¿Dónde más podemos encontrar vida dentro de nuestro sistema solar?

De los 8 planetas y 173 lunas de nuestro Sistema Solar, sólo la Tierra es conocida por soportar vida. La tercera roca azul del Sol es nuestro hogar, pero ¿qué pasa si la 8ª luna de la 7ª roca del Sol también alberga vida? Serían nuestros vecinos más cercanos en el cosmos y tal vez podríamos finalmente compartir nuestra cultura con ellos.

El instituto SETI está dedicado a la Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre y cree que ciertos lugares en nuestro propio vecindario solar podrían estar albergando formas de vida alienígenas. Sin embargo, si alguna vez encontramos vida extraterrestre en el sistema solar, es probablemente mucho más probable que se parezca a unas pocas células que a un pequeño hombre verde.  Con mejores técnicas fotográficas y tecnologías de radio, los científicos son cada vez más optimistas a la hora de descubrir a alguien que realmente “no es de por aquí” ...

Encélado

Considerada por muchos como la mejor candidata en nuestro Sistema Solar para encontrar vida, la sexta luna más grande de Saturno es el primer nombre en esta lista. La superficie de la luna helada es aparentemente 99% hielo, con agua líquida flotando debajo. En 2005, la sonda Cassini de la NASA voló cerca de Encélado y descubrió la presencia de carbono, hidrógeno, nitrógeno y oxígeno, básicamente todas las moléculas orgánicas necesarias para la vida en la Tierra. Enceladus también tiene actividad hidrotermal caliente en su núcleo, lo que valida aún más la posibilidad de agua líquida subterránea, y también calienta el mundo a una temperatura acogedora.

Plumas volcánicas en Encélado.

Un factor importante que favorece a esta luna es que puede ser fácilmente explorada. Como dice Cynthia Phillips, investigadora del Instituto SETI: “Las muestras de lo que existe en esos acuíferos ocultos están siendo lanzadas al espacio continuamente, esperando a que las tomemos”. Un satélite enviado con la tecnología actual podría tamizar a través del rocío del géiser para detectar vida, y un módulo de aterrizaje podría deslizarse a través de un géiser hacia los océanos inexplorados que hay debajo.

Algunos creen que los océanos subterráneos no tienen la edad suficiente para que la vida se haya desarrollado, pero como dice Chris McKay de la NASA, no sabemos cuánto tiempo le toma a la vida “suceder”. Podrían ser cinco millones de años o cinco minutos.

Europa

La siguiente en la lista de vida potencial es la cuarta luna más grande de Júpiter, Europa, que es muy interesante por derecho propio. Contiene más agua bajo su superficie que todos los océanos de la Tierra juntos. Con un espesor estimado de 10 kilómetros, la cubierta de hielo prohibiría cualquier tipo de fotosíntesis, lo que significa que cualquier vida posible tendría que depender de la energía geotérmica de la luna. Esto no es demasiado, ya que los conductos de ventilación similares en la Tierra realmente sostienen la vida, como los cangrejos y las lombrices tubulares. Los astrónomos creativos han sugerido usar un submarino irradiado para derretir un agujero en la superficie y alcanzar los vastos océanos que hay debajo.

La vida microbiana podría potencialmente sobrevivir cerca de los respiraderos hidrotérmicos en Europa, como lo hace en la Tierra. El 12 de mayo de 2015, los científicos anunciaron que la sal marina de un océano subterráneo podría estar cubriendo ciertas características geológicas en Europa, lo que sugiere que el océano está interactuando con el fondo marino. Esto puede ser importante para determinar si Europa puede ser habitable de por vida.

Marte

La reciente confirmación de que el agua líquida fluye efectivamente en Marte ha reabierto la discusión sobre la vida marciana. Marte es nuestro vecino más cercano y los científicos creen que tenía el ambiente más parecido al de la Tierra en todo el Sistema Solar hace unos pocos miles de millones de años. Por lo tanto, cuando hablamos de la vida marciana, los científicos son más optimistas en cuanto a encontrar restos de vida que alguna vez estuvieron vivos. También parece que tenemos una gran oportunidad en la astro-paleontología del planeta rojo. Incluso los microbios muertos podrían responder a muchas preguntas sobre cómo y si la vida se extendió a través del Sistema Solar.

Particularmente intrigantes son las rayas oscuras que aparecen durante el verano marciano en el cráter de Horowitz. Es probable que se trate de agua salada a sólo unos centímetros por debajo de la polvorienta epidermis de Marte. Una sonda relativamente simple podría muestrear este ambiente fangoso y darnos muchas más respuestas sobre lo que realmente sucedió en este planeta, y si la vida tuvo algo que ver con ello.

Titán

Titán es la luna más grande de Saturno y podría contener los secretos de la vida que se desarrolla bajo su nebulosa atmósfera. Su espesa atmósfera es rica en compuestos que a menudo marcan la presencia de organismos vivos, al menos en la Tierra. Por ejemplo, es el único otro cuerpo en el sistema solar que tiene playas, lo que significa que tiene océanos que se mezclan con la superficie, junto con una atmósfera que actúa como un paraguas. La mayor diferencia, por supuesto, es que estos océanos están llenos de metano líquido en lugar de agua. El aire de Titán también está lleno de metano, que generalmente es destruido por la luz solar. En la Tierra, la vida repone constantemente los niveles de metano en la atmósfera, por lo que la vida también podría ser responsable de los niveles de metano en Titán.

Los científicos creen que el metano podría actuar como sustituto del agua para la vida extraterrestre. Cuando hablamos de la vida en Marte, Encélado o Europa, podría ser muy similar a la vida en la Tierra. Sin embargo, la vida en Titán sería emocionante porque tendría que ser totalmente única. Esto aumentaría las esperanzas de encontrar vida en ambientes que no son como los de la Tierra.

Los ingredientes para la vida, incluyendo todos los elementos de la tabla periódica, las reacciones químicas, y otros bloques de construcción de la vida se encuentran abundantemente en nuestro Sistema Solar, sin embargo, no hemos encontrado esa elusiva “prueba” todavía. Aun así, la Tierra sigue siendo el único planeta que sostiene vida. También es importante recordar que la vida no necesita ser como la Tierra; podría ser muy diferente, como en el caso de Titán o Venus, cuya temperatura superficial es de alrededor de 450 grados Celsius. Incluso podría haber vida basada en el carbono 100 kilómetros sobre la superficie de Venus en las nubes, que tienen una sorprendente similitud con el propio ambiente nublado de la Tierra. Si seguimos investigando, es posible que no sólo encontremos vida en lugares inesperados y aparentemente inhóspitos, sino que también encontremos una vida que se parece muy poco a la vida que entendemos actualmente.

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