¿Por qué sentimos la 'urgencia de saltar'?

El impulso de saltar o el fenómeno de los lugares elevados aparentemente surge de una distorsión de nuestras percepciones. Las pruebas de laboratorio han demostrado que las personas estiman que las cosas desagradables como las heces están más cerca de lo que realmente están, o subestiman el tiempo en que se encontraron abruptamente con una serpiente, en comparación con cuando conocieron una mariposa.

Por supuesto que los franceses tienen un término para ello - L'Appel du Vide, que se traduce como llamada del vacío. Al pararte en el borde de tu balcón, sientes que la sensación de precariedad se te acerca sigilosamente.... el vacío o el abismo te llama. Algunas personas, en cambio, describen el impulso de saltar como un tirón desde abajo.

Una fobia o un miedo irracional a algo siempre se ha asociado fundamentalmente con problemas emocionales, ansiedad o trauma. La acrofobia, o el miedo a las alturas, es una de las fobias más comunes; según una estimación, afecta a 1 de cada 20 personas.

Sin embargo, el miedo a las serpientes me obligaría a huir de ellas. El impulso de saltar, por lo tanto, parece paradójico; si estas personas desprecian las alturas, ¿por qué tendrían el deseo de saltar?

Un freudiano diría que este impulso representa sus pensamientos reprimidos acerca de contemplar el suicidio. Esto tiene sentido cuando le pedimos a alguien que justifique lo contrario; en otras palabras, si uno puede discernir el peligro del retroceso de su mano de una taza caliente, ¿por qué sentimos la necesidad de saltar cuando estamos totalmente protegidos por las barandas de un balcón? Seguramente, significa que quieres saltar, ¿verdad?

Sin embargo, los freudianos se equivocan en muchas cosas, incluyendo esto. Las investigaciones en ciencias cognitivas y psicología clínica muestran que el impulso de saltar está ligado a nuestro sistema vestibular, al miedo y a la cognición.

Fenómeno de lugar alto

Jennifer Hames, una psicóloga clínica de la Universidad de Notre Dame que se especializa en comportamiento suicida, lo llama el Fenómeno de Alto Lugar (HPP). En un estudio notable que incluyó a 431 sujetos, ella y sus colegas encontraron que la mitad de ellos habían experimentado el impulso de saltar en sus vidas, aunque nunca habían considerado el suicidio. Esto refuta cualquier afirmación superficial mencionada anteriormente.

El impulso aparentemente surge de una distorsión de nuestras percepciones. Las pruebas de laboratorio han demostrado que las personas estiman que las cosas desagradables como las heces están más cerca de lo que realmente están, o subestiman el tiempo en que se encontraron abruptamente con una serpiente, en comparación con cuando conocieron una mariposa. Otro ejemplo es creer que el ancho de una tabla sobre la que están caminando es menor de lo que realmente es.

Del mismo modo, sobreestimamos las distancias verticales. Sorprendentemente, este sesgo de distancia no existe cuando se trata de distancias horizontales. Este sesgo vertical tiende a hacer que las alturas sean más aterradoras. A medida que la altura aumenta, también lo hace nuestro miedo a ella. El desasosiego que sentimos en una cornisa nos recuerda espeluznantemente al mareo por el movimiento.

El mareo por movimiento es causado por una disonancia o conflicto entre diferentes sistemas sensoriales que son cruciales para mantener el equilibrio. Los síntomas surgen principalmente debido a un conflicto entre nuestros sistemas visuales y vestibulares. El sistema vestibular es responsable de la orientación espacial, los ajustes posturales y el equilibrio. El aparato contiene lo que se conoce como un utrículo y un sáculo, que detectan la gravedad para la orientación vertical y tres canales perpendiculares llenos de líquido para detectar el movimiento rotacional.

Un conflicto se desencadena cuando el sistema vestibular detecta el movimiento, pero el sistema visual no, o viceversa. Para los primeros, considere viajar en un bote. El sistema vestibular siente el movimiento a medida que nos balanceamos sobre las olas, pero los ojos no, lo que provoca náuseas.

Para estos últimos, considere pararse en un autobús estacionario mientras otro autobús se mueve hacia adelante en su línea de visión. El sistema visual detecta el movimiento, engañándonos por un momento para creer que nos estamos moviendo. Sin embargo, el sistema vestibular discrepa con razón. Esta ilusión invoca cierto desasosiego, aunque posteriormente, el pensamiento superior y nuestra memoria nos ayudan a descartar estas incongruencias e inculcar la lucidez.

La disonancia causa que nuestro equilibrio se interrumpa. Es por eso que mantener el equilibrio requiere una práctica ardua, como toda la práctica que requiere un bailarín profesional. Las personas que sufren de un control postural deficiente a menudo se ven fuertemente obligadas a saltar, más que las personas con una posición de pie superior.

Una prueba de laboratorio para medir el control postural se asemeja parcialmente a una prueba de manejo en estado de ebriedad. A los sujetos se les pide simplemente que caminen en línea recta. Sin embargo, una prueba más difícil, que puede realizar usted mismo, es pararse descalzo con el pie izquierdo directamente delante del derecho de manera que el talón toque el dedo del pie. Ahora cruce las manos sobre el pecho, cierre los ojos y trate de mantener esta postura durante dos minutos.

Un pedazo de pastel, ¿verdad? ¡Muchos sujetos sólo podían hacer esto por un promedio de 40 segundos! Los que persistieron durante dos o más minutos fueron, como habrás adivinado, menos temerosos de las alturas.

Los impedimentos que ofrecen la percepción visual distorsionada o la sobreestimación, el control postural deficiente y la señalización vestibular defectuosa alimentan la aprensión que sentimos al borde de las alturas pronunciadas.

Señales malinterpretadas y ansiedad

Después de su estudio, Hames describe la urgencia de saltar como resultado de que el cerebro consciente malinterpreta las señales de alarma enviadas desde los centros de seguridad del cerebro. Esta mala interpretación es consecuencia de un retraso en el procesamiento de la información.

Los centros de seguridad del cerebro son las partes que detectan el miedo y la ansiedad, esto incluye prominentemente la amígdala. La amígdala, un circuito subconsciente, es impulsiva y funciona rápidamente, transmitiendo inmediatamente una señal de alarma a la corteza en respuesta a un estímulo que considera una amenaza potencial.

Sin embargo, la corteza procesa la información con relativa lentitud. Reconoce la señal, pero no está seguro de la razón por la que fue transmitida. Esta incertidumbre es responsable de nuestra sensación de perturbación en una cornisa.

Esta incertidumbre se debe principalmente a la activación de la amígdala. Por lo tanto, no es de extrañar que las personas que sintieron la necesidad de saltar a menudo estuvieran más ansiosas. De hecho, la ansiedad no se limitaba sólo a las alturas; ¡estas personas ilustraban una propensión a preocuparse también por otros asuntos! Esto era evidente en sus palmas sudorosas, latidos cardíacos elevados y otros síntomas fisiológicos comunes de ansiedad.

Entonces, ¿es necesariamente algo malo poseer una percepción distorsionada o una ansiedad severa acerca de caer hasta la muerte?

¡Por supuesto que no! Estas señales le obligan a retroceder a un lugar más seguro. Son tus instintos de supervivencia. Jeanine Stefanucci, una psicóloga de renombre, defiende a los que se sienten desesperados al asegurarles que "dar un paso atrás es algo bueno".

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