¿Cómo se oxigena la sangre?

En los mamíferos, incluyendo a los humanos, la sangre fluye a través del sistema circulatorio, siendo bombeada por un corazón de cuatro cámaras. Cuando regresa al corazón, después de entregar nutrientes y oxígeno a todas las partes del cuerpo, la sangre se agota en oxígeno. Los pulmones están continuamente extrayendo oxígeno de la atmósfera para reponer la sangre. Pero para que esta reposición tenga lugar, el sistema circulatorio debe tener una forma de enviar la sangre a los pulmones para recoger un nuevo suministro de oxígeno. El corazón y un sistema de arterias y venas realizan esta función.

La regla general es que las arterias transportan sangre oxigenada y las venas transportan sangre desoxigenada. Sin embargo, la regla tiene un par de excepciones, y es la arteria pulmonar y la vena pulmonar. La arteria pulmonar transporta sangre pobre en oxígeno y la vena pulmonar transporta sangre enriquecida con oxígeno. Cada una de las cuatro cámaras del corazón (dos aurículas y dos ventrículos) tiene un vaso sanguíneo mayor que puede entrar o salir de él. En otras palabras, cada cámara está bombeando sangre del corazón o extrayendo sangre hacia él.

En el caso de la arteria pulmonar, se conecta al ventrículo derecho del corazón. Cuando el ventrículo derecho se contrae, bombea sangre hacia la arteria pulmonar, que conduce a los pulmones. La sangre que se entrega al ventrículo derecho es sangre pobre en oxígeno que ha regresado de todas las partes del cuerpo.

Una vez que ha llegado a la fina red de vasos sanguíneos en el tejido pulmonar, la sangre emite dióxido de carbono y capta oxígeno. La red de vasos en los pulmones lleva a vasos cada vez más grandes que finalmente se convierten en la vena pulmonar (siguiendo la dirección del flujo sanguíneo hacia el corazón). La vena pulmonar lleva a la aurícula izquierda del corazón, una cámara que transporta sangre rica en oxígeno al ventrículo izquierdo. Cuando el ventrículo izquierdo se contrae, la sangre recién oxigenada se bombea a través de un vaso grande llamado aorta. La aorta se ramifica en una red de arterias y lleva a vasos cada vez más pequeños que se conectan a todas las partes del cuerpo. La sangre oxigenada se entrega una vez más para suministrar el oxígeno necesario al cuerpo.

Al igual que en el tejido pulmonar, la red de vasos (los más finos son los capilares) que salen del corazón es continua con los que vuelven al corazón. Por lo tanto, el sistema circulatorio en su totalidad es un circuito. Los glóbulos rojos (eritrocitos) contienen el complejo compuesto proteico a base de hierro llamado hemoglobina. Los eritrocitos, y la hemoglobina que contienen, funcionan para unir el oxígeno y el dióxido de carbono, liberando dióxido de carbono y recogiendo oxígeno de los pulmones.

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