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¿Por qué buscar extraterrestres es bueno para la sociedad (incluso si no hay ninguno)?

¿Por qué buscar extraterrestres es bueno para la sociedad (incluso si no hay ninguno)?

La búsqueda de vida en otras partes del universo es uno de los aspectos más convincentes de la ciencia moderna. Dada su importancia científica, se dedican importantes recursos a esta joven ciencia de la astrobiología, desde rovers en Marte hasta observaciones telescópicas de planetas que orbitan otras estrellas.

El santo grial de toda esta actividad sería el descubrimiento real de la vida extraterrestre, y tal descubrimiento probablemente tendría profundas implicaciones científicas y filosóficas. Pero la vida extraterrestre aún no se ha descubierto, y por lo que sabemos, puede que ni siquiera exista. Afortunadamente, incluso si la vida extraterrestre nunca se descubre, no se pierde todo: simplemente buscarla producirá beneficios valiosos para la sociedad.

¿Por qué es este el caso?

En primer lugar, la astrobiología es inherentemente multidisciplinar. Para buscar alienígenas se requiere una comprensión de, al menos, astronomía, biología, geología y ciencia planetaria. Los cursos de pregrado en astrobiología deben cubrir elementos de todas estas diferentes disciplinas, y los investigadores de postgrado y postdoctorado en astrobiología también deben estar familiarizados con la mayoría o con todos ellos.

Al obligar a múltiples disciplinas científicas a interactuar, la astrobiología está estimulando una reunificación parcial de las ciencias. Está ayudando a alejar a la ciencia del siglo XXI de la especialización extrema de hoy y a la perspectiva más interdisciplinaria que prevaleció en épocas anteriores.

Al producir científicos de mentalidad amplia, familiarizados con múltiples aspectos del mundo natural, el estudio de la astrobiología por lo tanto enriquece a toda la empresa científica. Es a partir de esta fertilización cruzada de ideas que se pueden esperar futuros descubrimientos, y dichos descubrimientos comprenderán un legado permanente de astrobiología, incluso si no incluyen el descubrimiento de vida extraterrestre.

También es importante reconocer que la astrobiología es un esfuerzo increíblemente abierto. La búsqueda de vida en el universo nos lleva desde ambientes extremos en la Tierra, a las llanuras y la subsuperficie de Marte, a los satélites helados de los planetas gigantes, y a la variedad infinita de planetas que orbitan alrededor de otras estrellas. Y esta búsqueda continuará independientemente de si la vida se descubre realmente en cualquiera de estos entornos o no. La gama de entornos completamente nuevos abiertos a la investigación será esencialmente ilimitada, y por lo tanto tiene el potencial de ser una fuente interminable de estímulos científicos e intelectuales.

La perspectiva cósmica

Más allá de los beneficios intelectuales más limitados de la astrobiología, hay una gama de beneficios sociales más amplios. Estos surgen de los tipos de perspectivas, a escala cósmica, que el estudio de la astrobiología promueve naturalmente.

Simplemente no es posible considerar la búsqueda de vida en Marte, o en un planeta que orbita una estrella distante, sin alejarse de las estrechas perspectivas centradas en la Tierra que dominan la vida social y política de la mayoría de las personas la mayor parte del tiempo. Hoy en día, la Tierra se enfrenta a desafíos globales que solo se pueden enfrentar con una mayor cooperación internacional. Sin embargo, en todo el mundo, las ideologías nacionalistas y religiosas están actuando para fragmentar a la humanidad. En ese momento, el crecimiento de una perspectiva cósmica unificadora es potencialmente de enorme importancia.

En los primeros años de la era espacial, el entonces embajador de Estados Unidos ante las Naciones Unidas, Adlai Stevenson, dijo sobre el mundo: "Nunca más podremos ser una banda de naciones en disputa ante la terrible majestad del espacio exterior". Desafortunadamente, esta perspectiva aún no se ha hundido profundamente en la conciencia popular. Por otro lado, el amplio interés público en la búsqueda de vida en otros lugares significa que la astrobiología puede actuar como un poderoso vehículo educativo para la popularización de esta perspectiva.

De hecho, solo mediante el envío de naves espaciales para explorar el sistema solar, en gran parte con fines astrobiológicos, podemos obtener imágenes de nuestro propio planeta que lo muestran en su verdadero entorno cósmico.

Además, la astrobiología proporciona una importante perspectiva evolutiva en los asuntos humanos. Exige un sentido de historia profunda o grande. Debido a esto, muchos cursos de astrobiología de pregrado comienzan con una visión general de la historia del universo. Esto comienza con el Big Bang y se mueve sucesivamente a través del origen de los elementos químicos, la evolución de las estrellas, galaxias y sistemas planetarios, el origen de la vida y la historia evolutiva desde las primeras células hasta animales complejos como nosotros. Una historia profunda como esta nos ayuda a ubicar los asuntos humanos en la inmensidad del tiempo y, por lo tanto, complementa la perspectiva cósmica proporcionada por la exploración espacial.

Implicaciones políticas

Existe un conocido aforismo, ampliamente atribuido al naturalista prusiano Alexander von Humboldt, en el sentido de que "la cosmovisión más peligrosa es la cosmovisión de quienes no han visto el mundo". Es de suponer que Humboldt pensaba en el potencial para ampliar la mente de los viajes internacionales. Pero la familiaridad con las perspectivas cósmicas y evolutivas proporcionadas por la astrobiología, poderosamente reforzada por las vistas reales de la Tierra desde el espacio, también puede actuar para ampliar las mentes de tal manera que el mundo sea menos fragmentado y peligroso.

Creo que hay una importante implicación política inherente a esta perspectiva: como una especie tecnológica inteligente, que ahora domina el único planeta habitado conocido en el universo, la humanidad tiene la responsabilidad de desarrollar instituciones sociales y políticas internacionales apropiadas para manejar la situación en la que vivimos. encontrarnos a nosotros mismos

Al concluir su monumental Bosquejo de la Historia en 1925, HG Wells observó: "La historia de la humanidad se convierte cada vez más en una carrera entre la educación y la catástrofe". Tal observación parece especialmente pertinente a la situación geopolítica actual, donde las decisiones aparentemente irracionales, a menudo tomadas por los gobiernos (y de hecho por poblaciones enteras) aparentemente ignorantes de perspectivas más amplias, pueden llevar a nuestro planeta a la catástrofe.

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Creado por SuperredTV el 10/5/2018.