¿Por qué se producen las fases lunares?

Observando la luna desde la Tierra, es fácil ver que pasa por un ciclo de apariencias claras y oscuras. Las diferentes etapas de este ciclo se conocen como fases, y existen nombres técnicos para ellas. Explicar las fases lunares requiere un examen de la posición orbital de la luna en relación con la Tierra y el sol.

La órbita de la luna

La mayoría de la gente cree que la luna tarda un mes en orbitar alrededor de la Tierra. Esto es mayormente (pero no exactamente) correcto. La órbita de la luna se explica científicamente por dos periodicidades diferentes. El período sinódico, también llamado lunación, es el tiempo entre el momento en que alguien en la Tierra observa exactamente la misma fase lunar. Este período dura exactamente 29.5305882 días. El período sidéreo, también llamado período orbital, es el tiempo real que le toma a la luna orbitar la Tierra. Este período dura exactamente 27.3217 días.

La diferencia en la duración de los períodos se explica por el movimiento de la Tierra. Alguien que observa las fases de la luna desde la Tierra está observando desde una plataforma que también está en movimiento. Durante la revolución de la luna, la Tierra ha movido aproximadamente 1/12 de su propia revolución anual alrededor del sol.

Fases de la Luna

Las fases de la luna describen cuánto y qué partes de la luna se observan como luz y sombra. A medida que la luna avanza a través de su órbita, se observa fácilmente el cambio de fases.

Durante una fase de luna llena, la luna entera es vista como luz. Durante una luna nueva, la luna entera es vista como una sombra. En las fases lunares del primer y tercer trimestre, la mitad de la luna se ve como luz y la otra mitad como sombra. Los tiempos intermedios se conocen como media luna y gibosa, ya que el área iluminada o sombreada de la luna adquiere una forma semilunar.

Causa de las fases lunares

Al igual que la Tierra, la mitad de la luna está iluminada por el sol, y la otra mitad está en la sombra en cualquier momento dado. A medida que la luna viaja alrededor de la Tierra, vemos la luna desde diferentes ángulos, y por lo tanto podemos ver diferentes porcentajes de luz y sombra.

Cuando la luna está llena, la luna está en el lado opuesto de la Tierra del sol. Como resultado, podemos ver todo el lado iluminado de la luna. En la luna nueva, existe exactamente la alineación opuesta, con la luna siendo entre la Tierra y el sol. En ese momento, sólo podemos observar el lado sombreado de la luna. En las lunas del primer y tercer trimestre, la luna está a un ángulo de 90 grados de la Tierra y el sol. Podemos ver la mitad del lado iluminado y la otra mitad del lado sombreado. Los períodos de media luna y de gibosa se observan a medida que la luna transiciona entre estos puntos en su órbita.

Creciente vs menguante; media luna vs gibosa

Hay cuatro términos que se utilizan para describir las fases lunares "intermedias": creciente, menguante, semilunar y gibosa.

La depilación con cera es cuando el área iluminada de la luna parece estar aumentando, mientras que la disminución es cuando el área iluminada parece estar disminuyendo. La media luna es cuando la luna aparece menos de la mitad iluminada, y la gibosa describe cuando la luna aparece más de la mitad iluminada.

Eclipse de Luna

Un eclipse ocurre en la fase de luna llena cuando la Tierra proyecta una sombra sobre la luna, temporalmente haciendo que se oscurezca total o parcialmente. Los eclipses parciales ocurren varias veces al año, mientras que un eclipse total ocurre con muy poca frecuencia. Los eclipses son eventos relativamente cortos, y se puede observar en el transcurso de unas pocas horas la luna yendo de lleno a oscuro y de regreso a lleno de nuevo.

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