¿Estamos más cerca de encontrar otros planetas como la Tierra?

Cuando miramos hacia el cielo nocturno y nos perdemos en el oscuro misterio del espacio infinito, nuestra mente comienza a vagar naturalmente. Para los amantes de todas las cosas astronómicas, sabemos que sólo en la Vía Láctea hay cientos de miles de millones de estrellas, sin mencionar cientos de miles de millones de otras galaxias con tantos secretos y estrellas como las nuestras.

El espacio realmente parece una extensión infinita que nunca comprenderemos del todo, pero que no nos impide intentarlo. Cuando miramos hacia arriba a esas estrellas, nuestros pensamientos a menudo se desvían hacia la idea de vivir en otros mundos. Se ha hablado mucho últimamente sobre la colonización de Marte, o de algunas de las lunas que orbitan otros planetas en nuestro sistema solar, pero ¿es esa la extensión de nuestra búsqueda?

Hemos estado observando los profundos recovecos del espacio durante décadas, pero ¿hemos encontrado algún otro planeta que se parezca a nuestro punto azul pálido? Y lo que es más importante, ¿estamos más cerca de encontrarlos?

¿Qué hemos encontrado hasta ahora?

Aunque no hemos encontrado evidencia definitiva de vida ahí fuera, en realidad hemos encontrado muchos planetas. Los planetas fuera de nuestro sistema solar son conocidos como exoplanetas, y el primero fue descubierto en 1988. Desde entonces, hemos identificado cientos de otros exoplanetas, desde mundos helados hasta gigantes gaseosos humeantes. Esencialmente, hemos encontrado que mientras la Tierra está en un “punto dulce” para que la vida exista, hay muchos otros planetas que rodean a otras estrellas.

En 2014, por ejemplo, se descubrieron más de 800 exoplanetas, mientras que no se habían encontrado más de 200 en un solo año. A medida que continuemos incrementando nuestras habilidades tecnológicas y habilidades para detectar exoplanetas en los vastos confines del espacio, es probable que estas cifras continúen aumentando. Después de todo, sólo hemos encontrado unos pocos miles, de entre cientos de miles de millones de estrellas.

Tenemos varios métodos de detección, incluyendo el método de tránsito (detectar un cambio en la salida de luz de una estrella porque un planeta está pasando por delante de ella), la velocidad radial (cambiar la salida de luz como un planeta y una estrella gravitacionalmente interactúan y se mueven entre sí), la lente gravitacional (cuando una estrella más cercana magnifica la luz de una estrella más distante detrás de ella), e incluso el raro enfoque de “imagen directa”.

Con tantas maneras diferentes de detectar exoplanetas, asumimos que es sólo cuestión de tiempo antes de que encontremos un planeta similar a la Tierra. De hecho, ya hemos localizado algunos planetas que son similares en tamaño a la Tierra, y están ubicados en la “zona habitable” de su estrella, lo que significa que no está demasiado lejos que el agua se congele, ni demasiado cerca que se evapore. El exoplaneta más parecido a la Tierra que hemos descubierto se llama Kepler-452b, ubicado a unos 1.400 años luz de la Tierra.

El Telescopio Espacial Kepler ha identificado más de 1.000 exoplanetas, pero desafortunadamente, sólo puede proporcionar cantidades limitadas de información sobre los planetas que ve. La buena noticia es que los humanos persiguen incansablemente una mejor tecnología, y los telescopios espaciales futuristas no son una excepción.

La nueva generación de telescopios espaciales

Puede que no lo creas, pero a simple vista, los seres humanos sólo pueden ver unas 10.000 estrellas, ¡incluso en un campo de maíz completamente oscuro, lejos de la ciudad más cercana! Para ver más profundamente en la oscuridad, y recoger datos cruciales de esos puntos de luz distante, ¡necesitamos usar telescopios - poderosos! Mientras que algunas de las lentes masivas de los telescopios en la superficie de la Tierra pueden ver profundamente en la distancia del espacio, un telescopio fuera de nuestra atmósfera puede ver aún más lejos.

Kepler ha hecho un trabajo increíble en los últimos 6 años, pero aún hay cosas más emocionantes “en el horizonte”. El proyecto WFIRST (Wide-Field Infrared Survey Telescope) combina un telescopio espacial y una pantalla de estrellas volando en tándem. Una pantalla de estrellas es un dispositivo que puede bloquear una fuente de luz para permitir la observación de un objeto más tenue. El telescopio también contendría un coronógrafo, que le permitirá visualizar directamente los exoplanetas de toda la galaxia.

Mientras que este nuevo proyecto está aún a meses (o incluso años) de distancia, la posibilidad de observar directamente estos exoplanetas nos daría las pistas necesarias para determinar si hemos encontrado la “Tierra 2.0”. Actualmente, sólo podemos adivinar si un exoplaneta es rocoso o helado, particularmente desde distancias tan increíbles. El proyecto WFIRST representa un paso muy emocionante hacia la búsqueda de un nuevo hogar, ¡si es que alguna vez lo necesitamos!

El telescopio espacial James Webb

Durante los últimos 20 años, especialistas de 17 países diferentes han estado trabajando en el James Webb Space Telescope (JWST), que será el próximo telescopio espacial en una tradición impresionante, que incluye los legendarios telescopios espaciales Hubble y Spitzer. El JWST contará con un espejo primario de 21 pies de diámetro, y será capaz de proporcionar observaciones y datos sobre algunos de los mayores misterios de nuestro universo.

Será capaz de ver más allá del espacio profundo que cualquier telescopio concebido, pero también será capaz de visualizar directamente exoplanetas a miles de años luz de distancia. Se enfocará principalmente en la detección de luz infrarroja, a diferencia del Hubble, que también observa la luz visible y ultravioleta. Hay un tope de 8.000 millones de dólares para el proyecto JWST, y está previsto que se ponga en marcha en 2018.

Aunque probablemente no podremos viajar a ninguno de estos exoplanetas en un futuro cercano, debido a la enorme cantidad de tiempo que nos llevaría hacer el viaje, identificar los exoplanetas y posiblemente descubrir la vida en el universo bien vale la pena la inversión. Quién sabe…en los próximos años, puede que finalmente tengamos una respuesta a la pregunta final….

¿Estamos solos en el universo?

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