¿Cuáles son las causas de las estrellas parpadeantes?

Cuando miras al cielo nocturno, puedes notar que las estrellas parpadean o centellean; su luz no parece ser constante. Esto no es causado por las propiedades inherentes de las estrellas mismas. En cambio, la atmósfera de la Tierra dobla la luz de las estrellas a medida que viaja hacia sus ojos. Esto causa la sensación de parpadeo.

Perturbaciones atmosféricas

A medida que la luz pasa a través de cualquier medio, se dobla. Este proceso se llama refracción. Los cambios en el medio pueden cambiar el grado de refracción de la luz. La turbulencia de la atmósfera de la Tierra es causada por el desplazamiento de las capas de aire a diferentes temperaturas y densidades. En consecuencia, la luz que pasa a través de la atmósfera será refractada por regiones con diferentes densidades. La luz que ven de las estrellas se baraja a través de la atmósfera de la Tierra, y ustedes perciben esto como un centelleo.

Variación en el parpadeo

La cantidad de refracción que experimenta la luz de las estrellas también depende del ángulo en el que se observa la estrella. Si una estrella está directamente sobre la Tierra, su luz intersectará la atmósfera de la Tierra en un ángulo cercano a la perpendicular, minimizando la refracción en general. En consecuencia, viajará a través de una cantidad mínima de la atmósfera de la Tierra, minimizando así la refracción causada por las perturbaciones atmosféricas. Por otro lado, si la estrella está cerca del horizonte, su luz debe viajar a través de una mayor cantidad de la atmósfera. Los efectos de la refracción atmosférica serán por lo tanto más fuertes, y la estrella probablemente parpadeará más.

Planetas vs. estrellas

Los planetas no centellean de la misma manera que las estrellas. Esto se debe a que están más cerca de la Tierra. Las estrellas están tan lejos que aparecen como puntos de luz en el cielo. Los planetas están lo suficientemente cerca como para que aparezcan como discos muy pequeños. Mientras que la luz de los planetas también se refracta a través de la atmósfera, el resultado neto de las refracciones turbulentas se esparce a través del disco visible del planeta, así que no ves el planeta centellear de la misma manera que lo haces con una estrella. Aun así, es posible que ocasionalmente vea un planeta centellear, especialmente cuando está cerca del horizonte.

Evitar el brillo de las estrellas

Para evitar el brillo de las estrellas, los astrónomos pueden tratar de mover sus telescopios de manera que la luz de las estrellas pase a través de una cantidad mínima de la atmósfera de la Tierra. Esta es una de las razones por las que muchos observatorios se construyen en las cimas de las montañas. Además, los astrónomos han colocado algunos telescopios en el espacio, lo que les permite vislumbrar la luz de las estrellas sin ser perturbada por la atmósfera. Los astrónomos también pueden usar telescopios equipados con una tecnología llamada óptica adaptativa. La óptica adaptativa detecta la perturbación atmosférica y corrige la imagen del telescopio con un espejo deformable para proporcionar una imagen más clara de la estrella.

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