¿Qué cubre la Luna por la noche?

Si tuvieras las mismas vistas de la Tierra y la luna que la nave espacial Voyager 1 tenía de Saturno cuando voló por el planeta anillado en 1980, verías los dos orbes familiares proyectando dramáticas sombras. Para un observador dentro de una de estas sombras, el planeta parece oscuro. A medida que la luna orbita la Tierra, la cantidad que está en la sombra cambia constantemente. No hay nada que lo cubra físicamente; la oscuridad es el resultado de tu posición ventajosa.

Día y noche

Cada cuerpo en el sistema solar tiene un lado diurno y otro nocturno. Para un observador adecuadamente colocado, el lado del día brilla con la luz reflejada del sol, mientras que el lado de la noche está en sombra e invisible; una línea separa estas dos mitades del cuerpo. Los observadores en la Tierra pueden ver las sombras de los tres grandes cuerpos que pasan entre este planeta y el sol: Mercurio, Venus y la luna. Todos los planetas y lunas más allá de la órbita de la Tierra, por otro lado, siempre parecen llenos, a menos que se observe que uno es eclipsado por otro.

Luna llena y luna nueva

La línea que divide el día y la noche en la luna es recta, y el hecho de que la mitad de la luna esté en la luz mientras que la otra mitad está en la oscuridad nunca cambia. Lo que sí cambia es la orientación de la luna con respecto a la Tierra y al sol. Cuando la luna está más allá de la órbita de la Tierra y en línea directa con el sol, aparece llena, tal como lo hacen todos los planetas extraterrestres. Cuando está exactamente entre la Tierra y el sol, por otro lado, sólo se ve la sombra de la luna nueva.

Las fases de la Luna

A medida que la luna nueva se va llenando gradualmente, se puede observar que se va haciendo más ligera, pasando de la media luna a la primera cuarta parte y de la media luna a la horquilla de cera a la plena. La cantidad de luz que observas en una noche dada es el resultado de la relación angular entre el sol, la luna y la Tierra. Análogamente, a medida que la luna continúa en su órbita, se puede observar el aumento de la sombra a medida que avanza a través de gibosas menguantes, tercer cuarto y media luna menguante hasta que es una vez más nueva. No hay nada que cubra la sombra, es simplemente la parte de la luna en la que el sol no brilla.

Las fases de Venus

Los planetas inferiores -- Mercurio y Venus -- también exhiben fases, pero debido a que estos planetas parecen tan pequeños, nadie sabía de estas fases hasta que los astrónomos pudieron observarlas con telescopios. Cuando Venus está en el mismo lado del sol que la Tierra, gradualmente se convierte en una media luna, desaparece y luego reaparece. Debido a que Venus está cerca cuando esto sucede, también es brillante, y este fenómeno llevó a los antiguos a creer que eran dos estrellas. Llamaron a la Venus menguante Hesperos, la estrella de la tarde, porque aparece cuando el sol se está poniendo. La Venus en cera, que sale justo antes del sol, era Fósforos, la estrella de la mañana.

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