¿De dónde vienen los meteoritos?

Ustedes ciertamente han oído hablar de los meteoritos antes y cómo la idea de que estos impacten en la superficie de la Tierra es un evento enormemente inoportuno.  Aun así, ¡los humanos han sobrevivido a un total de aproximadamente 24.000 golpes de meteoritos!  Mientras piensa en el próximo impacto de un meteorito y teme sus consecuencias, ¿se ha preguntado alguna vez de dónde vienen estos meteoritos?  ¿Por qué tienen que golpear la Tierra y aterrorizar a los habitantes del planeta?

Bueno, antes de que lleguemos a eso, tienes que entender algunas cosas....

¿Qué es un meteorito?

Un meteorito es una roca o fragmento(s) de roca, compuesto(s) mayormente de piedra o hierro, que rompe la atmósfera y cae a la Tierra después de desprenderse de un cuerpo celeste más grande, como un meteorito o un asteroide.

Consideremos esto: cuando un meteorito se desintegra cerca de la Tierra, muchos de sus pequeños fragmentos se precipitan hacia el planeta, pero gracias a la cubierta protectora de nuestra atmósfera, muchos de ellos no sobreviven al calor, por lo que se queman antes de llegar a la superficie de la Tierra.  Los que sobreviven al viaje “ardiente” a través de la atmósfera y eventualmente golpean la superficie de la Tierra se llaman meteoritos (puedes leer más sobre ellos en detalle haciendo clic aquí).

¿De dónde vienen los meteoritos?

Lo primero que debes saber sobre el origen de los meteoritos es que todos ellos provienen de nuestro sistema solar.  Incluso dentro de esa enorme cantidad de espacio, podemos estrechar unos pocos sitios que arrojan la mayoría de los meteoritos hacia la superficie de nuestro planeta.

Cinturón de asteroides

Se sorprenderá al saber que casi todos los meteoritos (aproximadamente el 95%) son partes de asteroides que se encuentran en un cúmulo llamado cinturón de asteroides entre las órbitas de Marte y Júpiter.  Los tipos de meteoritos que se encuentran más comúnmente en la Tierra se llaman condritos.  Los condritos son pedregales no metálicos que son muy similares a las rocas presentes en el cinturón de asteroides, las cuales han sido observadas con el telescopio GEMINI.

Planetas (especialmente Marte)

Algunos de los meteoritos que golpean la Tierra provienen de planetas, especialmente de Marte.  Estos son pequeños fragmentos que se desprenden cuando su planeta padre es golpeado por un cometa o un asteroide grande.  Zagami, el meteorito más grande de Marte, cayó en Nigeria en 1962.  Su alta relación de deuterio/hidrógeno y composición isotópica de gas coincide con la atmósfera de Marte, mientras que su edad relativamente temprana confirma su origen marciano.

Luna

Nuestro vecino celestial más cercano también envía sus saludos en forma de meteoritos lunares de vez en cuando.  Hasta ahora, se ha confirmado que hasta 39 meteoritos han venido de nuestra Luna favorita.

Al igual que los meteoritos planetarios, los meteoritos lunares también se originan a partir de colisiones de alto impacto (que ocurrieron hace mucho tiempo), que lanzaron fragmentos de roca desde la superficie lunar, y su órbita finalmente los puso bajo la influencia del remolcador gravitatorio de la Tierra, causando que se precipitaran hacia la Tierra.

Establecer el punto de origen de un meteorito lunar es relativamente fácil, ya que disponemos de amplia información sobre la superficie de la Luna, gracias a las numerosas muestras de roca que los astronautas han recogido durante varias misiones lunares.  Dar al Gani, el meteorito lunar más grande conocido, cayó en el desierto libio en 1998.  Después de estudiar su composición, se encontró que contenía grandes cantidades de silicato de calcio y aluminio, que se encuentra fácilmente en las tierras altas lunares.

Cometas

Una fracción muy pequeña de los meteoritos que llegan a la Tierra también pueden provenir de cometas distantes, que se encuentran típicamente en los confines exteriores del sistema solar.  Estos meteoritos están hechos típicamente de roca, hielo y polvo que pueden haberse separado y fragmentado de los núcleos rocosos de los cometas.

El establecimiento de los orígenes de los meteoritos puede proporcionar una visión inestimable de la historia de nuestro sistema solar; básicamente, contienen el registro de los eventos geológicos importantes que ocurrieron en el pasado antiguo cuando el sistema solar apenas comenzaba a tomar forma.

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