¿Por qué mirar fijamente una luz brillante hace que algunas personas estornuden?

Hace años, recuerdo haber tenido una conversación con un amigo, cuando de repente, mis párpados revoloteaban, mi boca se abría, y mi cara adoptaba esa mirada extraña y contemplativa que precede a un estornudo...

Estaba seguro de que el estornudo se acercaba, pero de alguna manera, se las arregló para cancelar su llegada en el último minuto. Naturalmente, estaba molesto. El amigo con el que hablaba me sugirió que “mirara a la luz durante unos segundos, y volverá”. Aunque pensé que la sugerencia era bastante ridícula, aun así, lo intenté. Claro que sí, después de 10-12 segundos, finalmente tuve ese satisfactorio lanzamiento - un estornudo exitoso.

Reflejo fótico

¡Es increíble cómo casi todo lo que conocemos o de lo que hablamos tiene un nombre “propio” en los círculos científicos - un nombre que hace que “la gente de ciencias” se dé cuenta de que tomar unos cuantos cursos de ciencias en la universidad no fue una mala decisión después de todo! Así que, cuando digo que el fenómeno de la inducción del estornudo justo después de mirar una fuente de luz brillante, digamos una luz fluorescente o incluso el Sol (lo cual, por cierto, no deberías intentar hacer), tiene un nombre científico, créeme que estoy diciendo la verdad. Tiene un nombre, pero no puedo negar que suena bastante nerd.

Es una reacción o reflejo involuntario que generalmente se expresa a través del estornudo en respuesta a un número de estímulos, particularmente visuales. Los estímulos visuales pueden incluir mirar una fuente de luz brillante, como una luz fluorescente o el sol. Debido a que este tipo de estornudos inducidos se asocia ocasionalmente con el Sol, el fenómeno también se conoce como estornudos solares. Otros nombres incluyen fotoptarmosis y Síndrome de Estallido Helio-Oftálmico Compulsivo Dominante Autosómico (ACHOO, por sus siglas en inglés). Tómese un momento para pensar en eso.... vea, ¡los científicos tienen sentido del humor!

Primeras teorías sobre los estornudos inducidos por la luz

Aristóteles, un filósofo griego, afirmó que el calor del sol provocaba sudoración dentro de la nariz, lo que causaba irritación. Argumentó que todo esto terminó con la nariz molesta y tratando de tirar cada irritante en un poderoso flujo de aire y partículas diminutas. En resumen.... un estornudo.

Otro hombre, un filósofo inglés llamado Francis Bacon, no estaba de acuerdo con esta idea. Más tarde, refutó la hipótesis de Aristóteles. Probar esto no fue exactamente difícil. Se puso al sol con los ojos cerrados, y seguro que no estornudó. Luego propuso que mirar al sol (¡con los ojos abiertos, obviamente!) hacía que los ojos se llenaran de agua. Sugirió que esta humedad se filtre en la nariz y la irrite lo suficiente como para hacer que estornude.

Su hipótesis fue ampliamente aceptada durante mucho tiempo, pero más tarde se demostró que los estornudos inducidos por el sol ocurren demasiado rápido después de la exposición a la luz solar, y que la humectación gradual de los ojos es un proceso relativamente más lento. Esto demostró que la teoría era inválida, así que ninguno de los dos hombres la había hecho bien.

¿Qué está pasando realmente?

No lo sabemos. En serio.

Después de todas las misiones al espacio y la fabricación de máquinas increíblemente avanzadas para atravesar el planeta en unas pocas horas, todavía tenemos que desentrañar este misterio.

Sin embargo, no es que estemos completamente a oscuras. Hay una teoría, una propuesta por Henry Everett (el hombre que acuñó el término “reflejo fótico”) en 1964, en la que la mayoría de la gente cree hasta el día de hoy. Propuso que como el reflejo de estornudar ocurre casi instantáneamente, debe estar relacionado de alguna manera con el sistema nervioso central. Aunque la razón exacta de este tipo de estornudos todavía se nos escapa, ahora sabemos que esta condición se observa a menudo en la concentración dentro de las familias, lo que indica que puede tener una conexión genética, y por lo tanto puede ser hereditaria.

Riesgos involucrados

Al principio, este estornudo inducido por la luz puede sonar totalmente inocuo, incluso una actividad común y corriente, pero lo digo en serio, esto puede ser muy peligroso, dependiendo de dónde estés cuando estornudes.

La amenaza más obvia de estornudar en público es la transmisión de gérmenes que causan enfermedades a otros. Algunas de las bacterias más espantosas que se propagan a través de los estornudos incluyen las que causan la tuberculosis, la meningitis bacteriana y la faringitis estreptocócica.

Otra trampa asociada con los estornudos, cuando una persona es expuesta repentinamente a una luz brillante, es una pérdida breve, pero abrupta, del control de los conductores en los vehículos. Esto puede suponer una seria amenaza en las carreteras con túneles, ya que el conductor de un vehículo que sale de un túnel experimenta de repente una tremenda intensidad de luz. Esto puede inducir estornudos consecutivos en el conductor, lo que puede ser muy peligroso, tanto para él como para los demás vehículos en la carretera. Esto no sólo es motivo de grave preocupación en las carreteras, sino también para los pilotos que vuelan a gran altitud.

¿Cuál es la cura?

Aunque no existe una cura “exacta” para los estornudos inducidos por la luz, tomar algunas precauciones puede disminuir significativamente las posibilidades de que un estornudo repentino lo lleve a una situación peligrosa.

Debido a que estos estornudos inducidos por la luz son causados por una intensidad repentina de luz brillante, usted puede usar anteojos de sol o un sombrero para limitar la cantidad de luz que entra directamente a sus ojos. Otras medidas incluyen colocar un dedo horizontalmente debajo de la nariz o mantener la nariz cerrada cuando usted comienza a sentir el comienzo de un estornudo. De esa manera, usted desatará el proverbial “golpe mortal” a ese estornudo que se avecina.

Si usted es una de esas personas que no creen en la práctica de decir “Dios le bendiga” cuando alguien estornuda en su vecindad, entonces quizás después de leer esto, su hábito cambiará - ¡al menos un poco!

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