¿Cuáles son los tipos de glóbulos blancos?

Los glóbulos blancos son los defensores del cuerpo. También llamados leucocitos, estos componentes sanguíneos protegen contra agentes infecciosos (bacterias y virus), células cancerosas y cuerpos extraños. Mientras que algunos glóbulos blancos responden a las amenazas al engullirlos y digerirlos, otros liberan enzimas que contienen gránulos que destruyen las membranas celulares de los invasores.

Los glóbulos blancos se desarrollan a partir de células madre de la médula ósea. Circulan en la sangre y en el líquido linfático y también se pueden encontrar en los tejidos corporales. Los leucocitos pasan de los capilares sanguíneos a los tejidos a través de un proceso de movimiento celular llamado diapédesis. Esta capacidad de migrar por todo el cuerpo a través del sistema circulatorio permite que los glóbulos blancos respondan a las amenazas en varias partes del cuerpo.

Macrófagos

Los monocitos son los más grandes de los glóbulos blancos. Los macrófagos son monocitos que están presentes en casi todos los tejidos. Digieren las células y los patógenos envolviéndolos en un proceso llamado fagocitosis. Una vez ingeridos, los lisosomas dentro de los macrófagos liberan enzimas hidrolíticas que destruyen el patógeno. Los macrófagos también liberan sustancias químicas que atraen a otros glóbulos blancos a las áreas de infección.

Los macrófagos ayudan en la inmunidad adaptativa al presentar información acerca de antígenos extraños a las células inmunitarias llamadas linfocitos. Los linfocitos utilizan esta información para montar rápidamente una defensa contra estos intrusos en caso de que infecten el cuerpo en el futuro. Los macrófagos también desempeñan una serie de funciones fuera de la inmunidad. Ayudan en el desarrollo de las células sexuales, la producción de hormonas esteroides, la reabsorción del tejido óseo y el desarrollo de la red de vasos sanguíneos.

Células dendríticas

Al igual que los macrófagos, las células dendríticas son monocitos. Las células dendríticas tienen proyecciones que se extienden desde el cuerpo de la célula que son similares en apariencia a las dendritas de las neuronas. Comúnmente se encuentran en tejidos ubicados en áreas que entran en contacto con el ambiente externo, como la piel, la nariz, los pulmones y el tracto gastrointestinal.

Las células dendríticas ayudan a identificar patógenos al presentar información sobre estos antígenos a los linfocitos en los ganglios linfáticos y órganos linfáticos. También juegan un papel importante en la tolerancia a los antígenos propios al remover los linfocitos T en desarrollo en el timo que podrían dañar las propias células del cuerpo.

Células B

Los glóbulos B son una clase de glóbulos blancos conocidos como linfocitos. Las células B producen proteínas especializadas llamadas anticuerpos para contrarrestar los patógenos. Los anticuerpos ayudan a identificar los patógenos al unirse a ellos y dirigirse a ellos para su destrucción por otras células del sistema inmunológico. Cuando las células B encuentran un antígeno que responde al antígeno específico, las células B se reproducen rápidamente y se convierten en células plasmáticas y células de memoria.

Las células plasmáticas producen grandes cantidades de anticuerpos que se liberan a la circulación para marcar cualquier otro de estos antígenos en el cuerpo. Una vez que la amenaza ha sido identificada y neutralizada, la producción de anticuerpos se reduce. Las células B de memoria ayudan a proteger contra futuras infecciones de gérmenes previamente encontrados al retener información sobre la firma molecular de un germen. Esto ayuda al sistema inmunológico a identificar y responder rápidamente a un antígeno previamente encontrado y proporciona inmunidad a largo plazo contra patógenos específicos.

Células T

Al igual que las células B, las células T también son linfocitos. Las células T se producen en la médula ósea y viajan al timo donde maduran. Las células T destruyen activamente las células infectadas y envían señales a otras células inmunitarias para que participen en la respuesta inmunitaria. Los tipos de células T incluyen:

  • Células T citotóxicas: destruyen activamente las células infectadas.
  • Células T colaboradoras: ayudan a la producción de anticuerpos por parte de las células B y ayudan a activar las células T citotóxicas y los macrófagos.
  • Células T reguladoras: suprimen las respuestas de las células B y T a los antígenos para que una respuesta inmunitaria no dure más de lo necesario.
  • Células T asesinas naturales (NKT): distinguen las células infectadas o cancerosas de las células normales del cuerpo y atacan a las células que no se identifican como células del cuerpo.

Células T de la memoria: ayudan a identificar rápidamente los antígenos encontrados previamente para una respuesta inmune más efectiva.

La reducción del número de células T en el cuerpo puede comprometer seriamente la capacidad del sistema inmunológico para realizar sus funciones defensivas. Este es el caso de infecciones como el VIH. Además, las células T defectuosas pueden llevar al desarrollo de diferentes tipos de cáncer o enfermedades autoinmunes.

Células asesinas naturales

Las células asesinas naturales (NK) son linfocitos que circulan en la sangre en busca de células infectadas o enfermas. Las células asesinas naturales contienen gránulos con productos químicos en su interior. Cuando las células NK se encuentran con una célula tumoral o una célula infectada con un virus, rodean y destruyen la célula enferma liberando el producto químico que contiene gránulos. Estos productos químicos descomponen la membrana celular de la célula enferma, iniciando la apoptosis y causando la ruptura de la célula. Las células asesinas naturales no deben confundirse con ciertas células T conocidas como células T asesinas naturales (NKT).

Neutrófilos

Los neutrófilos son glóbulos blancos clasificados como granulocitos. Son fagocíticos y contienen gránulos químicos que destruyen los patógenos. Los neutrófilos poseen un solo núcleo que parece tener múltiples lóbulos. Estas células son el granulocito más abundante en la circulación 

sanguínea. Los neutrófilos llegan rápidamente a los sitios de infección o lesión y son expertos en destruir bacterias.

Eosinófilos

Los eosinófilos son glóbulos blancos fagocíticos que se vuelven cada vez más activos durante infecciones parasitarias y reacciones alérgicas. Los eosinófilos son granulocitos que contienen gránulos grandes, que liberan sustancias químicas que destruyen los patógenos. Los eosinófilos a menudo se encuentran en los tejidos conectivos del estómago y los intestinos. El núcleo del eosinófilo es de doble lóbulo y a menudo aparece en forma de U en los frotis de sangre.

Basófilos

Los basófilos son granulocitos (gránulos que contienen leucocitos) cuyos gránulos contienen sustancias como histamina y heparina. La heparina adelgaza la sangre e inhibe la formación de coágulos sanguíneos. La histamina dilata los vasos sanguíneos y aumenta el flujo sanguíneo, lo cual ayuda a que los glóbulos blancos fluyan hacia las áreas infectadas. Los basófilos son responsables de la respuesta alérgica del cuerpo. Estas células tienen un núcleo multilobular y son las menos numerosas de los glóbulos blancos.

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