es el único mundo criovolcánico que existe; Tritón en Neptuno es otro, junto con Europa en Júpiter.

 

Encontrar la razón de los chorros de Encélado

Ver las grietas que dividen la superficie de Encélado es la parte fácil de explorar esta luna. Explicar por qué están allí requería un acercamiento cercano, por lo que los científicos que dirigen la misión Cassini programaron una mirada detallada con cámaras e instrumentos. En 2008, la nave tomó muestras del material de los penachos y encontró vapor de agua, dióxido de carbono, monóxido de carbono y productos químicos orgánicos. El hecho de que las plumas existan se debe probablemente a las fuerzas de marea que actúan sobre Encélado por la fuerte atracción gravitacional de Saturno.

Eso lo estira y comprime, y hace que las grietas se separen y luego se pellizquen. En el proceso, el material escupe al espacio desde lo profundo de la luna.

 

Entonces, esos géiseres dieron la primera pista de la existencia de un mar Encelado, ¿pero cuán profundo era? Cassini hizo mediciones de la gravedad y encontró que Encélado se tambalea muy levemente mientras orbita Saturno.

 

Ese bamboleo es una buena evidencia de un océano bajo el hielo, uno que está a unos 10 kilómetros de profundidad bajo el polo sur (donde se está produciendo toda la acción de ventilación).

Podría hacer calor ahí abajo

La existencia de un océano líquido dentro de Encélado es una de las grandes sorpresas de la misión Cassini a Saturno. Hace tanto frío en esa parte del sistema solar, y cualquier agua líquida se congela cuando golpea la superficie y escupe al espacio. Los científicos han especulado sobre una fuente de calor dentro de esta luna que crea respiraderos hidrotermales similares a los que tenemos en el fondo del océano de la Tierra. Hay una región cálida cerca del polo sur como resultado del calentamiento del núcleo. Las mejores ideas sobre el calentamiento del núcleo son que podría ser por la descomposición de los elementos radioactivos (llamada "descomposición radiogénica"), o por el calentamiento de las mareas - que provendría del estiramiento y el tirón que proporciona la atracción gravitacional de Saturno y tal vez algún tirón de la Luna Dione.

 

Cualquiera que sea la fuente de calor, es suficiente para enviar esos chorros a una velocidad de 400 metros por segundo. Y también ayuda a explicar por qué la superficie es tan brillante - sigue siendo "resurgiendo" por las partículas heladas que se derraman desde los géiseres. Esa superficie es muy fría - alrededor de -324° F/-198° C-, lo que explica la gruesa corteza helada bastante bien.

 

Por supuesto, las profundidades oceánicas y la presencia de calor, agua y materiales orgánicos plantean la cuestión de si Encélado podría o no soportar la vida. Es ciertamente posible, aunque no hay evidencia directa de ello en los datos de Cassini. Ese descubrimiento tendrá que esperar a una futura misión en este pequeño mundo.

Descubrimiento y exploración

Encélado fue descubierto hace más de dos siglos por William Herschel (quien también descubrió el planeta Urano). Como parece tan pequeño (incluso a través de un buen telescopio terrestre), no se aprendió mucho sobre él hasta que las naves espaciales Voyager 1 y Voyager 2 pasaron volando en la década de 1980. Devolvieron las primeras imágenes en primer plano de Encélado, revelando las "rayas de tigre" (grietas) en el polo sur, y otras imágenes de la superficie helada. Los penachos de la región del polo sur no fueron encontrados hasta que la nave espacial Cassini llegó y comenzó un estudio sistemático de este pequeño mundo helado.

 

El descubrimiento de las plumas se produjo en 2005 y en pasadas posteriores, los instrumentos de la nave espacial realizaron un análisis químico más matizado.

 

El futuro de los estudios de Encélado

En la actualidad, no se está construyendo ninguna nave espacial para volver a Saturno después de Cassini. Eso probablemente cambiará en un futuro no muy lejano. La posibilidad de encontrar vida bajo la corteza helada de esta pequeña luna es un conductor tentador para la exploración.

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