¿Qué sucedió realmente en el desastre del Apolo 13?

“Houston, hemos tenido un problema aquí.”

Estas fueron las infames palabras que la tripulación del Apolo 13 transmitió por radio a la NASA. Se suponía que el Apolo 13 sería la tercera misión de la NASA para aterrizar en la luna.  Se suponía que iba a ser un éxito al aterrizar en la luna que, en cambio, se convirtió en una de las peores fallas de las naves espaciales justo en medio del viaje. La infame película de 1995 se inspira en este notorio accidente, pero ¿qué es lo que hace que este mal funcionamiento de los vuelos espaciales se convierta en el centro de atención de todos los accidentes de vuelos espaciales en los anales de la historia?

Astronautas del Apolo 13

La nave espacial Apolo 13 fue lanzada el 11 de abril de 1970 desde el Centro Espacial Kennedy en Florida. La tripulación estaba compuesta por un equipo de tres personas.

Primero fue James Arthur Lovell Jr, más conocido como Jim Lovell, el comandante del Apolo 13. Fue designado por primera vez como aviador naval el 1 de febrero de 1954. En 1962, cuando la NASA estaba buscando un segundo grupo de astronautas para los programas Géminis y Apolo, Lovell se presentó y fue seleccionado. Sin embargo, otro dato curioso es que fue la segunda vez que se inscribió y fue elegido. Lovell era el comandante de reserva del Apolo 11 y estaba programado para comandar el Apolo 14. En cambio, él y su tripulación intercambiaron misiones con la tripulación del Apolo 13.

Luego, tenemos a Jack Swigert, un piloto de pruebas estadounidense, así como ingeniero mecánico y aeroespacial, piloto de la Fuerza Aérea de los Estados Unidos y astronauta de la NASA. Fue el Comandante del Módulo Piloto de la misión Apolo 13. Lo más gracioso es que Jack ni siquiera fue comisionado para volar en el Apolo 13. Sin embargo, cuando Ken Mattingly contrajo el sarampión alemán (lo que supuestamente nunca ocurrió) tres días antes del lanzamiento, Jack fue traído como reemplazo de última hora.

Por último, tenemos a Fred Wallace Haise Jr. que fue un ex piloto de combate estadounidense en el Cuerpo de Marines de los Estados Unidos y piloto de pruebas antes de unirse a la NASA. Fue admitido en el Grupo 5 de Astronautas de la NASA en 1966. Su papel era ser el piloto del módulo lunar a bordo de la misión espacial Apolo 13.

ESTRUCTURA DE APOLO 13

La nave espacial tenía tres módulos principales, todos los cuales tenían diversas responsabilidades en su contribución al éxito de la misión.

El primero es el Módulo de Servicio, que fue diseñado para proporcionar consumibles, tales como oxígeno, agua y energía para la misión. También era la principal zona de propulsión de la aeronave. Fue en este módulo de la nave donde ocurrió la primera falla. Se mantuvo hasta justo después de la reentrada en órbita para evitar que el escudo térmico del módulo de mando se deteriorara, debido a la exposición prolongada al frío del espacio.

Naturalmente, la siguiente parte de la nave espacial es el Módulo de Comando, que estaba equipado con sofás y servía como compartimiento de la tripulación y centro de control.  El propósito principal de este módulo era traer a los astronautas de vuelta a salvo al volver a entrar.

El último módulo fue el Módulo Lunar, que fue diseñado para aterrizar en la luna y serviría como base de operaciones y alojamiento para los astronautas. Jugó un papel crítico en la supervivencia de los astronautas y actuó como un bote salvavidas.

Ocurre una falla crucial

La misión Apolo 13 es apodada con éxito como el “fracaso exitoso” de la NASA. El objetivo de la misión era aterrizar en la luna, pero a las 56 horas de vuelo, se produjo una pérdida de oxígeno criogénico en el módulo de servicio y se produjo un fallo eléctrico.

La secuencia exacta de eventos ocurrió después de 55:53:18 del tiempo transcurrido en tierra (GET). Todos los sistemas de las naves espaciales estaban en condiciones nominales hasta que se encendieron los ventiladores del tanque de oxígeno criogénico. Después de encender el ventilador, se produjo un cortocircuito en una pila de combustible que suministraba energía al ventilador del tanque de oxígeno criogénico en el módulo de servicio. A continuación, en pocos segundos, se detectaron otros dos fallos de cortocircuito.

El cortocircuito eléctrico que se produjo en el ventilador del tanque de oxígeno criogénico provocó la fusión del aislamiento del cable, lo que provocó un aumento de la presión dentro del tanque de oxígeno criogénico. Esto lleva a que la presión dentro del tanque de oxígeno criogénico alcance los 1008 psi. Aunque había una válvula de alivio, esto ayudó a reducir la presión durante sólo 9 segundos, después de lo cual la válvula de alivio falló y se cerró, haciendo que la presión volviera a subir.

Esto llevó a que se produjeran varios otros fallos en cuestión de segundos, incluyendo la rotura de una línea del tanque debido al calor severo generado por el cortocircuito del tanque de oxígeno criogénico.

La supervivencia

La severa acumulación de calor en el módulo de servicio había conducido a la falla de energía. Esto condujo al mal funcionamiento de todas las funciones vitales que sostienen la vida. El corte de energía llevó a la tripulación a evacuar el módulo de mando inmediatamente. Con sólo un lugar alternativo para sobrevivir, el equipo se trasladó al módulo lunar, que tenía la intención de ayudarles a sobrevivir en la superficie de la luna.

Con una cuidadosa coordinación entre el control en tierra y los astronautas, fueron capaces de diseñar un plan de retorno económico, teniendo en cuenta la escasez de servicios y combustible. El método que idearon fue usar la gravedad de la luna como una honda gravitacional.

Esto se hizo volando el Apolo 13 lo suficientemente cerca de la luna para entrar en su campo de gravedad, pero no tan cerca como para ser arrastrado hacia ella. Apolo 13 giró alrededor de la luna y tomó impulso de la velocidad orbital de la luna antes de disparar de vuelta a casa. Los astronautas del Apolo 13 siguen siendo los más lejanos que cualquier humano ha ido al espacio, ya que han orbitado el lado oscuro de la luna. En el punto de escape correcto, encendieron sus propulsores, lo que les permitió salir de la órbita de la luna y les dio una velocidad que los impulsó hacia la Tierra.

Esta es realmente una hazaña notable, no sólo considerando la edad en la que se hizo, sino también el nivel de nervios que tanto los astronautas como el control terrestre tuvieron que mostrar. Además, considerando el ingenio de ambas partes en momentos críticos, esta historia es una que la gente continuará contando para las generaciones venideras.

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