Biografía de Subrahmanyan Chandrasekhar

Subrahmanyan Chandrasekhar (1910-1995) fue uno de los gigantes de la astronomía y la astrofísica modernas del siglo XX. Su trabajo conectó el estudio de la física con la estructura y evolución de las estrellas y ayudó a los astrónomos a entender cómo viven y mueren las estrellas. Sin su investigación de avanzada, los astrónomos podrían haber trabajado mucho más tiempo para comprender la naturaleza básica de los procesos estelares que gobiernan cómo todas las estrellas irradian calor al espacio, la edad, y cómo las más masivas finalmente mueren. Chandra, como se le conocía, recibió el Premio Nobel de Física en 1983 por su trabajo sobre las teorías que explican la estructura y evolución de las estrellas. El Observatorio de Rayos X Chandra en órbita también es nombrado en su honor.

 

 

Vida Temprana

Chandra nació en Lahore, India el 19 de octubre de 1910. En ese momento, la India seguía siendo parte del Imperio Británico. Su padre era funcionario del gobierno y su madre crió a la familia y pasó mucho tiempo traduciendo literatura al tamil. Chandra era la tercera de diez hijos y fue educada en casa hasta los doce años. Después de asistir a la escuela secundaria en Madrás (donde se mudó la familia), asistió al Colegio de la Presidencia, donde recibió su licenciatura en física. Sus honores de pie le otorgaron una beca para una escuela de postgrado en Cambridge, Inglaterra, donde estudió con luminarias como P.A.M. Dirac. También estudió física en Copenhague durante su carrera de graduado. Chandrasekhar obtuvo su doctorado en Cambridge en 1933 y fue elegido para una beca en el Trinity College, trabajando bajo la dirección de los astrónomos Sir Arthur Eddington y E.A. Milne.

 

 

Desarrollo de la Teoría Estelar

Chandra desarrolló gran parte de su idea inicial acerca de la teoría estelar mientras se dirigía a comenzar sus estudios de postgrado. Estaba fascinado con las matemáticas, así como con la física, e inmediatamente vio una manera de modelar algunas características estelares importantes usando las matemáticas. A la edad de 19 años, a bordo de un velero de la India a Inglaterra, comenzó a pensar qué pasaría si la teoría de la relatividad de Einstein pudiera ser aplicada para explicar los procesos en funcionamiento dentro de las estrellas y cómo afectan a su evolución. Elaboró cálculos que mostraban cómo una estrella mucho más masiva que el Sol no quemaría simplemente su combustible y se enfriaría, como los astrónomos de la época asumida. En cambio, solía a la física para mostrar que un objeto estelar muy masivo colapsaría a un punto diminuto y denso - la singularidad de un agujero negro. Además, elaboró lo que se llama el Límite Chandrasekhar, que dice que una estrella con una masa 1,4 veces mayor que la del Sol casi con toda seguridad terminará su vida en una explosión de supernova. Las estrellas muchas veces esta masa colapsará al final de sus vidas para formar agujeros negros.

Cualquier cosa que esté por debajo de ese límite será una enana blanca para siempre.

 

 

Un rechazo inesperado

El trabajo de Chandra fue la primera demostración matemática de que objetos como los agujeros negros podían formarse y existir y la primera en explicar cómo los límites de masa afectaban a las estructuras estelares. Por lo que se sabe, esta fue una asombrosa pieza de trabajo de detective matemático y científico. Sin embargo, cuando Chandra llegó a Cambridge, sus ideas fueron rechazadas por Eddington y otros. Algunos han sugerido que el racismo endémico jugó un papel en la forma en que Chandra fue tratada por el hombre mayor más conocido y aparentemente egoísta, que tenía ideas algo contradictorias sobre la estructura de las estrellas. Pasaron muchos años antes de que el trabajo teórico de Chandra fuera aceptado, y en realidad tuvo que dejar Inglaterra por el clima intelectual más tolerante de los Estados Unidos. Varias veces después de eso, mencionó el racismo abierto que enfrentaba como una motivación para avanzar en un nuevo país donde su investigación podría ser aceptada sin importar el color de su piel. Finalmente, Eddington y Chandra se separaron cordialmente, a pesar del trato despreciativo del hombre mayor.

