¿Cuáles son los tres gases más abundantes en la atmósfera de la Tierra?

La atmósfera es una mezcla de gases que rodean a la Tierra. Es esencial para toda la vida y sirve para varios propósitos, como proporcionar aire para la respiración, absorber la dañina radiación ultravioleta, proteger la tierra de la caída de meteoritos, controlar el clima y regular el ciclo del agua.

El gas más abundante en la atmósfera es el nitrógeno. La atmósfera de la Tierra está compuesta de aproximadamente 78 por ciento de nitrógeno, 21 por ciento de oxígeno, 1 por ciento de argón y trazas de otros gases que incluyen dióxido de carbono y neón.

Nitrógeno

El nitrógeno es un gas incoloro, no perfumado e inerte (no reacciona con otros químicos). El químico Daniel Rutherford descubrió por primera vez este elemento químico en 1772. El nitrógeno es el gas más abundante en la atmósfera y el elemento más abundante en la atmósfera.

Se encuentra en todos los organismos vivos. El nitrógeno es un componente importante de los aminoácidos, proteínas, ADN y ARN. Todos los organismos vivos dependen del nitrógeno para su crecimiento, procesos metabólicos y reproducción.

La atmósfera es la fuente primaria de nitrógeno. Sin embargo, las plantas y los animales no pueden utilizarlo directamente. El nitrógeno entra en el suelo a través de las precipitaciones, los residuos animales y la materia orgánica muerta. Las bacterias del suelo convierten el nitrógeno en amonio y nitrato, que son dos formas de nitrógeno que pueden ser utilizadas por las plantas.

Los animales entonces adquieren el nitrógeno comiendo plantas y otros animales. Otras bacterias en el suelo convertirán el amonio y el nitrato en dinitrógeno, causando la liberación de nitrógeno a la atmósfera. Todo este proceso se conoce como el ciclo del nitrógeno.

Oxígeno

El oxígeno es el segundo gas más abundante en la atmósfera y es el tercer elemento más abundante en el universo. Fue descubierto en dos ocasiones distintas: por Carl-Wilhelm Scheele en 1771 y Joseph Priestley en 1774. El oxígeno es inodoro, incoloro y muy reactivo con otros elementos.

El gas oxígeno (O2) es requerido por todos los organismos vivos para la respiración y es un componente de las moléculas de ADN. Las plantas son capaces de producir oxígeno y liberarlo a la atmósfera a través de un proceso conocido como fotosíntesis.

El ozono (O3) es una forma de oxígeno que está presente en la atmósfera terrestre. El ozono protege la superficie de la Tierra de la radiación ultravioleta al absorber y reflejar los rayos dañinos.

Argón

El argón está clasificado como un gas noble y es incoloro, inodoro y relativamente inerte. Lord Rayleigh y Sir William Ramsay descubrieron el argón en 1894. Es el tercer gas más abundante en la atmósfera, pero no puede soportar la vida. El argón se considera un simple asfixiante. Cuando se inhala en grandes cantidades, puede causar mareos, náuseas, pérdida del juicio, asfixia e incluso la muerte.

Dado que el argón es altamente inerte, se utiliza en diversas aplicaciones como en bombillas incandescentes, protegiendo las soldaduras de la oxidación, aislando los huecos entre los cristales y como sustituto del nitrógeno cuando es necesario.

Otros gases y elementos comunes

El nitrógeno, el oxígeno y el argón son los tres elementos más abundantes en la atmósfera, pero hay otros componentes clave que son necesarios para mantener la vida tal como la conocemos en la Tierra.

Uno de ellos es el gas dióxido de carbono. El dióxido de carbono constituye el 0,04 por ciento de la atmósfera terrestre. Hecho de un átomo de carbono unido a dos átomos de oxígeno (CO2), el dióxido de carbono es un componente clave de la fotosíntesis y otros procesos metabólicos. Sin el CO2, los autótrofos como las plantas y las bacterias fotosintéticas no podrían convertir la energía solar en energía química utilizable a través de la fotosíntesis. Esto significaría que no habría manera de que la energía entrara en los ecosistemas de la Tierra, lo que llevaría a la desaparición de la vida en la Tierra.

El agua, H2O, es otra molécula necesaria para la vida. Se puede encontrar en su forma de vapor en la atmósfera.

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