¿Por qué se siguen utilizando animales de laboratorio?

La investigación con animales ha avanzado mucho desde que Pavlov hizo babear a sus perros. Hoy en día, la investigación con animales está regulada rigurosamente y es mucho más humana y eficiente.

Aun así, muchas personas asocian las pruebas en animales con conejitos que usan más rímel que Tammy Faye Baker, o con monos encadenados a las rocas y golpeados con pistolas paralizantes para comprobar si el estar encadenados a las rocas y golpeados con pistolas paralizantes causa cáncer.

Tal pensamiento condujo al bombardeo el 5 de febrero de la casa de Edythe London, un respetado científico de la Universidad de California en Los Ángeles, cuya investigación sobre la adicción a la nicotina involucra a una variedad de animales, incluyendo monos.

No está claro si los autores de este violento acto se enferman y buscan consejo médico, porque casi todos los avances médicos del siglo pasado, así como los fundamentos de la teoría de los gérmenes en el siglo XIX, han implicado la experimentación con animales.

Tampoco está claro si sabían que ese mismo día, a unas 3.000 millas de distancia, en Bethesda, Maryland, las mismas personas que financian el trabajo de Londres estaban anunciando formas de reducir, refinar y reemplazar aún más el uso de animales en la investigación, una práctica en curso conocida como las 3Rs.

A pesar de los fantásticos avances en la informática y los ensayos in vitro con células humanas, los ensayos con animales siguen siendo una necesidad para comprender mejor cómo aliviar el sufrimiento humano. Esto puede hacer que te sientas mareado, pero hay medicina para ello, desarrollada a lo largo de años de investigación con animales.

Sin columna vertebral

La mayoría de las investigaciones en animales involucran gusanos y moscas, lo cual no molesta a nadie porque estos animales no tienen columna vertebral. La mayoría de las investigaciones que utilizan vertebrados involucran ratones, ratas, ranas y peces cebra. El uso de estos animales, también, no suele levantar muchas cejas.

La mayor parte de la ira está en contra de esos raros estudios que involucran monos, porque son muy parecidos a nosotros, o perros, porque son los mejores amigos de sus hombres, o conejos, porque son muy lindos.

Sin embargo, el Frente de Liberación Animal, el grupo que reivindica la responsabilidad del ataque de Edythe London, parece oponerse a la mayoría de las investigaciones que involucran animales. El grupo quiere liberar a los ratones de ser anestesiados y disecados para que puedan jugar en el bosque y ser despedazados y lentamente comidos vivos por los halcones.

Regulado

Ese niño en su vecindario que quemaba hormigas con una lupa no creció para ser un científico sádico torturando ratones. Los investigadores como Londres son personas reflexivas y motivadas que utilizan animales en sus investigaciones porque quieren ayudar a los seres humanos y porque no tienen otra alternativa que no sea la de los animales.

De hecho, los científicos deben probar que no hay alternativa para recibir fondos federales de los Estados Unidos. La aprobación para el derecho de usar animales viene a través de un Comité Institucional de Cuidado y Uso de Animales, que existe en todas las instalaciones de investigación de EE.UU. que usan animales para investigación financiada con fondos federales.

El abuso animal puede ocurrir, pero los casos son demasiado raros como para justificar la abolición de la experimentación con animales. Las reglas establecidas minimizan el número de animales utilizados y el dolor, si lo hay, que el animal soportará.

En el laboratorio

Los animales no se usan simplemente para determinar qué químicos causan el cáncer. En su mayoría se utilizan para entender cómo funciona el cuerpo. Los animales preferidos son la drosophila (mosca de la fruta), los nematodos (lombrices redondas) y los ratones porque permiten realizar estudios eficientes.

Las moscas y los gusanos viven sólo un par de docenas de días, y muchas generaciones pueden ser estudiadas en el curso de unos pocos meses. Los ratones, más que las ratas, pueden ser modificados genéticamente para contener o carecer de ciertos fragmentos de ADN para entender cómo los genes afectan la susceptibilidad y la resistencia a las enfermedades.

El martes pasado, el Comité Interinstitucional de Coordinación para la Validación de Métodos Alternativos (ICCVAM), con su nombre en inglés "roll-off-your-tongue", que tal vez se originó en un laboratorio de monos torturados que mecanografían, anunció un plan de cinco años para avanzar en los métodos de prueba alternativos. El ICCVAM está compuesto por 15 organismos federales de reglamentación e investigación, incluidos los Institutos Nacionales de Salud, que financian el trabajo sobre la nicotina en Londres.

El ICCVAM ha examinado cerca de 200 métodos de prueba para ver cuáles son realmente eficaces y ha eliminado muchos. Su plan quinquenal llega después de muchos años de discusiones entre los científicos y el público sobre cómo mejorar las pruebas.

El debate público sobre los abusos y las deficiencias de los ensayos con animales como éste puede conducir al progreso, más que a los bombardeos, que, como mucho, podrían matar a algunas ratas que rebuscan en los contenedores de basura.

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