¿Por qué caminamos erguidos?

Los humanos que caminan sobre dos patas consumen sólo una cuarta parte de la energía que usan los chimpancés mientras "caminan sobre los nudillos" a gatas, según un nuevo estudio.

El hallazgo, detallado en la edición del 17 de julio de la revista Proceedings of the National Academy of Sciences, apoya la idea de que los primeros humanos se convirtieron en bípedos como una forma de reducir los costos de energía asociados con los desplazamientos.

"Caminar erguidos sobre dos patas es una característica definitoria que nos hace humanos", dijo el líder del estudio Herman Pontzer, antropólogo de la Universidad de Washington en St. "Distingue todo nuestro linaje de todos los demás simios."

De acuerdo con esta teoría, la energía ahorrada al caminar erguido les dio a nuestros ancestros antiguos una ventaja evolutiva sobre otros simios al reducir los costos de buscar comida.

La idea es sólo una de las muchas razones por las que los humanos caminan sobre dos patas. Estudios recientes también han sugerido que, en lugar de tardar millones de años en evolucionar desde una posición encorvada como se cree comúnmente, nuestros antepasados primitivos ya eran capaces de pararse y caminar erguidos en el momento en que descendían de los árboles.

Esta fotografía compuesta - un homenaje a las imágenes icónicas, aunque anticuadas, de la "Evolución del Hombre" - muestra la medición del consumo de oxígeno durante la marcha en chimpancés cuadrúpedos y bípedos y en humanos.

Chimpancés en una cinta de correr

Los investigadores entrenaron a cinco chimpancés para que caminen erguidos y a cuatro patas en una caminadora. Los animales llevaban máscaras y el consumo de energía se medía en función de la cantidad de oxígeno consumido durante el ejercicio. Los resultados de los chimpancés fueron comparados con cuatro humanos que caminaban erguidos en las cintas de correr.

Los resultados mostraron que, para un peso dado, los humanos usaban sólo una cuarta parte de la energía como chimpancés. En promedio, los chimpancés usaban la misma cantidad de energía caminando sobre dos patas que sobre cuatro. Sin embargo, un chimpancé, con un paso más largo, era más eficiente caminando erguido.

El equipo fue capaz de atribuir las diferencias de rendimiento entre los chimpancés a las diferencias en la longitud de su zancada y la cantidad de músculo que activaban con cada paso. Medían a estos últimos haciendo que los chimpancés caminaran sobre un plato de fuerza metálico.

"Básicamente es una báscula de baño costosa", explicó Pontzer. "Mide cuánta fuerza está siendo aplicada por el miembro al suelo."

Las ecuaciones biomecánicas predicen que el consumo de energía aumenta ya sea con pasos más cortos o con una masa muscular más activa. El chimpancé que usaba menos energía caminando bípedo lo hacía porque tenía piernas más largas que el promedio. Los humanos somos capaces de reducir ambos factores debido a nuestras piernas relativamente largas y a las estructuras pélvicas modificadas.

Reconstruyendo el modo de andar de nuestros antepasados

El equipo también ha aplicado sus hallazgos a los primeros fósiles de homínidos. "Lo que[nuestros] resultados nos permiten hacer es mirar el registro fósil y ver si los homínidos fósiles muestran adaptaciones que habrían reducido el gasto de energía bípeda", dijo el miembro del equipo del estudio David Raichlen de la Universidad de Arizona. "Nosotros y muchos otros hemos encontrado estas adaptaciones [como ligeros aumentos en la extensión o longitud de las extremidades traseras] en los homínidos primitivos, lo que nos dice que la energía jugó un papel bastante importante en la evolución del bipedalismo".

Los nuevos hallazgos están en línea con la teoría tradicional de los orígenes del bípedo, que afirma que nuestros antepasados bajaron del dosel del bosque hace unos 7 millones de años y comenzaron una larga transición de caminar a cuatro patas a caminar erguidos. Sin embargo, estudios recientes han comenzado a cuestionar esta idea.

Un equipo descubrió recientemente que los orangutanes salvajes a menudo se ponen de pie para equilibrarse sobre ramas delgadas. Otro encontró que los músculos que los gibones usan para escalar y balancearse a través del dosel del bosque también son útiles para correr en dos patas, y por lo tanto nuestros ancestros arbóreos podrían haber estado mejor preparados para caminar erguidos de lo que se pensaba.

"Este sería un punto de vista diferente", dijo Pontzer. "No tenemos que pensar en el bípedo desde el árbol hacia abajo. Parece muy verosímil que hubiera ocurrido desde cero".

(0 votes)