¿Te has oreguntado por qué tenemos una estrella polar cambiante?

Los astrónomos están familiarizados con el concepto de la "estrella polar". En particular, conocen la estrella del norte, con su nombre formal de Polaris. Para los observadores del hemisferio norte y partes del hemisferio sur, Polaris (formalmente conocido como α Ursae Minoris porque es la estrella más brillante de la constelación), es una ayuda importante para la navegación. Una vez que localizan a Polaris, saben que están mirando hacia el norte. Esto se debe a que el polo norte de nuestro planeta parece "apuntar" a Polaris. Sin embargo, no existe tal estrella polar para el polo sur celeste.

 

¿Cuál es la próxima estrella polar del norte?

Polaris es una de las estrellas más buscadas en el cielo del hemisferio norte. Resulta que hay más de una estrella en Polaris.  Es realmente un sistema de tres estrellas que se encuentra a unos 440 años luz de la Tierra. El más brillante es lo que llamamos Polaris. Marineros y viajeros lo han utilizado para fines de navegación durante siglos debido a su posición en el cielo que parece constante.

 

Debido a que Polaris se encuentra muy cerca del punto donde apunta nuestro eje polar norte, aparece inmóvil en el cielo. Todas las demás estrellas parecen rodearla. Esta es una ilusión causada por el movimiento giratorio de la Tierra, pero si alguna vez has visto una imagen del cielo en un lapso de tiempo con un Polaris inmóvil en el centro, es fácil entender por qué los primeros navegantes le dieron tanta atención a esta estrella. A menudo se le conoce como una "estrella por la que guiarse", sobre todo por los primeros navegantes que viajaban por los océanos inexplorados y necesitaban objetos celestiales que les ayudaran a encontrar su camino.

Por qué tenemos una estrella polar cambiante

Polaris no siempre ha sido nuestra estrella del polo norte. Hace miles de años, la estrella brillante Thuban (en la constelación de Draco), era la "estrella del norte". Habría estado brillando sobre los egipcios cuando comenzaron a construir sus primeras pirámides. A lo largo de los siglos, el cielo pareció cambiar lentamente, al igual que la estrella polar. Esto continúa hoy y continuará en el futuro.

 

Alrededor del año 3000 d.C., la estrella Gamma Cephei (la cuarta estrella más brillante de Cefeo) estará más cerca del polo norte celeste. Será nuestra Estrella del Norte hasta alrededor del año 5200 d.C., cuando Iota Cephei se convierte en el centro de atención. En el año 10.000 d.C., la estrella conocida Deneb (la cola del cisne Cisne) será la estrella del Polo Norte, y luego, en el año 27.800 d.C., Polaris volverá a tomar el manto.

 

¿Por qué cambian nuestras estrellas polares? Esto sucede porque nuestro planeta está tambaleándose. Gira como un giróscopo o una tapa que se tambalea a medida que avanza. Esto hace que cada poste apunte a diferentes partes del cielo durante los 26.000 años que se tarda en hacer un bamboleo completo. El nombre actual de este fenómeno es "procesión del eje de rotación de la Tierra".

Cómo encontrar a Polaris

Para localizar a Polaris, encuentre la Osa Mayor (en la constelación de la Osa Mayor). Las dos estrellas en su copa se llaman las Estrellas Punteras. Dibuje una línea entre los dos y luego extiéndala unos tres puños de ancho para llegar a una estrella no demasiado brillante en medio de un área relativamente oscura del cielo. Esto es Polaris. Está al final del mango de la Osa Menor, un patrón de estrellas también conocido como Osa Menor.

 

Una nota interesante sobre el nombre de esta estrella. En realidad, es una versión abreviada de las palabras "stella polaris", que es un término latino para "estrella polar". Los nombres de las estrellas se refieren a menudo a los mitos asociados con ellas o, como en el caso de Polaris, se dan para ilustrar su sentido práctico.

 

Cambios en la latitud...Polaris nos ayuda a descifrarlos

Hay algo interesante acerca de Polaris - ayuda a la gente a determinar su latitud (a menos que estén demasiado al sur para verlo) sin necesidad de consultar equipos de lujo. Esta es la razón por la que ha sido tan útil para los viajeros, particularmente en los días anteriores a las unidades GPS y otras ayudas modernas a la navegación. Los astrónomos aficionados pueden usar Polaris para "alinear" sus telescopios (si es necesario).

Después de encontrar Polaris, es fácil hacer una medición rápida para ver qué tan lejos está del horizonte. La mayoría de la gente usa sus manos para hacerlo. Extienda el puño a la distancia del brazo y alinee la parte inferior del puño (donde el dedo meñique está doblado hacia arriba) con el horizonte. El ancho de un puño es igual a 10 grados. Luego, mide cuántos puños se necesitan para llegar a la Estrella Polar. Cuatro puños significan 40 grados de latitud norte. Cinco indica cinco grados de latitud norte, y así sucesivamente. Y, una ventaja adicional: cuando la gente encuentra la estrella del norte, sabe que está mirando hacia el norte.

 

¿Qué hay del polo sur? ¿Acaso la gente del hemisferio sur no tiene una "estrella del sur"? Resulta que sí lo hace. En este momento NO hay ninguna estrella brillante en el polo sur celeste, pero en los próximos miles de años, el polo apuntará a las estrellas Gamma Chamaeleontis (la tercera estrella más brillante en Chamaeleon, y varias estrellas en la constelación Carina (la Quilla del Barco), antes de pasar a Vela (la Vela del Barco). Dentro de más de 12.000 años, el polo sur apuntará hacia Canopus (la estrella más brillante de la constelación Carina) y el polo norte apuntará muy cerca de Vega (la estrella más brillante de la constelación Lyra el Arpa).

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