 

La vida de Chandra en América

Subrahmanyan Chandrasekhar llegó a los EE.UU. por invitación de la Universidad de Chicago y asumió un puesto de investigación y enseñanza que ocupó durante el resto de su vida. Se sumergió en estudios de un tema llamado "transferencia radiativa", que explica cómo la radiación se mueve a través de la materia como las capas de una estrella como el Sol). Luego trabajó en la extensión de su trabajo sobre estrellas masivas. Casi cuarenta años después de haber propuesto por primera vez sus ideas sobre las enanas blancas (los masivos restos de estrellas colapsadas), los agujeros negros y el Límite Chandrasekhar, su trabajo fue finalmente ampliamente aceptado por los astrónomos. Ganó el premio Dannie Heineman por su trabajo en 1974, seguido por el Premio Nobel en 1983.

 

Contribuciones de Chandra a la Astronomía

A su llegada a los Estados Unidos en 1937, Chandra trabajó en el cercano Observatorio Yerkes en Wisconsin. Con el tiempo se unió al Laboratorio de Astrofísica e Investigación Espacial (LASR) de la NASA en la Universidad, donde fue mentor de varios estudiantes de postgrado. También continuó su investigación en áreas tan variadas como la evolución estelar, seguida de una inmersión profunda en la dinámica estelar, ideas sobre el movimiento browniano (el movimiento aleatorio de partículas en un fluido), la transferencia radiativa (la transferencia de energía en forma de radiación electromagnética), la teoría cuántica, hasta el estudio de los agujeros negros y las ondas gravitacionales al final de su carrera. Durante la Segunda Guerra Mundial, Chandra trabajó para el Laboratorio de Investigación Balística en Maryland, donde también fue invitado a unirse al Proyecto Manhattan por Robert Oppenheimer. Su autorización de seguridad tomó demasiado tiempo para procesar, y nunca estuvo involucrado en ese trabajo. Más tarde en su carrera, Chandra editó una de las revistas más prestigiosas en astronomía, la Astrophysical Journal.

 

Nunca trabajó en otra universidad, prefiriendo quedarse en la Universidad de Chicago, donde fue Profesor Distinguido de Astronomía y Astrofísica de Morton D. Hull. Retuvo el estatus de emérito en 1985 después de su jubilación. También creó una traducción del libro Principia de Sir Isaac Newton que esperaba atrajera a los lectores habituales. La obra, Principia de Newton para el lector común, fue publicada justo antes de su muerte.

 

 

Vida personal

Subrahmanyan Chandrasekhar se casó con Lalitha Doraiswamy en 1936. La pareja se conoció durante sus años de estudiante en Madrás. Era sobrino del gran físico indio C.V. Raman (quien desarrolló las teorías de la dispersión de la luz en un medio que lleva su nombre). Después de emigrar a los Estados Unidos, Chandra y su esposa se hicieron ciudadanos en 1953.

Chandra no sólo era un líder mundial en astronomía y astrofísica; también se dedicaba a la literatura y las artes. En particular, fue un ardiente estudiante de música clásica occidental. A menudo daba conferencias sobre la relación entre las artes y las ciencias y, en 1987, compiló sus conferencias en un libro titulado Truth and Beauty: the Aesthetics and Motivations in Science (Verdad y belleza: la estética y las motivaciones en la ciencia), centrado en la confluencia de los dos temas. Chandra murió en 1995 en Chicago después de sufrir un ataque al corazón. A su muerte, fue saludado por astrónomos de todo el mundo, todos los cuales han utilizado su trabajo para promover su comprensión de la mecánica y la evolución de las estrellas en el universo.

 

Elogios

A lo largo de su carrera, Subrahmanyan Chandrasekhar ganó muchos premios por sus avances en astronomía. Además de los mencionados, fue elegido miembro de la Royal Society en 1944, recibió la Medalla Bruce en 1952, la Medalla de Oro de la Royal Astronomical Society, la Medalla Henry Draper de la Academia Nacional de Ciencias de Estados Unidos y el Premio Humboldt. Sus premios Nobel fueron donados por su difunta viuda a la Universidad de Chicago para crear una beca en su nombre.

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